Empire of Ashes [Кирилл Клюев] (fb2) читать онлайн

- Empire of Ashes 1.91 Мб, 77с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Кирилл Юрьевич Клюев

Настройки текста:



Кирилл Клюев Empire of Ashes

Вокруг была лишь высокая трава, а вдали возвышались хвойные деревья, между которыми росли густые папоротники. Также преобладали вечнозелёные кустарники, которые оказались прямо на солнцепёке, будто не боялись испепеляющего жара. Это было поле, ограниченное деревьями, за которыми, будто титаны из древних сказаний, стояли горы, среди которых лениво плыли облака.

Однако прямо среди колышущейся волнами травы лежала дорога, немного петлявшая между холмами. Над её песчаной поверхностью висело марево. А совсем неподалёку от неё, под тенью размашистого дерева с сочными зелёными листьями сидела девушка в доспехах.

Её не очень длинные серебристые волосы развевались от ветра, а янтарные глаза лишь изредка открывались, просто чтобы проверить обстановку вокруг, но было спокойно. Даже слишком…

Её великолепной фигуре шло тускло-синее платье свободного кроя, поверх которого были надеты доспехи- мощный нагрудник с витыми узорами, наплечники, от которых ниспадал синий плащ с опущенным воротом, и наручи с едва заметными грифонами. Ноги защищали наголенники, а спереди и сзади были лёгкие пластины, образовывавшие подол. Локоть, предплечья и ладони защищались великолепными перчатками особой конструкции. На поясе висел тонкий меч, а рядом стоял щит.

Казалось, что девушка с небольшой грудью и тонкой талией просто не могла его поднять, но на гигантском кресте из серебристого металла с округлой деталью, напоминавшей тарелку, в центре имелись многочисленные следы ударов клинками, а также едва заметные следы краски в центре.

Мимо шла другая девушка, которую беловолосая давно уже заметила.

Та была блондинкой с шикарными волосами цвета пшеницы, которые доставали ей до ягодиц, и были заплетены в несколько косичек, но часть всё равно, словно водопад, ниспадала вниз.

У неё были яркие изумрудные глаза, над которыми нависала чёлка, разделённая на две части, также красивое лицо обрамляли две толстые пряди. На ней была короткая рыжая рубаха, немного обнажавшая плоский живот, зелёная юбка до колен с кожаными вставками и сандалии. На широкие плечи был накинут зелёный плащ. Левая рука сжимала посох из толстой и длинной ветви, а на его конце был будто вплавлен шар из меди, ярко сиявший в лучах солнца.

И шла бы так дальше девушка, но она повернула голову в сторону янтарных глаз, сразу сомкнувшихся.

– Она не представляет опасности. – подумала их обладательница.

Но будто в опровержение её мыслей, раздались неспешные шаги неимоверно высокой (когда та оказалась напротив, рыцарю показалось, что рост у неё был порядка 6 футов) девушки с зелёными глазами. Та подошла на минимальную дистанцию, при которой её бы не смогли достать мечом, и встала. Раздался шорох листьев от сильного потока ветра.

– Очень необычный для здешних краёв щит и доспехи… Создавший их- настоящий мастер своего дела.

– Я пришла издалека.

– Не похоже, что у тебя есть какая-то цель.

– Быть может.

Тут она взглянула своими янтарными глазами на неё.

– Чего тебе?

– Честно, мне было просто интересно. Редко человек в непростых доспехах и с таким щитом может повстречаться просто на дороге, тем более в такой глухомани.

До столицы королевства Риоль было больше трёх недель верхом, но именно там- в Керданве- можно было встретить рыцарей из других стран. Так вышло, что город стоял прямо на русле иссохшей реки неимоверных размеров. Много столетий назад здешние правители смекнули и решили превратить её в дорогу, которая соединяла разные крупные страны на западе и востоке. И стоящие на ней города, в том числе и столица, начали расти как на дрожжах.

– Я простой странник. Если я ответила на все твои вопросы…

– А если я предложу тебе способ заработать?

Беловолосая едва заметно ощупала свой кошелёк, висевший на поясе. Монет было не так уж много…

– Меня зовут Адрия, и я наёмник одной из гильдий в Керданве. Мне дали задание убить дракона, который начал нападать на местных крестьян.

У беловолосой девушки было всё больше и больше вопросов, но она молчала, так как не хотела упускать свою возможность получить лёгкие деньги.

– Всего- то? Ну так и быть…– она встала и с лёгкостью подняла тяжёлый щит: я согласно пойти с тобой к этому страшному зверю и умертвить его. А сколько…

Она уже начала идти вперёд, а одной рукой поместила рукоять щита в едва заметную прорезь на пластине, защищавшей спину.

– Всё по порядку… Нам идти ещё до тех гор, где у подножия лежит деревня, а там уже и дракон рядом.

Убить дракона всегда считалось непростой задачей. Многие правители вели свой род, согласно легендам, от воинов, одолевших этих существ, а с каждым годом их становилось всё меньше и меньше, однако от данного факта образ мощного и благородного существа только приобретал оттенок загадочности.

– Как тебя зовут?

– Галадриэль.

Адрия ненадолго задумалась.

Они уже входили в лес, а вокруг всё становилось больше и больше деревьев, источавших приятный запах хвои, а на земле трава медленно уступала мху и папоротникам, коих было великое множество. Едва были слышны звуки диких зверей, а между ветвями порхали птицы.

Всё ближе и ближе были горы, чьи вершины казались одинокими и сияющими, словно сталь. Стали заметны тонкие столбы дыма, идущие от домов, которые так уютно устроились на опушке под склоном горы. Между ними и лесом была неширокая полоса, которую использовали для сельхоз работ, а ещё на глаза попалась небольшая речка, которая проходила сквозь деревню.

Интересными и совершенно незнакомыми для Галадриэль были тут дома- все одно или двухэтажные, покрытые либо белой штукатуркой, либо тёплого и яркого цвета. Крыши- из рыжей черепицы. Окна в большинстве своём были открыты, а среди домов особенно выделялась кузница и таверна с большой вывеской.

Адрия достала из небольшой кожаной сумки, висевшей на поясе, листок и сверилась.

– Так-с, нам сюда.

Они зашли в таверну, где было несколько человек (все остальные жители, явно, работали в поле) и один из них, с длинной бородой, подошёл к ней. Из короткого диалога стало ясно, что именно он сделал заказ на убийство дракона, и что тот вчера напал на повозку, убив троих парней. Адрия что-то ему сказала, после чего они вышли и повернули в сторону гор. Галадриэль взглянула на небо, и ей показалось, что уже через три-четыре часа станет темно.

– Может завтра?

– Они не станут ждать. И я уверена, что нам хватит времени на это дело до темноты…

– Ты так уверена в своей силе… Часто такие задания дают?

– Не особо. Но за годы работы наёмником я привыкла ко всему. Люди обращаются к нам с самой разной работой, так что я побывала во всех краях нашей страны и в паре соседних, и много чего и видела.

Галадриэль, пока они начали подниматься по тонкой тропе, которая лежала между серыми камнями и редкими растениями бледно-зелёного цвета, думала над её словами.

– И как стать наёмником?

– Ну… Надо либо самому прийти, либо по рекомендации, так сказать… Но в любом случае- ты должна внести крупную сумму, чтобы стать одной из нас. Заинтересовало?

На этот вопрос она не ответила. Лишь продолжила идти вверх, пока изредка из-под сапог выскакивали небольшие камешки…

Тонких деревьев с сочной зелёной листвой становилось всё меньше, пока они почти полностью не пропали. Зато появилась густая трава, прямо как в том поле, а перед девушками дорога делала резкий поворот перед большим валуном. Из-за него раздавались едва слышимое дыхание. Тяжёлое и немного свистящее.

Адрия присела и едва выглянула из-за камня. На поляне, посреди примятой травы, в лучах заходящего солнца, спал дракон. Его чешуя была схожего со скалами оттенка, длинный хвост- с большим шипастым наростом, перепончатые крылья с рыжими прожилками покоились на спине, будучи разделёнными крупным гребнем. Его голова оказалась вытянутой с крупными надбровными дугами и мощной челюстью.

Галадриэль хотела атаковать, уже достав свой щит, но её остановила новая знакомая.

– Куда ты! Я, конечно, хочу увидеть, чего ты стоишь, но надо придумать план!

Та задумалась. И ещё раз попыталась атаковать, но Адрия сжимала её предплечье с огромной силой. В тоге та сама кинулась через валун на монстра, едва с его стороны начали слышаться какие-то движения. Дракон проснулся для ночной охоты.

Девушка на пути взмахнула своим жезлом и перед ней появился огненно-красный магический круг- силуэт геометрической фигуры с ещё одним в центре, который окружали два ромба и письмена на древнем языке.

– Я его оглушу, а дальше ты сделаешь так, как считаешь нужным!

Тут раздался крик зверя, который полностью пробудился ото сна и был недоволен тем, что в его владениях появились чужаки. Из круга на него обрушилась волна пламени, на которую он ответил своим дыханием. Но его тонкий и мощный сгусток полужидкого огня не мог противостоять сильной магии.

– А она даже слишком сильна…– подумала рыцарь, подпрыгнув высоко-высоко.

Оттуда она замахнулась щитом и метнула его в шею дракона. Тот перестал извергать пламя и издал звук, будто его кто-то начал душить, а само орудие девушки отпрыгнуло от упругой кожи и вернулось ей в руки, и уже с ним Галадриэль приземлилась на спину монстра и ударила со всей силы.

В стороны полетели обломки гребня. Дракон издал ещё протяжный вой.

Галадриэль знала, что ей нельзя оказаться на линии его огня и дать задеть себя хвостом и когтями, а первый уже понёсся в её сторону. Девушка остановила его щитом, а затем отрубила, ловко выхватив острый меч.

С огромной скоростью она обежала его кругом, прикрываясь своим гигантским крестом и ударяя им по конечностям монстра. Тот вскоре упал, а затем девушка с одного удара отсекла ему голову.

Вокруг было много светло-красной крови, а позади стояла и хлопала Адрия.

– Браво! Браво! Мало кто без магии может так легко одолеть дракона.

– Что теперь?

Девушка посмотрела на неё крайне серьёзно, а та лишь хлопала своими огромными глазами.

– Нам надо что-то взять, как доказательство…– она вырвала из пасти клык и внимательно его осмотрела: сойдёт!


В деревне им были крайне рады и даже предложили остаться на ночь тут, прямо в таверне. Тут же им подали ужин- глубокие тарелки с мясным рагу и большую миску овощей с огня. Запивали они это всё из огромных кружек с пивом. Позже Галадриэль ушла в комнату, которую им любезно предоставили, а её подруга осталась внизу с выпивкой и старейшиной.

Та вернулась лишь глубокой ночью, за это время Галадриэль успела много подумать.

Она стояла на перепутье, не знала, что делать дальше. На горизонте появилась возможность, которая так манила, но и пугала- что будет там, так ли можно доверять Адрии и не раскроют ли её… За время скитаний она ни разу не была в крупных городах, лишь видела их огни издали.

Адрия пришла, немного шатаясь, и упала на кровать. Почти сразу она, как показалось рыцарю, заснула.

– Послушай…

– Да-да?

Теперь она лежала с открытыми глазами и смотрела в потолок, на котором начала уже появляться паутина.

– Я насчёт нашего разговора ещё вечером… Что надо, чтобы вступить в гильдию?

– Нужно внести определённую сумму, ну и доказать, что чего-то стоишь. В твоём случае я скажу пару слов и это точно позволит тебе стать одной из нас… Если хочешь.

Галадриэль задумалась. Для неё всё начало происходить слишком быстро.


Утром, сразу после подъёма, Адрия призвала скорее идти.

– Если ты не владеешь магией пространства, то нам идти до Керданве более трёх месяцев!

– Ну я ею владею, и даже очень хорошо!

Тут она схватила подругу за руку и закатила глаза, и в тот же момент их окутала полупрозрачная сфера золотистого цвета, и всё вокруг начало меняться- маленькие лачуги превращались в крупные дома с тремя этажами и синей кровлей, песчаная дорога покрывалась камнями, абсолютно гладкими и сияющими в лучах солнца (к слову, работала такая магия только если маг бывал в том месте уже). Вдали горы сменились на роскошные замки, а рядом возник большой собор. Всего пара секунд- и они в столице королевства Риоль.

Над головой было чистое голубое небо, а вокруг- немного однообразные, но красивые и самобытные дома. У всех первый этаж был сделан из булыжника, в котором вырезались арки для дверей и окон в деревянных рамах. Над некоторыми дверями висели вывески или даже какие-то предметы. Часть домов была с открытыми верандами, где стояли товары или работали ремесленники, пока к ним выстраивались очереди.

Вторые этажи были выполнены из дерева, а у жителей побогаче дерево покрывалось белой штукатуркой, которую украшали тёмными планками. Крыши, все до единой, покрывались синей черепицей, над которой выпирали кирпичные трубы.

Галадриэль пока что не могла ничего сказать. Уже много месяцев, если не лет, она не видела такого скопления людей, не слышала такого количества разных звуков и даже запахов. Адрия спокойно и неспешно пошла куда-то к широким улицам, которые пересекали крупные районы города и делили его.

– Если хочешь, после гильдии покажу тебе весь город.

– Ну… Это совсем не нужно.

Очень скоро, миновав пару широких проспектов с растущими там кипарисами, они оказались у здания, напоминавшего крест, чья крыша была ярко-красной. Всего два этажа, но оно было очень аккуратным и красивым, особенно привлекали внимание вытянутые окна и огромный щит над дверьми, больше похожими на миниатюрные ворота. На нём был изображен меч с еловой ветвью и надпись: Маленькая империя.

– Это так гильдия называется? – спросила рыцарь, следуя за подругой.

– Ну да. Её основали три наёмника, живя в портовом городе на юге, но затем перенесли сюда.

Она отворила дверь, и сразу же Галадриэль почувствовала резкий запах прекрасно приготовленной еды и услышала шум громких разговоров. Глаза некоторое время привыкали, но вскоре она уже могла в полной мере разглядеть всё внутри.

Слева тянулась барная стойка из тёмного дуба, перед которой стояли несколько высоких табуреток. За ней- дверь с окошком в виде ромба и ряды бочек с надписями. Между ними и сидящими за стойкой наёмниками бегали туда-сюда девушки в аккуратных платьях и светло-коричневых жакетах.

Прямо перед входом был маленький зал с большой доской, на которой висели объявления. Перед ней стояло множество людей, часть из которых была в доспехах, а кто-то- в робах и остроконечных шляпах с широкими полями.

Справа был огромный зал, где стояло множество столов, за которыми люди ели, что-то писали в книгах, сверяясь с манускриптами, или просто болтали, попивая из деревянных кружек эль.

Адрия повела девушку к углу бара, где была небольшая зона; там сидела девушка в очках с кучей книг и бумаг. Маг сказала, что её новая знакомая желает вступить в гильдию. Та повторила условия; ещё сказала про правила, которые наёмник был обязан соблюдать, а Галадриэль просто качнула головой. Бухгалтер достала небольшую бумагу с разметками и обмакнула в чернила большое перо белого цвета.

– Имя?

– Галадриэль.

– Пол- женский… Возраст?

– 19 лет.

В тот момент воодушевлённая Адрия подумала: ничего себе! Мне казалось, она старше… Ну хотя бы моя ровесница, а Галадриэль моложе меня на 4 года…

После этого девушка создала над листом маленький магический круг и в уголке, в красивой рамке, бумага засветилась циановым цветом.

– Приложите сюда палец, чтобы оставить свой отпечаток.

Какое-то время рыцарь колебалась. Это несложное заклинание позволяло оставить свои отпечатки пальцев, которые у всех были индивидуальны, и именно они служили удостоверением личности, помимо подписи.

Она приложила указательный палец павой руки, после чего его след начал светиться жёлтым и вскоре пропал.

– Так как вас привела сюда одна из лучших в нашей гильдии, то вам остаётся только внести сумму для вступления…

Тут на стол Адрия положила мешочек с деньгами, а Галадриэль с удивлением на неё глянула.

– Так-с, средства вы внесли и теперь вы полноправный член нашей гильдии.

Адрия радостно подняла руки и приобняла свою подругу:

– Представь, сколько крутых приключений нам предстоит! Сколько монстров мы можем повергнуть, сколько интересных знакомств мы можем завести…

Прервала её девушка в очках (к радости рыцаря).

– Вы можете вступить в пати с Адрией.

– Что это значит?

– Вы формируете отряд из 2 и более человек, и выполняете задания вместе. Да, придётся делить награду, но некоторые поручения требуют участие двух человек.

– Давай, Галадриэль! Мы уже вместе убили того дракона- мы отличная команда!

– Пожалуй…

После этого они сели в зале, а вскоре им принесли завтрак. Небольшая булка с глазурью белого цвета, овсяная каша с кусочками яблок и лесными ягодами и кружка вина. Ещё вчера Адрия мимоходом говорила, что у них в гильдии еда просто неимоверно вкусная, и это оказалось правдой.


После трапезы рыцарь, попивая красный напиток, начала говорить:

– Думаю, всё-таки стоит посмотреть на столицу.

– Я очень рада, что ты согласилась. Таким образом, может быть, присмотришь себе домик, а то без крыши над головой жить не очень… Я тут выросла, так что Керданве знаю как свои пять пальцев! – радостно сказала она, осушив кружку.

Тут на её плече оказалась мужская рука.

– Рад тебя снова видеть тут!

К Адрии обратился блондин выше среднего с карими глазами. Волосы были аккуратно зачесаны назад, обнажая мощные надбровные дуги и высокий лоб. Незнакомец казался идеальным рыцарем, особенно в его образе была примечательна родинка под левым углом рта.

Одет он был в форму стража закона. Чёрная туника с золотым поясом, на котором висел красивый полутораручный меч с витой гардой, и высокими сапогами; кираса из серебристого металла и два разных наплечника- на левой руке он напоминал голову медведя, а как узнала позже Галадриэль, это было необходимо для крепления щита. Странное решение, предназначенное для боя в городе, в частности, если нельзя применять силу.

Под широкими рукавами с золотистой строчкой была кольчуга, она же образовывала ворот и капюшон, и там она украшалась узорами из позолоченных колец. На правой руке, на наруче, находилась отметка в виде двух сходившихся полосок и одной соединявшей их полумесяцем. Также его образ дополнял тёмный, почти чёрный, плащ с красным подбоем и воротом из меха, который шёл от одного плеча к другому.

– Люциус! Так и знала, что ты посетишь наш родной дом! Садись!

– Да, я прямо чувствовал, что ты сегодня вернёшься. Но то, что ты нашла нового напарника- это неожиданность.

– Её зовут Галадриэль, встретила её по пути на юг, вместе мы убили дракона, а она потом решила вступить к нам.

– Интересно… Но судя по щиту и доспехам, ты не из нашей страны.

– Есть немного. А кто ты такой? – ответила, почти огрызаясь рыцарь.

– Я друг детства Адрии, Люциус. Лейтенант полиции, к вашим услугам.

– Да, мы с ним выросли вместе, но я решила вести свободную жизнь, ничем себя не обременяя, а он мечтал стать стражем порядка в столице.

– И стал! Но и Адрия вместе с другими наёмниками часто помогают оберегать жителей!

В ответ она его легко ударила по плечу. Оба засмеялись, а на них смотрела Галадриэль.


Галадриэль почти не говорила, но поинтересовалась у парня о его работе, и поняла следующие вещи.

Вся власть с Риоле принадлежала королю, кроме судебной, он мог лишь оспорить решения Королевского Верховного суда. Также он не всецело руководил армией, в его прямом подчинении была лишь гвардия и отряд самых сильных магов- три богоизбранных колдуна. Но и те балансировали между полным подчинением монарху или же церкви, или, в частности, её духовному лидеру марзпану.

Галадриэль знала, что у него есть своя страна. К северо-востоку от Риоля лежала холмистая местность, с редкими полями, и при этом почти каждый километр земли был покрыт непроходимым лесом из хвойных деревьев. Называлась страна Альзате, и в ней почти не было городов- только монастыри, каждый из которых управлял огромной территорией с деревнями, а в центре стояла столица, почти полностью отведённая под гигантский собор и архив, где церковь, вероятно, хранила все реликвии и какие-то тайны.

Марзпан вёл почти все службы, высказывался о разных событиях и явлениях, а его слушали все церковники, даже в других странах. Помимо этого, у него была сильная армия, которая могла спокойно завоевать даже очень сильную державу, только последнее время лидер духовенства много спорил с язычниками, жившими западнее и севернее.

Их края, где зимой даже вода замерзала, а иногда с неба шёл снег, были также покрыты лесами, но те были исчерчены высокими горами и широкими реками. Горсгорк, так называлось объединение княжеств, возглавляемое ярлом, который также был командиром армии, которую могли созвать только в случае войны. А всё остальное время князья жили как хотели- иногда объединялись и нападали на соседей, или даже свергали своего правителя, чтобы кто-то из них занял его место. Торговлей занимались, но не так массово как другие страны- сказывалось отличия в вере.

А полиция, как бы являясь частью армии, была в подчинении своего генерала и министра юстиции. На конкретные вопросы о своей работе парень отмолчался. После чего вежливо попрощался с девушками, обнялся с Адрией и махнул рукой паре знакомых за столами, и не забыл состроить глазки девушкам у барной стойки.

– Какой-то он… Такой себе.

– Может сразу и не видно, но он скромный, вот почему не говорил о своих подвигах.

– Ну и что же он сделал?

– В самом начале своей карьеры он спас ребёнка из горящего дома- в том районе загорелись постройки, стоящие рядом с пекарней, а внутри дома остался ребёнок. Люциус, просто проходя мимо, даже когда там был специальный отряд магов воды и огня, кинулся внутрь и вынес маленькую девочку. После этого он попросил перевести его куда-нибудь подальше, чтобы не сталкиваться с теми, кто радостно рядом кричал о его геройстве.

– И всё?

– Ещё, уже не так уж давно, он вмешался в разборки торговцев, которые не могли поделить место на рынке. Без единой капли крови он утихомирил их обоих.

– И языком чесать умеет, и смелости не занимать…

–Ну да. Только сам он об этом не расскажет, скорее о своих сослуживцах, которых считает прекрасными людьми.

– Ладно… Пошли смотреть Керданве!


Они прошли по той же улице, после чего узрели перед собой гигантский мост из камня, на колоннах которого свисали фонари. Поднявшись, они увидели внизу пересохшую реку, по дну которой шли сотни повозок, лошадей и простых людей с грузом- торговцы.

– Это…

– Она и есть- Великая Континентальная дорога, которая связывает Запад с Востоком, а это- центральный рынок, из которого и вырос наш город.

Прямо посередине того, что осталось от реки, выпирал кусок суши, на котором стояли многочисленные небольшие постройки, шатры и палатки. Оттуда доносился шум и гам, слышались голоса на разных языках и звон монет. Девушки пошли по мосту, и оказались там, где голову сносило от количества ароматов и красоты некоторых товаров- наиболее часто встречались ткани, одежда и специи. Кто-то, прямо на специальной печи с песком, варил какие-то напитки и продавал их, некоторые на пару готовили невиданные доселе овощи. Со дна реки на островок вели два небольших возвышения из песчаника, по которым постоянно курсировали повозки.

Высоко в небе сияло яркое солнце, вдали неспешно ползли ленивые облака, а слабый ветер приносил ароматы пряных трав с полей, хоть они и перебивались запахами типичными для города…

Девушки перешли на другой берег, который казался менее красивым, нежели изначально увиденный. Дома были меньше и скромнее, черепица на многих лежала уже потрескавшаяся, где-то её вообще не было.

– Здесь живут люди победнее, также тут несколько казарм и крупный храм.

Они шли между домами, видели людей в простой одежде, которая даже не была хоть немного яркой. Вскоре им попался тот самый храм- величественное и вытянутое здание, богато украшенное разными резными элементами. Особенно понравились Галадриэль горгульи на углах крыши и фрески ангелов на лицевой стороне. От двух башен в небо рвались огромные шпили, украшенные медью. Окна были сделаны из цветных стёкол, и на них можно было увидеть разные сюжеты из церковных сказаний.

Потом им попалась на глаза казарма- огромное здание, напоминавшее обычный дом, разве что его скрывал забор, около которого стоял часовой в похожей на полицейскую форме. На плече был не медведь, а волк, на правой части кирасы был нарисован геральдический лев, а на голове- шлем из блестящего металла с опускаемым забралом и двумя пластинами, прикрывавшими щеки и уши, а шею скрывала кольчуга.

Казарма была в три этажа, на крыше лежала синяя сверкающая черепица, а в центре крестообразного здания поместилась башенка с флагштоком. Окна были небольшими, могли прикрываться ставнями, в них едва можно было что-то увидеть.

Идя обратно, но уже по другому мосту, Галадриэль, всё такая же холодная и безэмоциональная, спросила:

– А где ты живёшь?

– Неподалёку от гильдии. Может, заночуешь у меня?

Рыцарь какое-то время думала, пока мимо проходили люди.

– Пожалуй, всё равно мы не видели хоть один дом, где я могла заночевать.

Ещё был день, когда они подошли к дому, в котором жила Адрия. Как оказалось, в нём одновременно жили несколько человек, а каждый этаж был предназначен для одного-трёх жильцов.

Большое здание, представлявшее собой несколько двухэтажных корпусов, соединённых и образующих внутренний двор, а также один блок, который был с четырьмя этажами. Крыша была, нетрудно догадаться, синей, а внутри, между коньками, висели множественные бельевые верёвки. Во дворе также был кран, около которого стояло корыто и пара лошадей. Вдоль стены шла лестница, по которой можно было попасть на любой этаж.

Адрия жила на втором, и поднявшись туда, она открыла тяжёлую дубовую дверь ключом, а затем пригласила подругу внутрь.

В её распоряжении были две комнаты и кухня, где стоял холодильный шкаф, крупная чугунная печь и мощный стол. В целом было довольно аскетично, особенно имея в виду то, что девушка тут почти не проводила времени- около кушетки висела только одна картина, а на тумбе стоял лишь подсвечник из меди, в её комнате кроме кровати, шкафа и письменного стола с чернильницей и двумя полками, на которых ютились книги, ничего не было. К слову, книги были ещё и в гостиной, и даже на кухне- там были записаны некоторые рецепты.

Девушки немного поговорили о будущих заданиях, о еде и о чистоте, затем, когда солнце уже почти село и начало отбрасывать на стену с картиной ярко-рыжие лучи, они поели и вскоре легли спать, предварительно каждая сходила в небольшой домик, который был пристроен к большому зданию, где жители мылись.

В комнате Адрии на ночь были приоткрыты ставни. Воздух оставался очень тёплым, а лёгкий ветерок прекрасно проветривал помещения. Рыцарь лежала на кушетке, прямо под картиной с красивым пейзажем и деревней, а сама не могла уснуть.

Впервые за такой долгий срок она испытала, каково это оказаться дома. Где тепло и приятно, где ты в хорошей компании.


Вскоре она нашла себе жилище, очень похожее на дом Адрии. Даже совсем рядом- на соседней улице. Там она жила на последнем этаже, но из окон открывался прекрасный вид на замки и большие поместья богатых жителей или просто чиновников.

С девушкой магом они часто выполняли задания, так что в кое-то веке у неё было много денег, что позволяло жить с крышей над головой и питаться нормально. Даже ни разу не было мысли откосить от заданий, даже имея в виду то, что маг не могла спокойно усидеть дома и постоянно рвалась искать приключения. Они сразу стали хорошей командой.

В один из солнечных дней Адрия за столом сказала интересную вещь:

– Нам надо встретиться с моим отцом.

– А почему?

– С прошлого задания я собрала в саду того дедушки цветки алой лилии, которые обладают уникальными магическими свойствами, но при этом их почти не раздобыть. А отцу они нужны для опытов.

– Ты говорила, что он маг, но кто на самом деле…

Девушки уже шли по улице в сторону самых роскошных и больших домов, за которыми стоял дворец.

– Он- главный придворный маг, занимающийся исследованиями в области магии и алхимии, а также- богоизбранный.

– Это может объяснить твои способности. А какой он…

– Сама увидишь.

Адрия всего лишь пару раз говорила об отце, но ни разу о матери. Точнее как-то упомянула, что её родители разошлись.

Рядом стоящие особняки были великолепными, но их величие можно было почувствовать, просто взглянув на забор- высокие стены из стволов дуба и камней, в которых были помещены арки для калиток и ворот из кованого чёрного металла, а за ними тянулись дорожки из гравия к небольшим домикам и огромным домам. На их шпилях развевались флаги королевства и министерств.

Галадриэль уже видела неподалёку дворец, совсем чуть-чуть скрытый парой больших зданий и собором- крайний напоминал большой шар из светло-серого камня с красивыми украшениями на коньках крыши, башнями со шпилями и необычайными витражами, на которых изображались разные богини.

Резиденция короля представляла собой огромный замок из тёмного камня с бордовой крышей, большими башнями, соединявшими корпуса, на верхушках которых реяли вытянутые флаги, а также к ним присоединялись небольшие залы, чем- то напоминавшие собор. Всю эту красоту скрывали от врагов и глаз простых жителей высоченные стены из камня, усиленные металлом. В них были сделаны огромные арки с воротами, которые могли выдержать напор врагов при осаде. Также внутри были большие здания Генерального штаба, казарма солдат гвардии, комплекс термальных источников и небольшой дом для приёма иностранных гостей.

Адрия же шла к крупному зданию, чем- то напоминавшему старые церкви- высокое, вытянутое, но как оказалось, к нему тянулись ещё несколько зданий разной высоты, и именно тут лучшие умы Риоля разгадывали загадки природы магии. На крайнем этаже было круглое окно, над которым возвышались высокие шпили.

Девушки зашли внутрь, где был маленький зал с белой и чёрной плиткой, несколько кушеток с красной обивкой, тумбы с кристаллами синего цвета и большая столешница у каменной стены с барельефом. На нём в профиль изображался маг под гербами Риоля, испепеляющий дома в горах. Галадриэль сразу напряглась. Однако ей и так было некомфортно- в этот день она шла без щита и меча, но и Адрия не опиралась на свой посох.

Девушка, сидевшая перед барельефом с кучей бумаг и каким-то магическим прибором в виде нескольких металлических спиц с полупрозрачной сферой, поприветствовала их, выслушала причину визита и попросила немного подождать. Сфера засветилась тусклым болотным цветом.

– Проходите.

Адрия поблагодарила и смело вошла в небольшую дверь рядом с каменным изваянием. Там был такой же зал, но в трёх стенах были двери, а прямо впереди- лестница, которая шла вдоль вытянутых окон, через которые был виден двор с туями, а также- голубое небо с солнцем.

Девушки шли до шестого этажа, где оказались в большом зале. Казалось, что он был бесконечен в обе стороны, но почти через десять метров Адрия встала у двери с номером 13 и собралась постучаться. Галадриэль слышала едва различимые звуки, напоминавшие борьбу, о чём собиралась сказать, но тут раздался грохот, и маг распахнула дверь.

Внутри была просторная комната с высоким потолком, широкими окнами и множеством свечей, а прямо перед ними пролетел от сильнейшего удара в угол молодой брюнет в робе мага- длинной подпоясанной золотым ремнём чёрной рубахой с белым воротом, на котором был один шестигранный значок золотого цвета. Он врезался прямо в скелет человека, стоящий в углу, и тем самым превратил его просто в груду костей, а также рядом стоящие книги и кипы бумаг попадали.

Девушки посмотрели в противоположный угол.

Там стоял ниже среднего мужчина, одетый в похожую робу, только у него были в два ряда золотые пуговицы, белый воротник прикрывал часть шеи, а на левой стороне груди висели несколько значков разной формы, в том числе и голубоватый круглый с красной лентой- символ богоизбранного волшебника. На плечах был накинут алый плащ.

Его лицо было недовольным, с высокими скулами и низким лбом, рот сверху и по бокам обрамляли усы в форме буквы П, причём они были такого же оттенка, что и модно зачёсанные назад волосы- песочного. Глаза у незнакомца были изумрудными, прямо как у его дочери.

– Только посмей ещё со мной спорить! Я тебе такое устрою…– надменно крикнул он, поправляя воротник.

В этот момент он оглянулся и увидел девушек, а также толпу людей в такой же одежде магов, стоящих за дверями.

– Адрия!

– Папа!

Она подошла к нему и обняла, а он ответил такой же тёплой взаимностью.

– Что тут произошло?

– Он решил, что лучше меня знает, как создать невесомость! – пальцем он указал на большую колбу, внутри которой лежал растолченный чёрный порошок.

– А… Это уже который раз, на моей памяти.

– Эти юнцы совсем не уважают тех, кто их учил… Ты принесла… То самое?

– О да.

Она достала цветки и отдала их отцу, который сразу пошёл к заваленному колбами, книгами с магическими символами столу. Оттуда он негромко крикнул.

– А кто твоя знакомая?

– Хочешь опять за своё?

– Да ладно тебе… А если серьёзно, то у нас отвратительно большая разница в возрасте…

– Пап!

– Я уже вижу, что она неместная… Но может просто твой товарищ из «гильдии»? Хотя её доспехи явно выдают чужеземца…

Интонацией он будто пытался сказать, что не считает наёмников, мягко говоря, людьми. Подобных в гильдии часто называли «псы короля». Хотя представить такого человека чьим-либо слугой было невозможно.

– Да. Зовут Галадриэль.

– Вы правы, – сказала она сама: я не из Риоля и много странствовала.

– Ого! – в этот раз он казался более довольным: нет для мага ничего лучше, кроме длинной поездки и изучения магии в разных странах.

– Я не маг…

Ненадолго повисла пауза.

– Ну что же…– сказал мужчина, повернувшись к дочери.

Он казался очень недовольным. Она же улыбнулась и начала что- то говорить о недавнем странствии на юг и тех заклинаниях, что придумала прямо в бою, как он резко отрезал.

– Это всё? У меня много работы.

– Да… До встречи!

– Если ещё что-то понадобится, я тебе напишу!

Чуть более радостно он крикнул ей вслед. Галадриэль в это время помогла отнести мага на первый этаж, где был медпункт.


– Какой-то он… Малоприятный. И очень изменчивый…

– Есть такое…– вздохнула Адрия.

Тут раздался ещё один громкий крик сверху, и рядом с девушкой приземлился небольшой шкаф, выброшенный из окна. Нетрудно догадаться, кто именно в приступе гнева отправил его в полёт.

– И король держит такого неуравновешенного человека рядом?

– Хоть он и козёл, он мой отец. И пусть его бросила мать, или он её- я уже запуталась- он для меня- один из самых близких людей.

– Ого… Я не знала, что у тебя так сложилась жизнь…

Адрия прикрыла глаза, будто начала погружаться в приятную ностальгию.

– До 5 лет мы были идеальной семьёй: он перспективный алхимик и один из лучших магов при дворце, она великолепный учитель в академии при дворце… Мы часто вместе проводили время в выходные, дружили с другими семьями, но потом началось… Он часто уходил из дома на ночь, всё чаще на улице и на работе его видели с разными девушками, а когда мне исполнилось 9 лет, мама ушла.

– Она была сыта по горло?

– Да. Он же будто и не заметил, а скоро стал богоизбранным, после чего даже меня перестал замечать… Так я оказалась в гильдии…

– Пришла туда ребёнком?

– Ну да.

Галадриэль задумалась. В тот день она почувствовала то, что давно не ощущало- будто из ничего рядом начало появляться плечо, на которое можно было опереться.


Прошло ещё время, и девушки отправились в одно из наиболее необычных, как оказалось, приключение.

В то утро они стояли около доски с объявлениями, и Адрия, пользуясь своим огромным ростом, сорвала большой лист из плотной бумаги. Награда была внушительной.

– Смотри! Одна из деревень на северо-востоке страдает от нападения волков- они уничтожают скот, а недавно начали нападать на людей. Они хотят, чтобы кто-то разобрался с этим. Как тебе?

– Звучит интересно… Отправляемся сегодня?

– Думаю да, хоть это явно не на один день.

Галадриэль задумалась.

– Так даже лучше- давно мы уже не отправлялись в дальнее путешествие…– говорила Адрия, внимательно просматривая листу бумаги с заданием: я там ни разу не была, так что мы отправимся в ближайший город, а дальше- по реке доберёмся до них.

Выйдя на улицу, Адрия перенесла их далеко на север, где в устье реки стоял городок, прямо на берегу огромного озера, которое когда-то называли морем. Его покрытые соснами скалистые берега тянулись на десятки километров, и в него выходили суда Риоля, Альзате и Горсгорка. Тут водились самые разные виды рыб, но часто приходили дожди с сильными ветрами, так что регион был не самым спокойным.

Девушки стояли около большого здания из мрамора с высокой башней, чей шпиль будто утыкался в небо, а рядом был канал, который переходил в реку, ведущую на восток, где та почти доставала до Северной Континентальной Дороги. Адрия смело пошла вперёд, где у моста вниз шла каменная лестница, переходящая в пирс. У него скопились многочисленные большие лодки с одной-двумя мачтами. Один бородатый торговец согласился довезти их до небольшой деревни, тем более он как раз отправлялся.

Подняли якоря, с помощью нескольких весел отошли от берега, а как только мимо пролетели мосты, а остались лишь дома простых жителей, они подняли паруса. Мощный порыв ветра начал тянуть судно на восток, пока за ними шли ещё две небольшие лодочки.

Вскоре дома сменились на поля, в которых колосилась пшеница, проносились повозки и редкие всадники, кто-то в доспехах, кто-то в простой одежде. Затем перед девушками начался лес, в котором росли почти только сосны и ели, а подлесок был представлен папоротниками и кустами с ягодами, а также мхом. Редкие стволы лиственных деревьев оплетались зелёными побегами. Под лучами солнца было дальше жарко, но на помощь приходила прохлада от воды.

Из-за крутого изгиба реки стали появляться дома из дерева с соломенными крышами. На их фоне выделялась церковь с красной черепицей. Дома стояли по бокам от дороги, спускавшейся к воде, а за ними растягивались поля, рощи с ягодами и пастбища.

Корабль подошёл к пирсу и девушки ступили на землю. На мостках они видели людей с удочками, рядом разбирали повозки с мешками и инструментами, а кто-то работал в поле.

Девушки сошли и отправились вглубь деревни, которая представляла собой два ряда домов вдоль дороги, которые лишь по краям немного загибались. В центре поселения была небольшая церковь с каменной колокольней, около которой стояли трое человек- молодой и высокий священник с забавной прической и очками, средних лет женщина с суровым лицом и дедуля с добрыми глазами. Они сразу обернулись, как только к ним стали приближаться гости.

Адрия с ними заговорила, и выяснилось, что в деревне не было старейшины, а всей жизнью управляли эти трое. Они сразу же предложили пройти в таверну, где за вином можно было обсудить все подробности задания.

Люди направились к одному из трёх зданий в три этажа, причём первый был сделан из камня, и оказался почти погружён в землю, лишь небольшие окошки выходили из стен на уровне ступней. Спустившись по крутой лестнице под козырьком, они оказались в зале, где сидели несколько человек в дорогой одежде. Он сильно напоминал такой же в гильдии, но тут было гораздо темнее, а под потолком висели фонари. Было много грубых столов из дуба, а в уголке пристроилась небольшая стойка, будто бы сделанная из стволов деревьев. Туда сразу пошла женщина, а мужчины с девушками присели за стол. Галадриэль сразу почувствовала тут себя как дома- было уютно и комфортно, сильно напоминало гильдию.

– Итак, – начала Адрия, когда перед ними оказались кружки с вином и неглубокая тарелка с сырами разных видов: как давно на вас стали нападать волки?

– Это было всегда, но ограничивалось одной- двумя козами или овцами, а пару месяцев назад они стали атаковать пастухов, людей в поле или на охоте, также торговцев, что ударило по нам сильнее всего! – ответил священник.

– Причём не ради еды, а будто просто так…– вмешалась женщина.

Повисла пауза на пару минут.

– Есть какие-то мысли?

– Волки подходят к людям только в лютый голод, а так- стараются избегать. И при этом просто не нападают на людей…

Галадриэль взглянула на подругу, которая в кое- то веке была очень задумчивой.

– Вам не кажется странным, что произошло это после нового закона короля? Про охоту на волков?

Монарх недавно издал манифест, где почти половину занимали размышления о том, какой вред причиняют торговцем (пару лет назад был страшный голод) и простым жителям волки, лишая их заработка и иногда даже жизни. Король призывал активно на них охотиться. После этого многие наёмники сами стали охотиться на них, в отдалённых местах этим занялись наместники с армией. За месяц серых хищников стало меньше.

– Точно! Как я не догадался…– вскрикнул старик: тогда мы видели судно с вооруженными людьми, которые спустя неделю проплыли мимо с полным баркасом волчих шкур.

Но тут вмешался священник:

– И как это связано? Словно зверям кто-то приказал нападать, будто им дали повод…

– Это и надо выяснить: у нас есть два факта, связанные между собой, но связь между ними хрупкая…

– Точнее её вообще нет… Но и пусть- вы можете тут остаться сколько вам потребуется для разгадки и исправления этой ситуации. – глаз старика на мгновение заблестел.

Девушки ещё немного с ними поболтали и ближе к вечеру обошли всю деревню, а когда начала спускаться ночь, заняли смотровую вышку, которую построили совсем недавно около полей.

Как только стемнело, стало едва видно дома, лес и холмы вдали, однако Галадриэль была уверена, что смогла заметить очень далеко на возвышенности пару огоньков.

– Это уже Альзате… Наверное, какой- то приграничный монастырь. В каком-то таком служит моя мать…

– Она монахиня?

– Ну да… Её всегда интересовала религия, а после утраты веры в нормальные отношения она решила посвятить себя Богиням.

– И другой стране…

– Это уже не так важно. Там же ещё в армии служит моя сестра.

Галадриэль похлопала янтарными глазами.

– Я ещё что-то неожиданное о тебе узнаю?

Адрия засмеялась.

– Могу сказать, что мы с ней очень похожи, но у нас общий только отец, и она младше меня на пару лет.

Рыцарь попробовала представить двух Адрий, но одну в белоснежной броне офицера армии марзпана.

– У нас только разные глаза и у неё короче волосы! – будто читая мысли, сказала девушка- маг.

Ночное небо медленно затягивалось тучами, убывающий месяц висел над лесом, а Галадриэль медленно засыпала. Спустя час- полтора ей удалось немного поспать, пока Адрия не разбудила её.

– Смотри!

Изящный палец указал на опушку между полосой леса и полями с пшеницей. Прямо за ней, буквально между стволами сосен что-то двигалось. Вдоль тёмных стволов будто струился поток воды, но приглядевшись рыцарь увидела там огромное количество волков, устремившихся к реке. Часть из них- самые крупные и сильные- изредка останавливались и смотрели на девушек желтыми глазами, пока позади них, далеко в лесу шло что-то огромное, заставлявшее деревья расступаться перед собой…

Утром, после бессонной ночи они шли по улице и Адрия рассказывала про свои мысли.

– Мне не даёт покое то большое существо…

– Да и мне как бы тоже. Понятия не имею, что мы увидели вчера.

Маг немного помолчала, но всё-таки, не очень уверенно сказала:

– До принятия нашей веры, люди были уверены, что есть самые разные боги практически у всего. К примеру, у жителей леса, которые обратятся к своему покровителю в случае трудных времён.

– Думаешь, волками руководит их бог? Который внезапно вышел из тени и пришёл помочь?

– Всё может быть… Но почему именно тут, и они не двинулись на огромные города на юге и западе.

Целый день девушки провели опрашивая разных торговцев, рыбаков и земледельцев, а вечером, когда золотое солнце опускалось за горизонт, к ним прибежал мальчик с короткими волосами и передал корзину с хлебом, сыром и вином.

– Он целый день следил за нами- на пирсе, в поле, из окна в таверне…

– Да ладно тебе!

– Напоминает твоего приятеля.

– Похожее в них есть- Люциус тоже был любопытным и шустрым.

– Как мы увидим их бога?

– Есть специальное заклинание, но я не гарантирую, что на нас не выплеснется их гнев…

– А может…– склонив голову, заметила Галадриэлль: есть другая причина?

– Проверим сначала эту!

Когда везде погасли огни, Адрия подняла посох, и он осветил лунным сиянием всё вокруг, а над головой у неё загорелся круг голубого цвета с рунами. Губы бесшумно двигались, а глаза смотрели прямо вперёд, пока обе руки сжимали посох. Вскоре раздался треск.

Из леса высунулась огромная серая морда волка, ноздри постоянно то расширялись, то сужались, а затем появилась вся голова. Это был огромный волк, ростом с трёхэтажный дом, с ярко-желтыми глазами. Из пасти при дыхании вылетел пар, а огромные зубы то и дело угрожающе обнажались. Волк направился к вышке, не сводя глаз с девушек. Встав прямо перед их лицами, он начал едва слышно рычать.

– Ты…– раздался глухой и строгий женский голос, идущий словно из его пасти: всего лишь своей магией смогла привлечь моё внимание?!

Галадриэль видела, как на поле появлялись сотни волков, смотрящих в сторону своего вожака.

– Да. Мне надо с тобой поговорить.

– Неужели тебя…– она обнюхала Адрию: призвали местные жители?

– Именно- они недовольны нападениями твоих собратьев…

– Ах так!

Шерсть на затылке начала подниматься, а спина резко выгнулась колесом.

– Они ещё не знают, что за их наглость им предстоит пережить настоящий ад!

– Погоди… А за что ты мстишь? За ту охоту, начавшуюся пару месяцев назад?

– И за это тоже… Вам не говорили, что люди тут охотились на волков поколениями?

– Нет…– ответили обе девушки.

– Они всегда охотились на нас, пока из трёх самых противных семей не осталась всего одна… Они уже более ста лет не трогают нас, но это не отменяет грехи их предков. Как минимум тот потомок, чьи прадеды убивали моих братьев и сестёр должен раскаяться…

– То есть, тебе нужно раскаяние от всех жителей деревни и, в частности, того самого человека?

Та немного подумала, поглядела на своих собратьев, после чего вздохнула.

– Да. Если нас не будут трогать, мы не тронем их…

– Завтра в это же время все жители будут тут, и они раскаются, я обещаю!

Волчица какое-то время думала.

– Ладно… Но, если такого не будет- от деревни и следа не останется!

Взмахнув шикарным хвостом, она развернулась и ушла. Волчья стая неспешно последовала за ней.

– Адрия…– сказала через минут пять Галадриэль.

– Что?

– А ты уверена, что справишься? Аура у богини просто безумная… Тот дракон был просто ребёнком по сравнению с ней.

– Всё будет отлично. Завтра утром- служба, а после неё мы расскажем жителям всё. Они точно поверят…

– А те трое?

– Священник нам поверит сразу, та женщина тоже, а вот старик… Он странный- с ним я поговорю сама- убеждать меня научил отец, так что справлюсь.

Галадриэль поняла, что у того жителя просто нет иного выхода.


Утром, под звон колоколов, люди шли к церкви. На траве висела роса, солнце едва освещало улицу сквозь туманную дымку, а в воздухе витал аромат свежести. Жители радостно болтали, смеялись и чувствовалась ничем не отягощенная атмосфера близкой и теплой общины. Как только все расселись по широким лавкам, священник открыл книгу. Девушки из гильдии стояли около дверей, где неподалёку был старик-старейшина.

Завершив свою службу, парень в очках попросил всех подождать и послушать девушек. Все сразу обернулись на них, подождали пока те окажутся рядом с алтарём, после чего Адрия начала свой рассказ.

Она передала им все мельчайшие подробности, вплоть до прошлого деревни, отчего некоторые старожилы сразу изменились в лице. Тот самый старик просто взял и ушёл.

– Если вы согласитесь извиниться за дела своих предков, богиня больше не позволит волкам нападать на вас! Это единственный способ одолеть её…

На удивление никто не кричал и не жаловался на плохую идею. Только священник высказался, что это вполне реально и им стоит принять её условия. Все согласились. Адрия что-то прошептала подруге и ушла, а та попросила всех прийти к их вышке после заката и отвечала на вопросы детей, которых интересовал цвет шерсти, длина и рост волчицы.

Адрия сразу поняла, что в том большом доме живет старик, но он туда никого не пускал, поэтому девушка просто сломала дверь и вошла туда, требуя признать вину своих предков и отказаться от традиций, которые зашли слишком далеко. В небольших комнатах на стенах висели волчьи шкуры и головы, а сам хозяин вжался в кресло, любуясь старой картиной.

На ней был изображён мужчина верхом на лошади, протыкающий длинным копьём волка.

– Это то, чем занимались все мои дорогие прадедушки… Как я откажусь от этого?!– говорил он ей, после попытки отчитать за сломанную дверь.

– Вы не готовы признать, что пострадал такой же народ, как наш людской, только из волков?

– Мне на них плевать…

– А на своих друзей и просто соседей?

Это заставило его задуматься.

– Но мои предки же не хотели этого…

–Но вы можете всё исправить- в ваших руках написать новую главу в истории своего рода.


Вечером все пришли к вышке, на которой загорелись факелы. Вечернее небо было покрыто тучами, начал идти лёгкий дождь, но все стояли и ждали, пока едва заметный отблеск закатного солнца не исчез.

Как только опустилась тьма, в лесу послышался хруст веток и звуки возни. Деревья заскрипели, а многие вскрикнули, заметив тысячи серых зверей, направлявшихся в их сторону. За ними шло что-то тёмное с двумя ярко горящими глазами. Уже через пару минут вся поляна была заполнена волками, которые стояли почти вплотную к людям, но никто из них не скалился.

Краем глаза Адрия следила за тем стариком, которые чуть ли не за сердце хватался от страха.

Богиня вышла к ним и осмотрела всех людей, после чего заявила, что готова слушать.

Начал священник, который говорил от лица всех жителей, а после- тот старик. Его речь была долгой, в ней он искренне раскаивался в действиях предков, после чего все жители опустили головы перед волчицей.

– Ты прав- совсем не обязательно делать то, что считали правильным твои предки. Я услышала вас- если мой народ не окажется в опасности по вине человека, я не допущу нападений со стороны волков.

На этом она развернулась и ушла, а люди начали неспешно расходиться по домам. Девушки выдохнули и прямо там упали, а позже- вовсе заснули- этот день тяжело дался.

Но награда, полученная утром, была очень щедрой, так что по пути назад от усталости и напряжения не было и следа. В гильдии все интересовались их историей, и Адрия, как прирождённый актёр, красиво всё рассказала, и даже Галадриэль несколько раз брала слово. Люциус им даже похлопал, выслушав чуть ли не фантастический рассказ.


На следующей неделе в столице началось то, что испортило настроение Адрии- город наполнили священнослужители из Альзате, а также их солдаты. Утром, когда солнце ярко светило, а в гильдии в его лучах летали крошечные пылинки, девушки сидели за столом и обсуждали ситуацию.

– Я думаю дело в том, что марзпан готовит Крестовый поход, а поэтому он проверяет своих союзников перед священной войной с язычниками…– начала Адрия, размазывая масло по куску хлеба.

– Я в политике не особо разбираюсь, но что-то подобное было вполне ожидаемым.

– Они почти месяц, а то и дольше, будут проверять наши церкви, монарха и даже армию, чтобы убедиться в правильности соблюдения догм…

Тут Галадриэль заметила позади подруги, у стойки, блондинку с короткими волосами, завязанными в хвост, в белых доспехах и белоснежным плащом. Немного поговорив с девушками у стойки, она обернулась и направилась к ним. Галадриэль выпучила глаза от удивления- к ним шла такая же Адрия, как сидевшая перед ней подруга (разве что глаза были голубыми). Та же с любопытством несколько раз моргнула и спросила:

– Моя сестра идёт к нам?

– Привет, Адрия! Давно не виделись!

Девушка с голубыми глазами обняла свою сестру со спины. На ней был полный комплект брони, но особенно выделялась кираса, которая напоминала киль лодки, и два острых шипа на плечах. На груди лежала золотистая цепь, соединявшая края плаща, а на нём спереди были две нашивки в виде геральдической розы и щита со звёздами.

– Я рада тебя видеть, сестра… Давай, садись к нам. Выпьем?

– Нет, я на службе.

Её взгляд упал на рыцаря.

– Бэрриет, это моя новая подруга- Галадриэль. Мы уже много заданий выполнили вместе.

– Приятно познакомится, надеюсь моя сестра не доставляет тебе неприятностей… Твой щит меня впечатляет- работа прирождённого мастера.

– Спасибо… Тоже самое могу сказать и твоих доспехах…

В ответ та лишь высокомерно посмеялась:

– Ну разумеется- у нас, прямых исполнителей воли марзпана, а значит и Богинь, всё самое лучшее- от дисциплины до снаряжения.

Бэрриет махнулав плащом и села рядом.

– Ты здесь за тем, о чём я думаю?

– Ага- мы ненадолго с ротой остановились в городе, но через два дня уходим на север. Больше сказать, пока что, ничего не могу.

– Что-то интересное у вас намечается…

– Наша служба очень важна, особенно когда рядом такие необразованные и неприятные язычники. Кстати, – она специально сделал паузу: твоя мама по тебе скучает и искренне верит, что ты занята чем-то хорошим.

– У неё всё хорошо?

– Да. Вообще, с того дня, как она ушла от нашего бездарного отца, у неё всё всегда хорошо. Ты же с ним не общаешься, я надеюсь?

– Ну… Совсем чуть-чуть.

– Это величайший грех вашего короля- назначить его богоизбранным, я так считаю…

– Но он всё равно наш отец…

– Может ты жила в счастливой семье с ним, но мне так не повезло- и со мной согласна твоя мама. Мне нельзя изменить твоё мнение, но знать моё тебе стоит.

Ненадолго он замолчали, пока Галадриэль пыталась понять, как же такого человека как Адрия, загнали в угол…

– Как твои дела в качестве наёмника? Слух про древнюю богиню до меня дошёл- это было вполне впечатляюще.

Адрия немного рассказал про свои приключения, изредка к ней присоединялась Галадриэль. Сестра Адрии в белых доспехах, особенно когда на неё падал свет из окон, производила на неё немного пугающее впечатление, и её рыцарь очень быстро зауважала.

– Марзпан, – сказала она, закинув ногу на ногу: не раз уже говорил о том, что гильдии наёмников ему не нравятся… По его мнению, их стоит отменить, а функцию передать монастырям.

Тут многие обернулись на неё с недобрыми взглядами.

– Но он сам когда-то был таким же как ты, Адрия, так что признаёт необходимость подобного бизнеса на рынке труда.

– Ты бы точно не стала одной из нас…

– Верно! А теперь, – она встала, поправила одноручный меч с серебряной рукоятью на поясе: мне пора к своим ребятам… Может ещё увидимся, береги себя и подругу!

Она взмахнула рукой и ушла.

– Как тебе она?

– Сильная, но явно не маг…

– Верно. Мне, всё-таки, она не совсем нравится. Слишком надменная, самоуверенная…

– У неё, наверное, есть свои причины, так верить…

– Для меня вера и религия, читай церковь, – разные вещи. И ещё было одно важное дело, которое тебя касается…

Тут она заметила, что с её сестрой на выходе заговорил Люциус. Они немного поболтали, посмеялись и разошлись; офицер пошёл сразу к подругам.

– Весь город на ушах из-за церковников из Альзате… Даже нас заставили проходить их проверки.

– Мне кажется это странным…– ответила рыцарь.

– Что поделать… Зато пока я был в нашей казарме произошёл забавный случай…

Он рассказал про нелепые ошибки на проверке новобранца, недавно прибывшего из другой страны, который был пока мало знаком с обычаями и ритуалами. Поговорив почти час, он радостно помахал рукой, поправил пояс и ушёл на улицу. Адрия, отпив вина, взглянула на подругу. Та не могла не заметить это:

– Ну так?

– Ты знаешь… Про Магическую академию? Которая далеко на востоке?

Галадриэль знала про неё. Та стояла высоко в горах, была огромным замком, где раньше находилась резиденция короля государства ещё до Риоля, но после восстания и свержения правящей династии руины замка отдали магам, которые решили восстановить поместье размером с небольшую деревню и устроить там учебное заведение, где все маги, даже из других стран, могли выучить что- то новое и стать лучше.

Рыцарь качнула головой.

– Я тебе не говорила, но я там преподавала…

– Как?!

– А вот так- когда мне было 12, в гильдии сидели два мага, которые рассказали мне про неё и посоветовали там поучиться. Я собрала все свои вещи и ушла, после чего два года училась, а после мне сказали, что хотели бы оставить меня тут- по навыкам, я могла бы преподавать там, чем и занималась до 19 лет… Потом снова стала наёмником, но меня постоянно зовут туда снова и снова- будто не хватает магов…

– А что в этот раз?

– Они решили устроить день открытых дверей, и меня пригласили… Завтра там будет много не совсем уверенных в себе магов, которые могут хотеть там учиться, а также все мои старые знакомые…

– Отправимся туда? Мне было бы интересно посмотреть…

Адрия качнула головой в ответ.

– Да. Тебе реально стоит это увидеть, а я чуть освежу воспоминания.


Утром они собрались и встретились у дома мага. После короткого разговора они были готовы.

Она создала магический шар вокруг, после чего их ненадолго ослепила вспышка, и они оказались в совсем другом месте.

Вокруг возвышались величественные горы, чьи острые вершины были покрыты снегом, а, спускаясь к земле, скалы ощетинивались соснами и елями, между которыми бурно росли кустарники. Галадриэль предположила, что оказались они в долине, которую ограничивали два мощных хребта, один переходил в другой прямо за их спинами, где расположилась деревня. В ней было много каменных домов с бревенчатыми вторыми этажами, крыши покрывались тёмной черепицей, на небольшой церкви из булыжника она вообще была бордовой, но девушке понравилось немного другое в крышах.

Некоторые из них были покрыты мхом или даже небольшими растениями.

Вокруг было много народу, многие шли в сторону крупных карет, грубо сделанных из дерева.

– А почему мы не в самой академии?

– Замок защищает магический барьер, через который нельзя проникнуть с помощью телепортации. До туда можно добраться только пешком или на повозке. – ответила Адрия, указав пальцем на горы справа от них.

Приглядевшись, Галадриэль увидела там несколько шпилей с чёрными флагами и крыши башенок пурпурного цвета.

Девушки пошли пешком, минуя остановку с красивой лавкой, около которой столпились самые разные люди. Там были и маги, судя по форме, и бедняки, и мещане, и достаточно богатые жители Риоля, а может даже гостьи из соседних стран. По пути мимо них промчались несколько карет, им повстречались пара живописных водопадов, в которых вода стекала по камням с немыслимой высоты, разбиваясь внизу на тысячи маленьких брызг, также попадались небольшие леса, которые простирались прямо до скал, медленно переходя на них.

Спустя почти полчаса долина резко поворачивала и Галадриэль вспомнила, как сложно бывает ориентироваться в горах… Но зато теперь она видела неподалёку плато, за которым возвышались башни и вытянутые корпуса из песчаника. Они были с высокими и тонкими окошками, которые отражали свет солнца, только поднимавшегося из-за заснеженных гор, также сияла кровля пурпурного цвета. На некоторых башнях красовались знамёна, едва заметно реющие на ветру.

Школа казалась огромной- она занимала площадь средней по размеру деревни, и девушка из другой страны всё никак не могла поверить, что такое просто могло существовать. Но они шли дальше, а Адрия начала отвечать на её вопросы:

– Учиться тут может любой маг, независимо от возраста, значение имеют лишь навыки. Два раза в год, весною и осенью, набирают людей, которые сами пришли сюда…

Тут они обе почувствовали, как по телу пробежал слабый разряд тока, в нос ударил запах свежего воздуха после грозы, а всё вокруг стало расплывчатым на какое-то время.

– Это тот самый барьер…

– Такой большой и мощный…

– Наш директор ещё очень давно придумал, как создать машину, способную генерировать поле над огромными территориями, причём для её работы не обязательно постоянно создавать энергию магией- можно использовать даже уголь или дерево…

Глаза рыцаря от удивления округлились.

– Но мы отошли от твоего вопроса: при обучении формируют 6 групп, в зависимости от силы магов- шесть корундов. Каждый, попав на свой корунд, обучается год, и после этого сдаёт экзамен, позволяющий перейти на следующий уровень.

– Но есть несколько видов магии.

– В среднем, человек может овладеть тремя видами, а остальные ему стоит знать в теории. Например, я всегда верила, что если поймёшь другие виды магии, то сможешь получить максимум от своих.

– Вот это логично. Многие военные так учатся.

Они в этот момент оказались перед скалой, в которой оказалась величественная арка, за которой возвышался корпус с крупной лестницей и мощными дверями из дуба. Чуть левее, прямо из темноты, вытекал бурлящий ручеёк, потоки воды которого бежали из-под навеса скал прямо в долину, где соединялись с другими ручейками.

Они прошли арку, в которой было прохладно и влажно, и перед ними предстала сама академия… Широкий и высокий корпус, над вытянутыми окнами которого реяли два знамени чёрного цвета с красными квадратами по уголкам, а по бокам здание было зажато между скалами, которые казались невероятно огромными. Даже небо над ними казалось едва досягаемым…

Адрия смело начала подниматься по ступеням, после чего вошла в просторный зал, сразу поразивший её подругу- прямо в центре тянулся стол с парой чёрных свечей, над ним, прямо словно балки крыши, шли под углом книжные полки, с которых свисали светильники. Прямо над входом была картина с горящим черепом посреди вечернего поля, а рядом с входом стояли диваны и небольшие книжные стеллажи, около которых (как и у стола) толпились люди, постоянно что-то спрашивающие и говорившие с администраторами за столом.

У них же были свои полки, заставленные книгами, сундуки и одна особая книга, парившая над столом с алой скатертью…

Одна из девушек, брюнетка в белой рубашке с высоко поднятым воротом и небольшой шляпой, как у магов, с тёмно-бирюзовой юбкой до пола, радостно взмахнула рукой, увидев высокую блондинку.

– Адрия! Я так рада тебя видеть! Неужели решила вернуться или просто так почтила нас своим визитом?

– Рейчел, я рада тебя видеть! – они обнялись: но нет- я не вернусь.

– Печально… Значит, ты должна хотя бы со всеми коллегами повстречаться сегодня… Хоть это и проблематично.

– Правда? – она указала пальцем на людей вокруг.

– Они просто рвут на части преподавателей…– тут к ней кто-то обратился со словами срочно: ладно, проведи время хорошо со своей подругой…

Адрия повела её вдоль стола, делавшего резкий поворот, к башне, в которой тянулась лестница. Они шли вверх, как внезапно одна из стен цвета песка отъехала в сторону, а оттуда вышел мужчина в лёгкой броне, под которой была серая рубаха с высоким воротом. Он радостно улыбнулся, стоило ему заметить девушку.

Они радостно поздоровались, после чего он предложил пройти во внутренний двор…

Девушки оказались прямо под нависшей скалой, где была площадка, покрытая кафелем, заканчивающаяся полой башней с воротами. В самой скале, под навесом, ровными рядами стояли какие-то странные печи, внутри которых горело пламя цвета зари. С другой стороны шёл вниз склон, покрытый короткой травой, упираясь в то самое здание, из которого они попали на лестницу. От наружного мира дворик был скрыт стенами и отвесными скалами.

– Эти печи, -отвечал мужчина на вопрос Галадриэль: обеспечивают академию постоянно работающим защитным полем, а кроме того, часть из них греет помещения… Это горы, так что зимой тут бывает очень холодно, хоть большую часть года температура даже ниже 10 градусов не опускается… Ещё тут мы принимаем разное снабжение от внешнего мира, всё-таки, у нас нет полей и стойбищ, так что почти вся еда и прочие вещи к нам приезжают на повозках ежедневно…

Галадриэль засомневалась, что по таким крутым и каменистым дорогам могут пройти лошади, но быстро вспомнила про тяжеловозов.

– Под нашей академией идёт целая система из туннелей- наследие бывшей королевской семьи- там могут жить люди, может храниться месяцами еда, а также там могут в случае опасности укрыться раненые и дети.

Адрия ещё немного поговорила с ним, пока рыцарь наблюдала, как другие мужчины в такой же одежде ныряли с коробками в темный проход прямо в стене из камня, а потом выходили, забирая ещё ящики.

Они попрощались (он тоже желал ей поскорее вернуться) и они оказались в широком и длинном коридоре, от которого отходили ещё несколько, а также было множество дверей. Внимание рыцаря привлекла практически белая, оказавшаяся в самом конце коридора, о чём она сказал Адрии. Девушки пошли туда.

По пути им попалась небольшая башня, которая соединяла коридор с корпусом, а также вела на второй его этаж. Внезапно, девушки оказались между коридором слева и ещё башней, образовывавшей небольшой зал с лестницей наверх, а загадочная дверь была прямо перед ними, однако Галадриэль не понимала, почему слева доносился запах вкусной еды.

– Там наша столовая, но сейчас внутри наверняка много народу, так что зайдём туда позже…

Адрия смело шагнула на кафельные ступени и открыла дверь, за которой были голые стены, скрытые в полутьме.

– Сюда отправляют студентов, которые неоднократно нарушали правила.

Перед ними была решётка, за которой стояла кровать, набитая сеном, стол и ведро в углу комнатки.

– И сколько тут может быть человек одновременно?

– В башне всего пять этажей, по одному провинившемуся на этаж. Ну ладно- пошли в мой бывший кабинет- он совсем рядом!

Девушки пошли к тому залу, где по лестнице поднялись на два этажа вверх, а там, около вытянутого окна, из которого была видна почти вся школа (как думала рыцарь), наткнулись на сосновую дверь. Маг смело её открыла, и они вошли в очень хорошо освещенную комнату.

Длинная, она могла вместить за партами почти 25 человек, причём трое сидели рядом за одним столом, а кто-то один- через проход. Над каждой партой возвышалось окно, около входа- в небольшом кармане- был спрятан сундук, а над ним- картина с аксолотлем, который обладал магией и был бессмертным.

– Это символ нашей академии, совсем негласный…

Она подошла к противоположной входу стене, где была большая доска и два окна по углам, открывавшие вид на здания школы и покрытую снегом гору, поросшую соснами.

Некоторое время Адрия просто стояла, закрыв глаза, а потом предложила пойти дальше. Галадриэль хотела спросить, о чем она думает сейчас, но решила, что это будет лишним.

Они перешли в другой коридор, куда выходили двери многих аудиторий, в которых собирался народ, а преподаватели в робах что-то рассказывали или колдовали прямо перед их лицами. Стены никак не украшались, но казалось, что это было совсем необязательным- удивительную атмосферу загадочности и настоящей магии создавали красивые светильники, от которых нежно- жёлтый тёплый свет устремлялся вниз, вверх и во все стороны вокруг.

Напротив больших дверей, ведущих к башню директора, небольшая лестница шла куда-то наверх, но казалось, что она уходила в скалу. Девушки поднялись, и маг смело распахнула две двери, в которых были вырезаны большие прорези, откуда падали яркие солнечные лучи.

Галадриэль стояла прямо посреди комнаты, которая была накрыта куполом из стекла… Были видны все корпуса, башни и знамена на высоких шпилях… Видно было и чистое небо, высокие скалы по сторонам, а также хребты долины вдали.

– Всегда любила это место- тут мы занимались ботаникой.

Вдоль стен стояли стеллажи с книгами, а также столы, а прямо напротив двери шли каменные перила, за которыми, будто в сумерках, едва-едва светился мох и слышалось журчание воды.

Рыцарь спустилась по ступеням, и оказалась в небольшой пещере, где одна стена была вся покрыта мхом, а с другой стороны были небольшие куски земли, покрытые досками. Там, в аккуратных клумбах, росли чёрные розы, стеклянные колокольчики и прочие невозможные растения, а вдали, где пещера резко уходила вниз, росло дерево, под которым, рядом с прудиком, куда вода стекала по стене, нежилась саламандра, такая же как на картинке.

Они вышли оттуда и Адрия повела её дальше, попутно рыцарь заглянула в ванную, которая была отделана чёрным гранитом с вкраплениями золотистых камешков, общежития для педагогов, а затем они оказались в небольшой, но очень уютной библиотеке, где висели небольшие фонари под потолком, бросая тёплый свет на старые и новые книги, ютившиеся на полках, между которыми были столы.

Обойдя почти всю школу, они оказались у дверей башни директора. Адрия решила зайти, а её подруга пошла за ней.

На первом этаже башни были несколько столов с кучей бумаг, книжные полки и много свечей- тут была администрация, и именно одна из девушек (в форме как у Рейчел) попросила пройти наверх, по винтовой лестнице.

Кабинет директора был большим- тут по кругу были вытянутые окна, а сам маг сидел за г-образным столом, над одним из краёв которого парила книга. Ещё было много полок с разными черепами, пузырьками и свитками, а девушки встали прямо напротив. Галадриэль краем глаза смотрела на две картины, на одной из них был изображен горный пейзаж с едва выглядывавшими башнями академии, а на другой- директор.

Крупный и очень высокий мужчина в массивной робе поднял свой взгляд из-под огромной остроконечной шляпы. Его лицо почти всё было скрыто бородой, которую он даже заплетал в косички, а орлиный нос будто нависал над ней. Добрые глаза внимательно смотрели на девушек. На его груди, едва заметный, висел знак богоизбранного.

– Адрия… Не ожидал твоего визита.

– Я рада вас видеть. Всё ли у вас хорошо?

– Школа за время не изменилась…

– А здоровье?

– Не хвораю… – он встал и взял в руку огромный посох из сосны, на конце которого сияла золотистая голова саламандры, также вся верхняя часть будто была её деревянным телом, а хвост чуть ниже оплетал жезл.

– Спрашивать тебя о твоей позиции касательно нашей работы не буду…

Директор подошёл поближе, опираясь на посох, и похлопал её по плечу. Они долго говорили о магии, новых заклинаниях, зельях, но внезапно перешли на тему церкви, и тут директор сказал:

– Мне нужна твоя помощь…

Девушка молча взглянула на него, пока старик опускался в своё кресло.

– Ты знаешь, что один из богоизбранных волшебников почти отошёл от дел, и сейчас живёт далеко на юге, будучи отшельником.

– Да, я до сих пор помню реакцию отца на его уход…

– Корнелиус тогда… Очень сильно был недоволен. Нас всех собирает король, но на письма- даже мои с Андре- он не отвечает. Так как ты почти всё время путешествуешь, я бы хотел поручить это дело тебе- поговорить с ним и вернуть в столицу…

Андре был самым молодым богоизбранным. Капитан гвардии стал магом такого высокого уровня в 23 года, а сейчас исправно служил, практически всегда сопровождая короля во всех его поездках. Он одним из первых отучился в академии, оказавшись практически лучшим магом в её истории, после чего ушёл на службу, где также быстро продвинулся до нынешнего звания. Однако до отца Адрии, директора или мага- отшельника ему было ещё далеко…

– Янис всегда был слишком свободолюбивым и своеобразным… Но мы не можем перечить церкви, иначе…

– Я поняла. Думаю, завтра вечером он уже решит отправиться в столицу.

– Вот и хорошо- я знал, что тебе такое можно доверить. Он живёт около дороги на север от Вакри, вам даже лучше отправиться в Эдлан, который сильно севернее- оттуда пойдёте к порту, а на одной из развилок дороги увидите белый щит с красным крестом- так найдёте его дом…

Ещё немного поболтав, они разошлись, а теперь девушки пошли в сторону столовой.

– Как тебе директор Рихтер?

– Внушает… От него будто исходит огромное количество силы. Почти как от твоего отца, но она какая-то другая.

– Он больше ориентировался всегда на защиту, а отец- прямо как огонь. Но я уверена, что папа сильнее- однако Янис всегда был немного способнее, так что может всё пройдёт не так уж гладко…

– Но почему у него есть столько сведений о точном местоположении Яниса?

– Вроде он, когда-то давно, говорил о своём домике далеко на юге… А директор просто обладает хорошей памятью.

Девушки повернули на знакомой развилке налево, попав в тёмный коридор, а затем оказались в большом зале с высоким потолком. Из- а высоких больших окон было очень светло, а вид, открывавшийся на горы и небольшие нагорья, оказался просто невообразимым. Пол был чёрно-белым, вдоль стен и в центре тянулись столы, а справа была большая столешница из камня, за которой стояли работники кухни, а также ещё столы с едой, над которыми висели доски с написанными блюдами на завтрак, обед, полдник и ужин. Девушки набрали еды, которую тут выдавали на подносах из дерева, после чего Адрия повела подругу за собой, к небольшой платформе около входа. Как только они обе туда встали, она начал подниматься, и теперь девушки были на втором этаже, мало чем отличавшимся от первого. Адрия сразу шагнула вперёд, где был стол у окна.

– Всегда было моё любимое место!

Если там сесть, то открывался вид на горные пики со снежными шапками на фоне голубого неба, а также на скалистые берега вдоль мощной речки вдали.

– А как вы тут ели? Все же студенты и преподаватели сюда не поместились бы…

– Всё по строгому расписанию.

Она принялась за еду, которая тут была просто великолепной. У мага была огромная тарелка с сочными кусками говядины, только что жаренной на огне, а также запечёнными овощами с зеленью и ягодным соусом; Галадриэль взяла суп из рыбы с салатом из вяленых помидоров с курицей. У обеих был хлеб со слоем паштета из оливок с ароматной зеленью, кружки с красным вином и немного фасоли в небольшой плошке. Но самое вкусное ждало их впереди- сладкий рулет с изюмом, вымоченным в роме, покрытый белой глазурью.

Во время еды никто ничего не говорил, а потом, сидя и любуясь горами, Адрия сказала подруге:

– Отправляемся завтра?

– Да. Надо будет как следует подготовиться…


На следующее утро они уже отправились в Эдлан. Он оказался небольшим и ничем не примечательным городком, в котором почти все дома были из камня, какие-то в центре- покрыты штукатуркой, а в центре возвышалась церковь. Девушки пошли к окарине, минуя небольшие огороды, маленькие и покосившиеся дома. Перед ними был постоялый двор.

Когда-то торговцы решили упростить себе жизнь, и создали гильдии, а потом некоторые из них осели в городах, которые могли быть перевалочными пунктами, чтобы обеспечивать своих товарищей жильём и едой, а также- возможными сделками с прочими купцами. Тут можно было не только отдохнуть, поесть и договориться о продаже своего товара, если не было желания идти дальше, но также сменить лошадей, если та принадлежала гильдии.

Девушки взяли двух быстрых скакунов, рассчитывая их тут же вернуть через пару дней, и отправились в густой лес на юг. Позади скрылись холмы и поля с пшеницей, а их окружали лишь сосны и ели, также редкие и непроходимые кустарники. Скакали они весь день.

Когда начало темнеть, Галадриэль нахмурилась.

– Он же сказал совсем чуть-чуть?

– Я думаю, что нам просто немного не хватило времени- заночуем, а утром его уже найдём… Нет смысла приходить к человеку посреди ночи, будучи непрошенными гостями.

Найдя неподалёку поляну, они привязали лошадей к старому дубу, собрали веток и Адрия одним своим пальцем развела костёр. Искорки поднимались к стремительно темнеющему небу, а девушки принялись за свой скромный ужин, к которому привыкли за многие задания вдали от дома.

Из сумок они извлекали копчёное мясо, небольшие куски сыра и хлеб из муки грубого помола. С водой проблем не было- Адрия могла её создать, а тем более почти всегда рядом был источники в виде ручейков или речек.

Девушки неспешно разговорили, пока ели, потом сидели и смотрели на закат, на темнеющее небо, а когда искры от огня и дымок стали подниматься к тёмно-синему небу, легли спать. Изредка слышались звуки обитателей леса- шорохи крыльев, шелест мха и травы…

Девушки спали на своих плащах, отчего Галадриэль навсегда запомнила запах немного влажной почвы, который скоро стал для неё очень приятным. Но сегодня она видела во сне кое-что неприятное…

Сначала она увидела горы, покрытые облаками и серое небо. По коже бились мельчайшие и крайне неприятные капельки дождя, а из-за голых скал стали появляться дома, среди которых стоял огромный дворец из камня, отгороженный от домов стеной. Прямо из неё открывалась большая круглая дыра, откуда вытекала река, стремившаяся покинуть горы… Девушка оказалась на улице среди домов из светлого дерева с тёмно-синими крышами, из которых торчали вечно дымящие трубы, а затем она начала приближаться ко дворцу. Почти везде были статуи или знамёна с грифонами…

Мимо постоянно ходили солдаты в похожих на её доспехах, со щитами, такими же, как у неё…

Она очутилась внутри большого зала, в конце которого возвышался посеребрённый трон, на котором лежала корона из золота с чем-то напоминавшем нимб, а за шторами слышались голоса… Едва-едва заметные…

Потом в нос ударил запах гари, а дворец был уже объят огнём. Галадриэль будто парализовало, она хотела отвернуться, но её глаза заполняла светло-рыжая дымка, после чего она услышала знакомый до боли женский крик…

И проснулась. В холодном поту. Она приподнялась и осмотрелась- лошади были на месте, Адрия спокойно спала. Костёр почти потух, и она покинула туда немного небольших поленьев. Огонь разгорелся, после чего она немного посидела, смотря на звёзды, к которым неспешно поднимались небольшие языки пламени. Потом она уснула с одной мыслью:

– Впервые с нашей встречи я вспомнила о доме…

На следующий день они нашли тот самый поворот, а через час оказались около большой прогалины, на краю которой стоял аккуратный домик из бруса небольшого размера. Его крыша сияла свежей рыжей черепицей, чуть позади, среди еловых лап, скрывался похожий. Так получилось, что жилище стояло на небольшом бугре, а под ним растянулись грядки с разными культурными растениями, чуть поодаль стояли два улья. Перед ними простиралась почти голая земля, только вдоль края леса росли крупные яблони и пара слив.

Из своего укрытия вышел молодой мужчина с мольбертом.

– Это он?

– Да… Быть может, самый сильный волшебник в нашей стране.

Янис был выше среднего, хоть не дотягивал до Рихтера, казался немного щуплым, но при этом у него были необычные голубые глаза, высокий лоб и короткие взъерошенные каштановые волосы с рыжиной. Он был одет в простую рубаху, штаны и сандалии.

Адрия осмелилась к нему подойти.

– Добрый день, Янис.

– Чем могу помочь путникам?

– Нас прислал к вам директор Рихтер…

Тот сразу переменился в лице и пошёл в сторону. Но дорогу ему преградила Галадриэль на коне.

– А ты смелая. Неужели он вам не сказал, что я не отвечал на его письма?

– Сказал. И что с того?

– Если бы я хотел пойти туда, думаете я бы не ответил? У меня нет и малейшего желания проводить время в столице, подолгу стоять перед монархом и церковниками. Я уже хочу отказаться от звания богоизбранного, лишь бы оставили в покое.

Он дошёл до леса и там поставил свой мольберт, достал краски и начал рисовать.

– Ладно…– подошла вновь Адрия: можно хотя бы дух у вас перевести?

– А это всегда пожалуйста… Лошадей можете отвести в стойла за сараем, а через пару часов я думал пообедать.

Они отвели лошадей к сараю, к которому с одной стороны примыкала крыша, под ней были перекладины, лохань с водой и ещё одна с овсом.

После этого девушки неспешно прошли мимо аккуратного дома, великолепного огорода без единого сорняка, затем рассматривали деревья, на ветвях которых ютились огромные плоды, лоснящиеся в лучах солнца.

Наконец, они дошли до мага. Тот внезапно перестал рисовать и обернулся к ним лицом, закрыв собой картину.

– Если вы снова попробуете…

– Нет, нам не надо второй раз повторять. Мы не можем просто так взять и остаться у вас на обед, если ничего не сделаем. Даже после долгой дороги…

Тот задумался.

– Тогда… Я предлагаю вам следующее…– немного познакомившись с каждой чуть больше, он в итоге, уточнив имена девушек, сказал: Адрия, если ты сможешь поймать в лесу несколько куропаток, которые живут тут неподалёку.

– Около того холма?

– Да, около реки… А тебя, Галадриэль, я попрошу собрать яблок и слив.

После этого они разошлись, девушки принялись за свою работу, а он продолжил рисовать.


Когда уже был час дня, он свернул свой мольберт, и позвал за собой Галадриэль, набравшую полную корзину сливы и две яблок. Адрия пока не пришла.

– Я уверен, она скоро вернётся… Мы как раз приготовим еды.

Он повёл рыцаря за собой в большую (относительно его скромного жилища) прихожую, где стояли мешки, шкафы и тумбы с разными вещами, а оттуда они попали в коридор, оставив корзины позади. Коридор вёл к гостиной, к которой присоединялась кухня, а также две спальни и кабинет, как назвал комнату со столом и кучей книг мага.

Он встал около небольшой печки, распалил в ней пламя, дал указания девушке и начал готовить. Как только на столе оказались глубокие тарелки с резаными овощами на гриле с оливковым маслом, миска с кусками мяса в маринаде, который Янис сам придумал, а также кружки с пивом, появилась девушка-маг с несколькими птицами.

– Отлично! У нас будет прекрасный ужин!

Янис уже подумывал, как бы их повкуснее приготовить вечером.

Но пока они просто сидели за столом, изредка болтали и ели. Еда, приготовленная в лесном жилище, была особенной…


После обеда хозяин хотел было сам отнести посуду и помыть, но вызвались девушки, а он отправился на опушку рисовать. Адрия мыла тарелки в потоке воды, но тут с ней заговорила подруга.

– Почему он так стоит на своём?

– Он ненавидит церковь марзпана. Именно церковники виноваты в гибели его жены.

– Оу…

Обе замолчали, слышались лишь приглушенные трели из леса и журчание воды.

– Была такая же проверка, а его избранница была учителем в столице, и ею остались недовольны. Он был в отъезде, а когда приехал… Узнал, что её пытали и она умерла от ран… Вроде он хотел сразу же отправиться за армией из Альзате, но его остановил отец. После этого обычно никто из наших знакомых не говорит об этом случае.

– Побил?

– Нет. Просто успокоил, поговорил и тот решил, что оно того не стоит… Вместо этого он покинул столицу и с тех пор живёт тут.

– Мы его вряд ли переубедим…

Тут Адрия оглянулась.

– Как у тебя с изобразительными искусствами?

– Ну когда-то училась… А что?

– Его картина, – она снова оглянулась: просто ужасна.

– Думаешь, если я это скажу, он сразу ко мне проникнется доверием?!

– Нет. Покажи, что можешь и хочешь его научить, а это уже поможет нам его убедить пойти в столицу.

– Ладно…

Галадриэль пошла к магу, который увлечённо рисовал. Немного посмотрев, она начала диалог, после чего убедила дать ей кисть, холст и немного времени. Точнее она предложила ему пари- кто лучше нарисует пень. Нетрудно догадаться, что девушка одолела его.

До самого вечера они вместе стояли у мольберта, а Адрия пока успела помыть посуду, ощипать птиц и замариновать, почитать некоторые книги Яниса и даже вздремнуть. Когда начало темнеть, все трое теснились на небольшой кухне.

На столе оказалась тарелка с большими кусками сыра, куропатки с гарниром из овощей и ягодным соусом, а также вино. Девушки и маг великолепно поужинали, а ещё потом их ждали запечённые яблоки с мёдом.

Когда на небосводе сияла луна, они сидели около стола и говорили о том о сём, выпивая вино, но Адрия снова начала вести тему беседы к столице.

– Вам меня не переубедить. Я уже всё сказал!

Очередная попытка Адрии, несмотря на большое количество выпитого вина, не дала никаких результатов. Маг взглянула на свою подругу, намекнув, что настал её черед.

– Янис… Вы бы не хотели нарисовать что-то, чего нет здесь?

– В смысле?

– Вы не станете спорить, что навык художника и качество его картин будет зависеть от того, сколько разных мест он увидел… Вот вам не интересно нарисовать дворец короля?

– А зачем? – отмахнулся он: в нём нет ничего особенного…

– Вспомните, какие внутри комнаты, как величественно развеваются флаги над его крышей… И всё это на фоне голубого неба…

– И про собор не стоит забывать- он на редкость красивый!

Было рискованно напоминать о чём-то связанным с церковью, но Янис прикрыл глаза и какое-то время молчал.

– Это звучит интересно, но не стоит того, чтобы вновь оказаться в столице.

Галадриэль, наверное, впервые в жизни, притворилась и сказала:

– Я бы очень хотела увидеть вашу картину, на которой был бы запечатлён дворец…

Адрия вздохнула:

– Ради своей подруги я бы вам предложила даже пари… Чтобы хоть какие-то шансы были.

Глаза мага засияли.

– Какое пари?

Та немного подумала.

– Как вам идея сразиться… Только вы и я. Если одержу победу, вы с нами идёте в столицу, а если нет- мы позорно возвращаемся, провалив задание Рихтера.

Янис молчал. Однако в глазах сияли огоньки.

– Ну… Ладно… Завтра утром сразимся и решим!


Он сразу поднял кружку с вином.


Ночь прошла почти незаметно. И Янис, и девушки мирно спали. Галадриэль уже с утра готовила завтрак, пока маги обсуждали условия боя… После лёгкого перекуса они встали на изготовку прямо посреди поляны, подальше от дома и огорода.

– Сражаемся пока кто-то не потеряет сознание или сам сдастся. Это и будет условие победы.

– Согласна. Готовься!

Адрия сжимала свой посох, а в руках богоизбранного был сделанный из железа абсолютно белый жезл. С двух концов он немного расширялся, но только с одной стороны была нанесена причудливая гравировка, а на вершине сиял в лучах солнца небольшой кристалл, абсолютно прозрачный.

Девушка расставила ноги на ширину плеч, после чего вокруг её ног начали загораться языки пламени, а также огонь бушевал на конце её посоха. Немного согнувшись, она ускорилась и помчалась в сторону мага, со стороны казалось, что она была объята пламенем.

Будучи в метре от него, она подпрыгнула и почти ударила посохом, но Яниса защитил купол золотистого цвета. При ударе появилась яркая вспышка. Но затем сам богоизбранный нанёс удар рукой, вокруг которой плясали молнии. Адрия попыталась разорвать дистанцию, но её почти нагнали разряды голубоватого цвета, и она просто отбила их жезлом, заставив соперника вскинуть бровь.

Оказавшись в нескольких метрах от него, она взмахнула рукой, и перед ней появился ярко-рыжий магический круг, по которому бежали необычные надписи, а из центра начало извергаться пламя. Янис поднял свой посох и ударил им по земле, и из того места в стороны поползли, словно сосуды, тоненькие кусочки льда, и казалось, что чистая стужа разбила пламя на два куска, которые не могли навредить ему. Янис неспешно шёл вперёд.

Но тут из пламени на него выскочила сама Адрия, замахнувшись посохом, у верхушки которого плясали небольшие завихрения воздуха. На этот раз ей удалось его несколько раз ударить, но магический барьер соперника оставался таким же прочным, а сам Янис замахнулся левой рукой, из кулака которой сиял яркий свет.

Он выждал момент и ударил Адрию под дых, отчего та почти взлетела на воздух, а на её одежде остались следы как будто от пламени. Не стоит и говорить, что её щит был уже давно пробит…

В воздухе он хотел её отправить вниз, но девушка, будто отрастив огненные крылья, набрала высоту и оттуда ударила по нему, причём это сопровождалось ярчайшей вспышкой. И вот оба мага оказались на земле, но пока Адрия вставала, вокруг неё появился огромный магический круг, из которого в её сторону поползли цепи из полупрозрачного металла. Сама земля стала будто зыбучими песками…

Янис стоял радом и улыбался в своей непринуждённой манере. Адрию всё сильнее затягивало, а над головой засиял желтоватый круг, из которого начал пробиваться свет. Когда он ударил толстой струёй прямо в девушку, ту было невозможно разглядеть- так было ярко и так много было пыли.

Прошло всего несколько секунд, как вспыхнуло пламя, из которого выпрыгнула Адрия, замахнувшись ногой. Янис попытался увернуться, но совсем рядом загорелся другой магический круг, который подбросил его в воздух, а там уже девушка ударила его ногой, отчего маг полетел на землю.

Уже на почве они просто скрестили жезлы, пытаясь поразить друг друга заклинаниями с огнём, льдом, воздухом и землёй, а также светом и магическими ударами из чистой энергии. Именно последними Адрия смогла сломать барьер врага- она просто била кулаками, объятыми энергией и с каждым ударом трещин на сфере Яниса становилось всё больше, а его глаза- всё шире…

И вот она треснула, он от удивления разинул рот, а под его ногами засветился магический круг, ноги и руки сковали цепи, а земля начала неспешно его затягивать…

Над головой засияли уже три огненных круга и из них на землю низвергнулся такой жаркий и яркий поток пламени, что под ним вряд ли бы кто-либо мог выжил.

Вся поляна была покрыта пылью и пеплом. Девушка стояла и ожидала следующего шага своего противника. Но он даже не поднялся, а просто лежал в небольшой воронке.

– Твоя взяла! – крикнул он: я пойду с вами в столицу…

Адрия соскользнула вниз, где он уже встал и отряхивался от пыли.

– Но мы сначала пойдём в Вакри…

– Чего? – возмутилась Галадриэль: мы не можем потратить ещё времени на это, надо…

– Послушай меня, рыцарь… Твоя подруга не сможет нас отправить сегодня куда-либо, как и я- мы потратили слишком много магической силы. Сегодня мы можем только идти пешком или скакать на лошади, так что почему не отправиться ещё на юг, тем более мне надо будет поговорить с мастером одной гильдии…

Девушки переглянулись, после чего вздохнули. Собрав свои вещи, они стали ждать богоизбранного.

Тот вскоре появился верхом на белоснежной лошади, после чего они поскакали на юг. По пути встречались разные торговцы с гружёнными повозками и изредка крестьяне. Но чем дальше они шли на юг, тем ближе оказывалось солнце к окружающим их деревьям, на которых едва слышно шелестели листья. Когда его силуэт чётко был виден сквозь ветви, а почти всё небо на западе стало золотистым, они решили остановиться на привале.

Пока трещали ветки в небольшом костре, они поужинали, оставив совсем немного еды на завтра, а Янис начал рассказывать про самых необычных людей и товары, которые он видел. Больше всего Галадриэль заинтересовали торговцы из Альзате и соседней страны, лежащей в горах…

–Когда они идут из своего края церквей и монастырей, их повозки полны предметов религиозного обихода и прекрасного вина, которое высоко ценится, и только оно одобряется для проведения служб. Эти люди, как правило, отличаются поразительной приверженностью учению марзпана…

– Разве не все они такие?

– Ну почти… Скорее всего они пускают в дальнее путешествие только самых надёжных и обладающих сильной верой.

– Чтобы выстоять в мире соблазнов…– загадочно улыбнулась Адрия.

Недолгая пауза. Треск костра, и шорох веток во тьме.

– А те… Что пришли из гор?

– О, их всегда можно узнать по одеждам- либо на груди у каждого есть серебряная брошь в виде горного цветка, напоминающего звезду. На повозках у них чаще всего изделия из стекла или камня, изредка вино, уникальное своим вкусом и ярким цветом, также бывает мех и редкие книги… У них ещё необычные лошади- с широкой грудью, мощными ногами, способные тянуть тяжести даже в крутой подъем…

Галадриэль, слыша эти слова, будто оказалась в своём детстве…

Ночью ей не спалось- постоянно снилось одно и то же, и в конце она просыпалась… Ей виделся лес, весь серый и черный, с выжженой почвой и редкими угольками, пока что бурыми, а посреди пепелища стоял рыцарь. Серебряные доспехи, в руках меч, а голова неспешно поворачивается в её сторону…

Но она просыпается, видит тёмно-синее небо, звёзды на котором скрыты едва заметной дымкой, смотрит по сторонам, где рядом спят её товарищи и медленно тлеют угольки…

Утром они очень быстро доскакали до Вакри- огромного торгового города, который стоял на живописном скалистом берегу. Дорога начала извиваться, теряясь в густых зарослях вечнозелёной растительности, а перед тем, как она изгибалась и ныряла вниз, около небольшого валуна, они остановились и узрели прекрасный город…

Он тянулся по берегу, в его бухте могли встать на стоянку даже огромные фрегаты и клиперы, а вход в бухту был прикрыт небольшой каменистой косой, на конце которой возвышалась статуя стража, который одной рукой держал у груди меч, а второй- огромную чашу с огнём. Его голова была скрыта капюшоном с острым концом, подолы одеяния ниспадали прямо в воду, а на груди была кираса с гербом Риоля.

Напротив, обозначая кромку судового хода, прямо из воды возвышалась прекрасная девушка из гранита, прикрывавшая свою обнажённую грудь одной рукой, а второй-сжимавшая ракушку, которая также светилась ярко и днём. Её волосы, сквозь которые проходил ветер, казались настоящими, а не каменными, даже в глазах был виден огонь жизни…

Однако, тянувшийся вдоль моря город, в какой- то момент, будто желал бросить вызов стихии, врезался в водную гладь, и самые больший, красивые и необычайные здания с прекрасными куполами и шпилями, росли из воды нежно- голубого цвета, и именно там, будто вставая с колен, был увековечен в камне первый король Риоля, который обладал длинной бородой, широкими плечами, суровым лицом с большими глазами, а на его голове красовалась корона…

Пока они рассматривали прекрасный портовый город, туда заходили друг за другом корабли- один клипер, две бригантины, на которых шли уверенные в себе торговцы, готовые заработать кучу денег и сделать себе имя.

Галадриэль заметила, что чем дальше от воды, тем меньше и скромнее были дома, к примеру, около них начиналась уже улицы, которая вела куда-то в сторону и терялась среди теней от зданий.

Янис глянул на них и поскакал вниз, девушки переглянулись и отправились за ним. Уже скоро они были скрыты от яркого солнца, а чем ближе были корабли, тем больше людей оказывалось на улицах- торговцы, старики, дети и прочие- их было столько вокруг, даже больше, чем в столице, и среди них мага в белой одежде было трудно потерять из виду. Вскоре они остановились у здания с сиреневой черепицей, где девушки стали ждать. Вокруг были белоснежные домики с рыжими крышами, между некоторыми- натянуты веревки с бельём, между стенами шли люди в самых разных одеждах, а в центре небольшой площади журчал фонтан. На небе не было ни облачка, да и ветер слабо ощущался.

Янис скоро вышел оттуда с суровым мужчиной, у которого на поясе висела большая сабля. Он взял лошадей, пожал руку магу и качнул головой в сторону девушек.

– Я обо всём договорился- мы оставим им лошадей, а моё о моём отсутствии вскоре все узнают.

– Тогда… Переносимся в Керданве?

– Ага…– уже с большим энтузиазмом ответил богоизбранный.

Их поглотила золотистая сфера и уже через пару секунд перед девушками была гильдия, а маг, осмотревшись, попрощался и ушёл в сторону дворца. Адрия обратила внимание, что почти везде на улицах столицы были солдаты Альзате.


В тронном зале почти все предметы внушали уважение- будь то тёмно-бежевый мраморный пол, сине-лазурные колонны, золотые вензеля на стенах белого цвета. Почти везде проникал яркий солнечный свет, и казалось, что на такой высоте монарх был на одном уровне со светилом.

Он сидел на шикарном троне, над его головой блестели серебром своды купола голубого цвета, а вокруг ниспадали красные тяжёлые шторы, а подле стояли вельможи и пара наложниц в платьях удивительной красоты. Одна в бирюзовом, а вторая- в красном; их лица была едва прикрыты. Обе молчаливо смотрели в пол, а напротив них, на несколько ступеней ниже оказались богоизбранные.

Самые сильные волшебники всего Риоля, а может и соседних стран… Сила каждого была неописуема, а вместе… Они могли изменить мир до неузнаваемости, прекратить разом все войны, а может и прочие бедствия… Однако все они были разными, а их характеры было трудно назвать простыми. Но не стоит думать, что такие могучие волшебники были только в одной стране- Альзате также славилась сильными магами, в Уолдене постоянно были на службе крайне способные колдуны, а также жители холодного Горсгорка уделяли магии много внимания…

На фоне Рихтера и Яниса выделялся сильно отец Адрии и Андре- молодой мужчина с тёмными волосами, завязанными в высокий хвост и чёлкой, прикрывавший скрытый круглыми очками глаза зелёного цвета. На нём была форма капитана гвардии- синий мундир с белыми элементами и золотыми пуговицами, аксельбантом, который крепился поверх кирасы, а на высоком вороте блестели ромбы с головами вепря. На его плечах был наброшен тёмно-синий плащ с серебристой полосой на высоком вороте.

Отец Адрии был одет в ту же робу мага, похожую на одежду Рихтера, разве что его казалась дороже и качественнее. Янис был всё так же в полностью белом наряде.

Монарх носил красные одеяния, в которых казался больше и внушительнее, особенно в плечах. Его лицо казалось уставшим, но сохраняло черты молодости и решительности. Рыжие волосы, словно грива, ниспадали на его плечи, а борода только придавала суровости и серьёзности ему. На голове сияла корона с разными драгоценными камнями, а правая рука сжимала меч.

– Господа, вам известно, что начало происходить в мире… По моим предположениям, он скоро кардинально изменится.

– Мой король, есть вероятность, что нашего северного соседа… Не станет?

– Да, Янис. Боюсь, что марзпан, хоть и не напрямую, но хочет сделать северную страну своим вассалом, и в таком случае… Это уже будет выгодно нам, если мы поддержим его армию.

– Однако, как я понял из разговоров между магами и торговцами в городе, после своего прибытия, нас может ждать неутешительный расклад- много людей на севере прячутся в деревнях, почти не появляясь, и предположить, какую они соберут армию почти невозможно.

Король молчал.

– Ха! Да какая разница- кто бы там не был, нас четверых достаточно, чтобы разрушить все их укрепления и свести на нет какие-либо преимущества- будь то знакомая местность, ловушки и уловки!

Отец Адрии был полон энтузиазма.

– Постойте, мы не можем так поступить. Я же уверен, что нам нужно выступить на стороне церковников, иначе мы потеряем их поддержку и сами станем врагами, но действовать надо осторожно…– впервые за встречу сказал Андре.

Блондин скривился, после чего неспешно пошёл в сторону юнца.

– Чё ты там вякнул?!

– Прошу вас, Корнелиус…

– Я тебе щас как дам…

Будто гром с небо донёсся крик короля:

– Хватит! Вы все высказались, теперь мне будет проще принять решение, но это была только первая тема нашей беседы…

– Неужели дальше ещё будет что-то интересное? – скептически парировал отец Адрии.

– Начнём с торговли…

Долгая беседа с королём растянулась на два дня, за которые знания Яниса сильно пригодились; маги пару раз чуть не поссорились, а уже скоро им предстояло предстать перед одним из офицеров армии с северо-востока, который должен был их оценить.

Тем временем Адрия и Галадриэль взяли новое задание, решив обойтись без драк и сложностей- надо было отправиться на северо- запад, где около границы расположилась деревня, страдающая от набегов бандитов. Жители хотели научиться обороняться, а девушки могли поделиться с ними своими знаниями. Тем более за хорошие деньги.

За пару секунд они переместились из столицы на широкую грунтовую дорогу, по которой катилось несколько гружённых повозок. Вокруг были высокие хвойные деревья, слегка покачивающиеся от ветра где-то высоко- высоко, а их путь лежал совсем в другую сторону. Почти все люди шли на север, где была граница с Горсгоком. Девушки оглянулись и пошли в сторону едва приметной дорожки, которая скрывалась в тени.

Их окружала прекрасная природа, запахи, которые нигде не встретить, а также едва уловимые звуки, среди них всё меньше было слышно звуков человеческих. Остались только они, лес и солнце высоко в небе. Почва- покрыта ковром из мха и папоротников, чьи причудливые листья почти не двигались, лишь изредка какие-то маленькие звери мелькали под ними.

Уже скоро стала видна небольшая деревня. Почти все здания, кроме церкви, были сделаны из камня, что говорило о неплохом уровне достатка жителей. Некоторые крыши оплетали виноградные лозы, скрывающие окошки и трубы. Также чуть поодаль стояли огромные амбары, у которых расположились несколько больших повозок. Ближе к лесу на западе, где образовывалась низина, лежали поля, в которых колосилась рожь и пшеница.

Девушки подошли к церкви, после чего вокруг них стали собираться люди. Адрия начала разговор, объяснив кто они и зачем пришли, пока Галадриэль внимательно смотрела на людей. По глазам было видно, что они напуганы, но не так, чтобы отказаться от своего образа жизни и сдаться без боя.

Старосты, как такового не было в деревне. Почти всегда говорил мужчина средних лет с бородой. Поправляя очки, он то внимательно слушал, то говорил, то отвечал на вопросы деревенских, которых становилось всё больше.

– Так вышло, что от нас до Горсгока всего три-четыре мили, а в лесу много хороших и широких троп, поэтому многие торговцы, не желающие платить пошлину, везут свой товар к нам, а уже мы продаём его гостям с севера или наоборот…

– Так вышло, что местные бандиты давно донимают нас, но ничего серьёзного не было…

– А сейчас…

– Они стали более наглыми и яростными. Никто пока не был убит, но до этого недолго осталось, да и товар мы теряем постоянно, что сильно огорчает.

– Почему вы не хотите кого-то нанять?

– Нам показалось, что так будет гораздо дешевле…

В этом и вправду был смысл, только мирные задания, которые требовали больших усилий и отнимали много времени позволяли заработать больше, чем простая работа наёмника.

Девушки ещё поговорили с жителями, после чего попросили собрать всех магов и просты людей, способных сражаться. Также им выделяли комнату в небольшом доме с деревянной пристройкой, где им предстояло прожить всё время, пока их будущие ученики не научатся защищать свою деревню.

Оказалось, что способных к магии было 32 человека, а простых и крепких ребят разного возраста- 70. Галадриэль первая решила разделить их на две группы- одни занимались утром, а другие- вечером, так как им запретили вырывать людей с полей, где требовалась помощь каждого. В таком случае постоянно на работах было достаточно рук.

Следующим утром они уже проводили время по- своему, пусть и очень похоже: после завтрака к 9 утра шли на площадь, где собирались их ученики, после чего Галадриэль учила их бою на мечах, кулаках и с помощью подручных материалов, объясняя как можно применять лопаты, вилы и прочие инструменты в самых неожиданных ситуациях, однако сначала много времени она уделила теории.

– Пусть удары вы наносите своими кулаками, силу им придаёте своим телом, но ничто не имеет смысла без участия вашей головы.

Долго она объясняла, часто рисуя на песчаной дороге фигуры и схемы, как надо двигаться, какие силы двигают тело бойца и какие им противостоят. На её удивление, почти все за первый день прекрасно усвоили материал, а самые слабые уже на следующие сутки подтянулись при помощи своих земляков.

Адрия также уделила много внимания теории- она рассказала ученикам как появляется магия в теле человека, в чём она хранится и как увеличить её запасы:

– Есть два способа- заклинание, действующее мгновенно, но им владеют только два человека в нашей стране, а также тренировки. Мы не только будем увеличивать количество заклинаний, какими вы владеете, но и регулярно повышать вашу выносливость и силу- вот ключ к успешному освоению боевой магии!

Утренняя группа перед обедом освобождалась, девушки ходили на рыбалку, иногда охоту и даже помогали в поле, изредка участвовали в сделках, ибо много торговцев также приезжали в деревню и выгодно торговали с местными.

Стоит сказать, что подход у девушек был разный. В роли сурового и строгого сэнсэя была рыцарь, которая скупилась на похвалу, однако такой подход всегда стимулировал стараться больше, а Адрия умудрялась совмещать применения кнута и пряника, из-за чего к ней люди шли с огромным энтузиазмом и желанием попробовать свои силы и воображение в магии.

Тут Галадриэль впервые увидела жителей севера- почти все либо рыжие, либо блондины с голубыми глазами и густыми бородами, аккуратными и внушающими уважения. В одежде, пусть и было тепло, преобладали меха, хотя, как узнала ещё давно Адрия от сестры, определённые виды меха спасают от жары, так что в длинных плащах с низким воротом, массивными наплечниками, и красивыми металлическими печатями, державшими цепи, чтобы тот не упал под своей тяжестью, был смысл.

Но всё также ей снился один и тот же сон- выжженный лес и рыцарь в серебряных доспехах, который постоянно оборачивался, но ей не удавалось увидеть его лицо. Также ей начало казаться, что тот постоянно пытался сказать одно и то же: твоя судьба… А дальше Галадриэль просыпалась в холодном поту.

Так, размеренно и интересно- не часто выпадает задание на обучение кого-либо- девушки провели почти 9 дней, но в один вечер ушли на ночную охоту на оленя. Неподалёку, выше по течению небольшой речки, было много затенённых мест, где были идеальные условия для грациозного зверя. Девушки выследили его только рано утром и напали одновременно, однако от атаки Адрии он увернулся, а вот меч Галадриэль настиг его совсем внезапно…

– Редко ты его достаёшь…

– Я всегда полагаюсь на щит, потому что меня так учили. Им можно сделать гораздо больше, если уметь им сражаться…

Большую тушу они понесли в сторону деревни, и пришли туда только к началу своих занятий, однако вместо двух организованных групп перед ними стояли почти все жители. Вид у них был подавленный. Самые способные их ученики были в ссадинах, порезах.

– Они напали, но нам почти удалось отбить их… Если бы они сами не остановились, мы бы не дали им уйти, только нескольким удалось скрыться.

– А что насчёт пойманных?

– Мы их отвели уже к границе, где солдаты взяли их под стражу. Но дело в другом- они обещали вернуться… Совсем скоро- и всей бандой!

Галадриэль и Адрия стояли около печи и смотрели, как в ней языки пламени медленно сжирали поленья, а уже скоро надо было поместить туда мясо оленя, которого хватило бы на десяток людей.

– Что делать будем?

– Они ещё не готовы… Сами заклинания они освоили, но вот выносливости маловато…

– Мои также- понимают как и зачем, а вот практики маловато… Мы же хотели простого и спокойного задания…

– А вышло вот так…

Каждый день они ожидали нападения, но время шло, а бандитов не было видно. Девушки не теряли времени, и с каждым днём их ученики усердно тренировались, однако элемент неожиданности, который был на стороне разбойников, их смущал. Выследить их было невозможно, солдаты пока никак не помогли бы, особенно имея в виду не совсем легальную торговлю между деревней и купцами…

Шёл четвёртый день ожидания, как ближе к вечеру вспыхнула трава с южной стороны деревни- туда сразу ринулись маги и Адрия, и совестными усилиями им удалось потушить пламя, за которым прятались разбойники- блондинка сразу атаковала их, свалившись с небес и поразив разрядом молнии, а затем перешла в рукопашную, показывая своим как надо применять магию и зачем было столько сил вложено на тренировки не только духа, но и тела.

Пока на юге шёл бой, почти полсотни всадников ворвались прямо в самый центр посёлка, где их горячо встретила Галадриэль- почти все, оказавшиеся первыми разбойники получили по шеям сильнейшие удары мечом, отчего разлетелись на куски. Однако стоило помнить, что девушка предпочитала в бою щит, так что сразу после этого наглядного примера, правильного использования своей головы и силы, Галадриэль выхватила из- за спины огромный щит и им уже сбила с лошади следующих недругов, после чего прикрылась от молниеносного удара с фланга, а их прикончили деревенские, уже уверенно державшие мечи и вилы в руках.

Адрия, услышав, что около амбаров заметили врагов, помчалась туда, а на месте устроила настоящий ринг боёв без правил- грациозно чередуя магические приёмы и удары кулаками, она разбрасывала бандитов налево и направо, причиняя им много боли и отбивая какое-либо желание нападать на деревню ещё раз. Ей удалось заметить парочку, у которой были факела и бутыль с зажигательной смесью…

Они вспыхнули, прямо как сухой хворост в июльскую жару, после кинутого в их сторону огненного шара.

– Учитель, трава и амбар! – крикнули Адрии ребята, сжимавшие самодельные посохи.

Однако блондинка взмахнула руками, и между огнём и зданиями появилась стена воды, мгновенна превратившаяся в пар, начавший застилать собою всю округу.

Галадриэль же сама уложила более десятка разбойников, которые не думали отступать. Её ученики достойно и яростно сражались с врагом, пока за крепкими каменными стенами прятались старики и женщины с детьми. Но в битву внезапно, как гром среди ясного неба, ворвались два огромных бугая в пузатых доспехах.

Они шли с булавами, которые могли крошить всё подряд, а всё это сопровождалась тупорылым хохотом, который сразу начал бесить девушку с янтарными глазами. Она кинулась прямо на одного из них, но за долю секунды тот умудрился закрыться от удара мечом…

– Не думала…– мелькнуло у неё в голове: что он такой быстрый.

Урод лишь усмехнулся, после чего получил удар щитом в челюсть, отчего на его доспехе осталась огромная вмятина. Следом, в большую щель между нагрудником и наплечником прилетела стрела откуда-то издалека, и под вой амбала, девушка вновь ударила его щитом, на этот раз по виску, отчего тот упал замертво.

Его близнец, коими они наверняка являлись, заревел и кинулся на девушку, однако та уворачивалась от медленных и очевидных атак, изредка прикрываясь щитом, более того ей удавалось наносить колющие удары в места, которые не прикрывала броня, с помощью коротких выпадов. Спустя минуту он едва стоял, а изо всех щелей текла кровь, в том числе и из двух крупных дыр для глаз, которые с ужасом смотрели на девушку в боевой стойке с мечом и огромным щитом в форме креста.

Он также упал, а на едва вздохнувшую Галадриэль кто-то решил напасть сзади, но с криком туда ринулся паренёк, которого мощный удар разрубил на куски. Янтарный глаз с ненавистью смотрел на бандита в красивой красной одежде, широкой шляпе и с шикарной саблей, чья гарда была покрыта золотой и чёрной краской. Это явно был главарь.

– А ты неплоха… Но на одном щите далеко не уедешь- готовься к смерти!

Он за мгновение ока очутился перед нею, но его движение было очевидным, и два меча соединились над головами оппонентов, образовав сноп искр. Воспользовавшись возможной слепотой врага на несколько секунд, Галадриэль ударила щитом под рёбра, но там оказался другой меч, более короткий и широкий. Бандит скривился и подпрыгнул, начав атаку из воздуха. Два меча можно было заблокировать лишь щитом.

Адрия покончила со всеми разбойниками по флангам, остались лишь в городе, но все внимательно смотрели за боем своего предводителя с рыцарем.

– Друзья мои, не надо смотреть, как я вновь одержу вверх над этой напыщенной и неумеющей сражаться девкой- убейте всех и начните выносить всё, что может быть ценн…

В тот момент он впервые пропустил удар- щит прилетел в нижнюю челюсть, отчего он прикусил язык до крови, а затем, сделав оборот, девушка выбила его меч, однако и ему удалось лишить её средства защиты- один мощный удар ногой, нацеленный прямо в сустав, оказался чрезвычайно болезненным и досадным.

Но у девушки теперь были два меча в руках, которыми она начала наносить серию ударов, заблокировать их её враг практически не мог. С каждым ударом, которые словно град сотрясали его, он слабел и уже скоро упал на колено, а Галадриэль, почти без замаха, срубила часть его оружия, а следующим размашистым движением, лишила его головы. Последним, что было на его лице, оказалось разочарование. Только сейчас рыцарь огляделась, и увидела только своих и улыбающуюся Адрию.

Пока девушки отважно сражались далеко на северо-западе Риоля, в его столице всё также шли проверки. Очень долго богоизбранные отвечали на вопросы священников и генералов армии Альзате, и после одного такого дня старые товарищи Рихтер и Янис отправились в свой любимый кабак. Так, спустя несколько кружек пива и две рюмки крепкой настойки из можжевельника, они начали обсуждать тех самых девушек.

Адрию знали оба, но она умудрилась поразить и того и другого:

– Если бы я дрался в полную силу, то даже так не одолел бы её…

– Неудивительно, зная чья она дочь, и зная сколько сил и стараний она вложила в свои навыки.

– Может уже совсем скоро она станет одной из нас, если захочет и будет на хорошем счету у священников…

– Её сестра- офицер в армии марзпана, а мать служит в одном из монастырей… С этим вряд ли будут проблемы, но она не захочет этого.

– Почему?

– Ты не почувствовал, что прежде всего для неё- свобода? Если она не считала себя достаточно независимой в нашей академии, то быть богоизбранным для неё будет сущей пыткой…

– Соглашусь…– ответил Янис и осушил ещё одну рюмку.

На его щеках начал появляться румянец.

– В этом вы с ней немного похожи! – засмеялся директор.

Янис лишь скосил взгляд в сторону и молчал.

– А что насчёт её подруги? Я в академии о ней почти ничего не услышал…

– Галадриэль… Способный мечник, но дерётся всегда щитом, как я понял… Долго скиталась, откуда и куда шла- не говорила. Но у меня есть одно безумное предположение- уж слишком её белые волосы напомнили одну историю…

– Какую же?

– На востоке от нас в горах лежит государство Зееграбен, которое ещё недавно было меньше на четверть нынешней территории, и в той области правила довольно немногочисленная династия, а последним из них была девушка Лизавета. Её отличительной чертой были белоснежные волосы и янтарные глаза…

– Ну про глаза ты загнул- я тоже слышал о ней, только очи у неё были цвета талой воды!

– Ну пусть… Когда она вступила на трон, её стране объявил войну архигерцог Зееграбена и победил, после чего женился на ней. Они прожили недолго вместе, но в браке родилась девочка, очень похожая на мать. И где-то пять лет назад в их дворце случился страшный пожар, унёсший жизни герцогини и её дочери…

Рихтер посмотрел на него максимально серьёзно, после чего оба задумались и молчали…


Прибыв обратно в столицу с кучей денег, девушки с радостью отправились в свою гильдию, где решили отпраздновать успешное выполнения задания. Стол ломился от еды и алкоголя, а вокруг их товарищи лишь усмехались удаче подруг. Казалось, что ничего не могло измениться в тот момент, и так будет всегда…

Адрия, видевшая вход и стойку, заметило троих солдат в необычной форме. Бело- серебряные латы, с плеч ниспадал белый плащ с золотистыми буквами, причём такими же причудливыми, как на щите её подруги, который стоял рядом… Его заметил мужчина в шлеме с чёрным гребнем и махнул рукой. Солдаты шли к ним.

Встав за спиной девушки, они открыли рты, как их опередила остановившаяся на рулете Галадриэль:

– Вы из Зееграбена?

– Так точно, и вам пора идти с нами… Вас искали долгое время…

– Правда?

– Нет! – вмешалась Адрия: не верь им- мы же не знаем кто они и зачем…

– Мы- солдаты гвардии, лучшие из лучших воинов нашей великой Родины, которым выпала честь защищать канцлера и архигерцога Зееграбена. А перед вами- он понизил голос: наследница престола нашей страны, пропавшая много лет назад! Она идёт с нами…

–Только попробуй забрать моего товарища, с которым мы через столько всего прошли!

–Стой…

Её остановила вставшая подруга. Она взяла щит, после чего сказала:

– Это судьба, и как бы я не хотела, мне её не изменить…

–С чего ты взяла? После всего…

–Я задумалась об этом ещё когда мы были в академии, когда мы гостили у Яниса… Он, как не хотел, но пришёл в столицу… Значит, всё в нашей жизни уже предопределено. Моя судьба была предначертана, так что её не поменять, и я пойду с ними…– она взглянула своими чистыми янтарными глазами на блондинку: мы обязательно встретимся…

Она ушла. Теперь в гильдии стало совсем тихо. Лишь на секунду мелькнул золотистый свет за окнами, и Адрия осталась одна…

Как назло, она поняла, что крайне время подруга и вправду была более задумчивой, и может если бы та поговорила с рыцарем… Но Адрия не догадалась и не разглядела перемен и сложностей в настроении своего товарища…

Галадриэль стояла у границ своего родного города, лежавшего в угрюмой долине меж скал; вокруг- лишь серые склоны, а зелени почти не было. Шумела река, гремя камнями, над головой сияло холодное солнце и ползли редкие облака. Рядом стояли ещё гвардейцы и несколько девушек в черно-белой форме с фартуками, которые попросили её пройти в здание, напоминавшее миниатюрный замок.

Там висел запах новой мебели, вокруг были столы с бумагами, карты на стенах и много книг, её отвели в душ, представлявший собой глубокий деревянный чан, в который лили горячую воду. Окна были совсем не широкими, затянутыми толстыми шторами, лишавшими обитателей столь нужного солнечного света.

– Перед встречей с вашим отцом надо подготовиться…

С неё сняли все доспехи, и рыцарь впервые почувствовала себя беспомощной; все увидели огромный шрам через всю правую руку и ужаснулись…

– Моя госпожа… Что же произошло, пока вы бродили по всему свету…– чуть ли не рыдая спросила горничная.

– Это последствия пожара. Ничего необычного.

– Так получается… Вам это платье не подойдёт! Несите новое!

– А доспехи?

– Как вы же…

Хоть Галадриэль не спорила, но оказаться без доспехов ей казалось просто немыслимым- быть вновь незащищённой, такой уязвимой… Её долго отмывали и только затем обрядили в ало- белое шикарное платье с широким подолом и закрепили на волосах великолепный белый обод с золотыми украшениями, после чего вывели наружу и усадили в крытую карету.

Они поехали через город, который носил название Валенштадт, в котором почти все дома были построены светлого дерева, крыши же покрывали тёмно-синей черепицей, но были и относительно новые здания из булыжника, с красивыми витыми металлическими элементами на балконах. Над городом возвышался один одинокий шпиль собора, реяли многочисленные флаги с грифонами, а вдали, прямо под горой, виднелось огромное здание, но не такое величественное, как дворец короля в Риоле. Они проехали по одному их мостов над рекой, разделявшей столицу на две части- мощный поток гремел камнями и исчезал где-то внизу… Но девушке было всё равно.

И когда её привезли к огромному зданию, оказавшемуся её дворцом, она задалась вопросом- так как в её воспоминаниях он был больше и выше… А тут предстал едва сопоставимый с замками зажиточных жителей Риоля каменный дом.

– А разве он не должен быть… Больше там?

– По решению канцлера, его сделали меньше размером для безопасности, а кроме того, там отныне заседает парламент, так что для вас это даже удобнее!

Первый этаж- зал для переговоров, огромный гардероб и кухня. На втором- обеденный зал, комнаты для семьи монарха, на третьем- ещё больше комнат семьи монарха и кабинет архигерцога- пустой, будто там уже месяц не бывали люди, и на четвертом- парламент и тронный зал, куда её повели.

Под гигантским круглым окном с витражом был трон. Пустой.

– А мой отец…

Все молчали.

– Он скончался буквально три дня назад! Вас пока решили не предупреждать…– раздался громоподобный голос, а с ним из тени, с противоположного конца, появился огромного размера мужчина.

Большую часть его тела занимало пузо, которое с трудом скрывалось шикарным камзолом из дорогой ткани цвета закатного неба; при каждом шаге его второй подбородок и жирные щёки тряслись, а заплывшие маленькие и злые глаза смотрели на будущего монарха с пренебрежением и надменностью. На голове располагалась причудливая шляпа, напоминавшую популярную на востоке треуголку- поля складывались таким образом, чтобы образовывались три угла, поверх них была пущена прострочка из белого пуха, а около уха на золотой пуговице с головой грифона крепилось огромное перо, принадлежавшее некогда фазану…

– Я канцлер Авейра, к вашим услугам. Предлагаю не терять время и перейти к коронации, ибо уже скоро состоится собрание лордов, на котором нам требуется принять некоторые законы…

Его вид, речь… Всё говорило о попытках казаться важнее и состоятельнее, нежели любой присутствующий рядом. Даже правителя страны он мог затмить, но именно это и не понравилось в нём Галадриэль.

– Так быстро? Что за спешка?

Он немного помолчал, не то пытался отдышаться, не то придумывал, что сказать.

– Вы… Отвыкли, да, от нашего образа жизни- это там, где-то в глуши вам некуда спешить, а наша страна стремительно развивается…– он встал прямо под лучи света, приложив руку к груди (пытаясь изобразить достойного сына страны, которую хотел теперь возвести на вершину пьедестала): я желаю лишь сделать жизнь нашего народа лучше, и всё что я могу пока осуществить- объявить вас нашим правителем и направить на путь истинный.

– Каким шёл мой отец?!

В заплывшей жиром голове мелькнула мысль: Чёрт! Какая же она дотошная… С её отцом- овощем было гораздо проще работать!

– Не совсем… Его курс надо было немного подкорректировать… Но как вы поняли, без вас это было бы невозможно.

Ясно стало одно- почти вся власть была в руках жирного мизантропа, способного лишь прикрыться благими намерениями. Ему оставалось совсем немного до желанного результата, и канцлера не могло что-то остановить…

В его словах был смысл- хоть 90 процентов власти сосредоточилось в руках канцлера и его подчинённых из парламента, архигерцог командовал всей армией и обладал правом вето, а предложенные им законы собирали сразу 50 процентов голосов в зале.

Девушка качнула головой, и уже её повели наверх, где ссохшийся священник читал молитву, почти вечность, а затем снял обод с головы и водрузил корону из потемневшего золота (как ту, чтоона видела во сне, но более старую), причём у неё было что-то вроде нимба: сзади образовывалась вертикальная окружность, похожая на солнце. На её плечи опустилась мантия с белым воротом и кроваво-красным подбоем.

Несколько дней она жила во дворце, всё никак не понимая образ жизни правителя. Ей не дали проститься с телом отца, в парламенте велели всячески вторить и подтверждать слова Авейры, а вскоре сутки стали сливаться- подъёмы в одно и то же время, подписывания документов полу-пустом кабинете (она с трудом уговорила вернуть туда сабли, которые повесил ещё её отец), сидела в парламенте позади жирного канцлера, который с трясущимися щеками кричал из- за кафедры о величии Зееграбена и о том, как несправедливо обошлась мировая история с его страной, лишив возможности вести торговлю прямо на Великой Континентальной дороге.

Всё чаще во снах являлся тот самый рыцарь, посреди сожжённого леса. Его лицо всё также было скрыто, но теперь она точно знала, что он говорил всегда одно и то же слово- судьба.

Именно в тот момент, когда ей всё надоело, а от отсутствия брони всё время казалось, что она была незащищённой, он сам позвал её к себе в дом.

Тот стоял далеко от столицы, на небольшом плато. Он был больше дворца архигерцогини, с гигантской территорией, где росли кипарисы и сосны, а также был большой пруд, куда стекала вода с горного ручейка. Сам дом представлял собой здание в виде буквы Т, причём в местах соединения крыльев были пристройки и башенки. В самой большой был кабинет канцлера…

Всё сияло, везде золото и мрамор (а в её резиденции были лишь серебро и гранит, пусть и шлифованный), либо дорогие сорта дерева, дорогие картины, некоторые из которых висели в старом дворце, статуи древних богов, а также у него в арсенале было почти сотня служанок- все молодые и красивые девушки.

Галадриэль предполагала эта, а посему решила и прийти туда в самом лучшем алом платье, поверх которого набрасывалась мантия пурпурного цвета с белым воротом, на голове сияла корона, только что очищенная от темного слоя железа, а левая рука сжимала трость с серебряным набалдашником, в котором сияли рубины и аметисты.

В его кабинете стоял просто немыслимо большой стол, повторяющий форму дома, около него стоял глобус с востока, на полках- окаменелости, дорогие книги в позолоченных переплётах, а под потолком- скелет древней птицы, явно могучей и сильной. На полу- шкура гигантского медведя, на стене- карта континента, где были соседние страны, под нею- столик с алкоголем в хрустальных графинах.

А под одним из шкафов был скрыт целый миниатюрны погреб с кучей бочок вина. Герцогиня слышала, что её канцлер любил на свете больше всего три вещи- себя, вкусную еду и алкоголь.

Авейра выглядел злым, как всегда, и увидев своего правителя даже не встал. На нём был такого же покроя камзол, разве что цвет теперь был голубым. Замки двери лязгнули, и он открыл свой огромный рот:

– Послушайте, вам неприятно здесь находится.

– И что?

– А вот что- вы хотите вернуться обратно, а я понимаю, что маленького Зееграбена мне мало…

– Вы хотите власти?

– Да! – при этих словах его глаза вернули:

– Я хочу, чтобы вы на следующем собрании объявили войну.

– Кому?! И на кой мне это делать?

– Соседям, а уж кому первому- решайте сами. Я всего лишь предлагаю вам сделку- под вашим руководством, вы завоюете минимум ту же территорию, что сейчас занимает наша страна, а потом объявите меня полноправным правителем!

Тут девушка решила попробовать запугать его, хоть часть её души просила согласиться- это был способ быстро отделаться от него и вернуться к нормальному образу жизни, который для неё стал таким желанным.

– Вся армия подчиняется мне, гвардия- тоже… Кто на вашей стороне?

– Мне ничего не стоит натравить на вас весь парламент, а после… Повторить тот случай с дворцом…

Девушка промолчала, лишь слабо прошептала:

– Вы жадный и мерзкий…

– Мне это только приятно слышать, дорогая моя… Но если откажетесь- вам же хуже- не забывайте: весь парламент не даст вам продохнуть, а народ- возненавидит, стоит только мне захотеть…

Молчание.

– Если сделаю так… Я буду потом полностью свободна?

– Клянусь! – сказал он, взял из золотой тарелки виноград.

Снова выбор… Только всё стало гораздо сложнее…

– Есть условие…

– Так! – он стукнул кулачком по столу: условия ставлю я…

За мгновение девушка очутилась у его лица, но не могла ничем угрожать, так что просто схватила его за ворот, откуда свисало позолоченное жабо.

– Я согласна только если вы не тронете моих друзей из гильдии наёмников и простых стражей порядка в Керданве.

Канцлер прорычал, как зверь.

– Хорошо…

По пути назад она видела, как по коридору горничные несли просто сотни килограммов еды, предназначавшейся канцлеру. Там было всё- от жаркого и хлеба с оливковым маслом до пудинга и сладкого рулета. Поморщившись, она прошла дальше, постукивая тростью, а в голове уже рождался план, как обернуть эту ситуацию в её пользу.

Следующая речь в парламенте была просто неописуемой- после разогрева от канцлера- как обычно тот лишь вещал о былом величии и исторической несправедливости- за кафедрой оказалась сама герцогиня, призвавшая всех жителей на войну- первой их жертвой должен был стать сосед с кучей ресурсов и потоком торговцев с востока, а также им нужен был выход в море…


Через пару недель на страну Уолден было совершено нападение с гор. Почти за сутки немногочисленная, но хорошо вооружённая армия под искусным управлением командира- монарха, захватила все территории вплоть до Великой Континентальной Дороги. Пока весть расходилась по всему миру, а потом торговцев с востока становился всё меньше, они дошли до моря, а после укрепились там, на берегах, где некогда властвовал их мощный сосед.

По пути дорогу преградили воители на драконах- элита армии Уолдена. Огнедышащие рептилии с всадниками атаковали внезапно, почти под покровом ночи, и бороться с ними вызвалась сама герцогиня. Её щит мог сдержать огненный шторм, который могли создать несколько драконов, и именно она обладала нужным опытом.

Защититься и контратаковать- вот и весь план борьбы с этими ящерами, однако их было больше двух, так что пришлось девушке не просто. Пару раз ей едва удалось увернуться от атаки когтями, либо от пламени, зато только со временем ей удалось достать первого всадника, после чего его дракон был убит одним точным ударом шею, где образовалась щель между листами брони. Со вторым ей удалось разделаться хитростью- заманив под траекторию полета снаряда требушета- от головы рептилии ничего не осталось, ещё двое просто сдались, а последнего она ранила своей саблей, а потом его атаковали маги. Так от великой силы и последней надежды Уолдена ничего не осталось.

C поддержкой Авейры, который приносил довольно много пользы при переговорах и выступлениях перед пленными и простыми солдатами, девушка смогла придумать как скорее перебросить войска на север, где можно было ударить по линии обороны Альзате.

Уже совсем скоро её огромная армия стояла у стен монастыря, а позади них поднимались огромные столбы дыма- уже поверженные лавры. Хоть армия марзпана была сильной и многочисленной, без поддержки основных сил- которые всё ещё были в Риоле- герцогине не составило труда разбивать небольшие отряды, которые оставались в монастырях, но по её указанию, всех женщин и детей не трогали. Эта очевидная мера стоила ей долгого и тяжелого разговора с Авейрой…

– Я настаиваю… Их всех надо публично казнить, и разнести эту весть повсюду!

– Зачем?

– Чтобы меня боялись- чтобы боялись нас всех и уважали!

– Не путайте- бояться будут меня, в первую очередь, так как вся ответственность за войну ляжет на мои плечи, и поэтому я имею право требовать это…

Авейра скрипнул зубами, после чего развернулся и ушёл, напоследок согласившись на пощаду женщин, детей и стариков.

И сейчас, после трёх недель в почти завоёванной стране, она вела своих воинов в бой. Армия выросла почти в два раза, так что стало гораздо проще воевать почти во всем миром…

Она была одета в светло-красное платье, поверх которого надевались нагрудник, наплечники с головами грифона, латная юбка и широкая пластина, защищавшая спину. На голове- та же корона, разве что с неё ниспадал ворот из кольчуги. Подняв меч, прятавшийся в ножнах у шеи гнедого скакуна, она подняла его и скомандовала пойти в атаку.

Сотни солдат, при поддержке конницы и осадных орудий начали штурмовать скрытый за высокими стенами храм с пристройками. Он напоминал старый замок с аккуратными арками и башенками, на которых стояли кресты, а на самой высокой развевался флаг Альзате. Также на территории конкретно этого была винодельня, которая сильно интересовала канцлера.

Пока всё шло гладко- ворота сотрясались от силы ударов, по лестницам на стены спрыгивали солдаты в белой броне с серебряными элементами и мехами небольших горных сурков мармотов- подобное украшения совсем недавно ввёл Авейра, считая его очень красивым. Ещё немного, и на нескольких башнях поднялись флаги родной страны Галадриэль.

Но тут, практически незаметно, около неё очутился какой-то воин, молниеносным ударом разрубивший под ней лошадь. Герцогиня почувствовала это за доли секунды, спрыгнула и выхватила из-за спины щит. Перед ней, обнажив клинок, стояла Бэрриет.

– Ты же была в гильдии с моей сестрой…– почти крича обвиняла её рыцарь: а теперь… Разожгла пламя войны по всему континенту, парализовала торговлю и тем самым поставила под угрозу существование сразу нескольких стран!

– Я знала, что ты придёшь… На тебя нет много времени.

Голос правительницы не дрожал, глаза были пусты, а руки сжимали холодный щит.

За один прыжок она оказалась у лица блондинки, а та лишь прикрылась мечом; в ответ на это Галадриэль ударила по нему щитом, практически выбив его из рук.

Рыцарь в белом разорвала дистанцию, после чего отцепила плащ и кинула его в лицо противнице, а та с трудом увернулась, чего капитан и хотела. Вонзив свой прочный клинок между щитом и её руками, ей удалось подцепить его, но герцогиня вцепилась в него мёртвой хваткой, попыталась вырвать, практически кинув в сторону блондинку, но итог был один- щит был откинут в сторону, а теперь бой шёл лишь на мечах.

Мысль, что в случае боя Галадриэль надо лишить именно щита давно пришла в голову девушке, и она, как ей показалось, была права, что не могло не вызвать радости. Но это было ошибкой.

В тот же миг монарх подумала, что в тех снах ей являлась она сама- судя по броне и тому, как сложилась её жизнь…

Меч и сабля постоянно скрещивались, высекали искры, а люди вокруг старались держаться подальше. Генералы Зееграбена поражались, что делает в самом пекле их правительница. Она же раскручивала меч до немыслимых скоростей и наносила многочисленные удары, часть из которых Бэрриет не могла заблокировать, отчего на её доспехах стали появляться вмятины, а на лице потекла кровь в районе левого виска. Однако ей также удалось нанести несколько ударов, которые отрубили часть длинных белых волос и подрезали платье.

– Чёрт, – думала блондинка: она слишком сильна физически, а искусству боя она училась чуть ли не с рождения, если человек может хотя бы гипотетически овладеть клинком на таком уровне…

Галадриэль же решила не медлить, выхватила у стоящего рядом офицера клинок и уже сражалась двумя мечами, став ещё более быстрой и непредсказуемой. Каждый удар, настолько хаотичный и быстрый, что казалось, будто она всё просчитала, а её янтарные глаза были всё также пусты. Бэрриет долго сопротивлялась, но контратаковать не могла, а вскоре упала на одно колено, а её шея оказалась меж двух клинков.

– Это конец…


Адрия не могла поверить. Не могла поверить, что её подруга встала во главе армии, которая захватывала страну за страной; от сестры не было вестей, от матери- тоже. Отец и богоизбранные должны были выдвинуться и дать бой Зееграбену, но король не мог начать действовать без согласия марзмана, чья армия была почти полностью в Риоле, а в столице Альзате уже реяли флаги горной страны.

В городе бои шли почти неделю, практически все дома пострадали либо от осадных орудий, либо от огня; жители бежали либо на север, либо на запад через огромное озеро, и сотни простых людей, ещё вчера жившей ничем не примечательной жизнью, смотрели с бортов лодок на горящие купола многочисленных храмов, столбы дыма, а также слушали крики и яростные команды над водной гладью…

Новости не приносили ничего хорошего или воодушевляющего…

Но в какой-то день, когда казалось, что будет только хуже- солдаты, сошедшие с гор, уже сражались с армией короля, Адрия что-то почувствовала. Ей показалось, что надо срочно идти туда, где она встретила Галадриэль, под то дерево… На юго-западе. Так она и поступила, ибо в родной столице её ничто не держало- отцу было не до дочери, её лучший друг незадолго до этого уехал в соседнюю страну, где в огромном портовом городе шла не менее оживлённая торговля, чем в Керданве. Сделал он это по подсказке девушки- та не хотела, чтобы он рисковал жизнью в случае участия в войне, а тем более подвернулась возможность получить опыт работы городским полицейским в портовом городе Артуре…

Тем временем Галадриэль увеличила свою страну в три раза, и это только за четыре месяца. Счастью её канцлера не было предела- он всегда ходил и причмокивал, проталкивал законы, которые наделяли его всё большей властью, а уже скоро он должен был получить всю власть и статус единоличного правителя.

Буквально с каждым днём он становился ещё больше, ещё больше ненавидел всех- особенно лордов, сомневавшихся в необходимости увеличить страну, но вскоре никто не смел спорить с ним… Его дом ломился от предметов роскоши из Уолдена, Альзате и Риоля, а когда тому в голову пришла мысль растить свой виноград и делать вино под своим именем, в его имении стали трудиться рабы, бывшие военнопленные, чьи жизни отныне ничего не стоили…


А через неделю произошло страшное- он стал править Зееграбеном; в тот день весь дворец был торжественно украшен, люди рукоплескали жирному Авейре, а Галадриэль сняла с головы корону, которую перенесла на голову канцлера. Тот вырвал её и надел на свою лысеющую голову, после чего поднял руки, изображая из себя победителя по жизни, пока зал содрогался от апплодисментов…

–Я! Только я- я ваш король, это моя победа, вся Великая Континентальная дорога под моим контролем!

Почти всё, что произошло тогда внимательно записывал придворный хронист. С подачи Галадриэль это должно было стать народным достоянием. О ней же, по её просьбе, стали быстро забывать- словно правителем всегда был Авейра…


На следующей неделе столица оказалась объята огнём. Но самое невообразимое- что инициаторами разрушения древнего города выступили богоизбранные… Рихтер обрушал на головы стражников огромные гранитные глыбы, Янис выжигал всадников светом, а Корнелиус в схватке сжигал сотни человек разом… Драконы Уолдена, которые были скрыты на востоке, кружили в небе, а марзпан, стоя на возвышенности благословлял войска на победу… Андре грамотно командовал своим отрядом, ведущим деятельность в тылу врага, тем самым лишая их поддержки и образуя кольца вокруг небольших взводов…

Вечером, едва дыша, Авейра бежал в тронный зал по коридорам, где крайний раз видели герцогиню. Он не верил в то, что его мир, который он строил так долго, просто рушится на глазах, а его- первым приговорят к пыткам и смерти.

Фалды его алого камзола развевались, жабо он с яростью сорвал, так как оно лезло в лицо… Лицо исказила уродливая гримаса ненависти ко всему живому. Ворвавшись в зал, он с грохотом распахнул двери.

– Так не пойдёт- почему около нашего дворца везде пожары, а войска Альзате и Риоля идут на штурм моего замка! Отвечай- ты должна это исправить! – кричал в приступе гнева жирный канцлер.

На серебристом троне, как и во всём дворце, никого не было. Лишь шторы позади слегка колыхались, а на подушке из красного бархата лежала та самая трость, с которой герцогиня приезжала в его дом… Здание сотрясалось от ударов, взрывов и прилетавших в него снарядов… С потолка сыпалась штукатурка, внизу гремела посуда, а вокруг никого не было, словно в наказание…

Авейра оглянулся, на его лицо упал свет от ярко-оранжевого пламени за окном, а внизу послушались шаги и крики вражеских солдат. Он медленно сполз на колени, сидя так на ступенях, склонил голову, а с его головы упала и покатилась корона. Глаза покраснели, из носа потекли сопли, а зубы скрипели, что есть мочи. За окном раздался рык дракона, а на мгновение свет потух- огромное знамя с грифоном упало с крыши…

Канцлер потерял всё, буквально за сутки… Так он и остался, совсем один в своей империи, просуществовавшей меньше месяца… Империи пепла, после сегодняшней ночи…


В высокой траве было трудно найти дорогу, но дерево с густой кроной виднелось издали. Под ним сидела Адрия, прикрыв глаза. В этом месте она прожила почти полгода, но была в курсе, что Зееграбен пал, а с канцлером… Простая смерть была бы лучше его судьбы.

Она ждала свою подругу.

Было спокойно, хоть нельзя было сказать, что та появится… Мир кардинально изменился, в том числе и с её помощью, ведь некоторые до сих пор помнили, кто вёл отряды горных солдат в бой… Однако, будто был такой план, своё имя она почти стёрла из истории, и, если ей удалось залечь на дно, Галадриэль ничего не грозило… А в том, что подруге это удалось, Адрия была уверена.

Так она и ждала под кроной, скрывавшей её от жаркого солнца, как в один день на горизонте показался кто-то в белом плаще и с большим щитом на спине.

Перепутать рыцаря с кем-то ещё было всё-таки трудно… Адрия подскочила, посмотрела вдаль, прикрыв глаза от яркого солнца, после чего начала импровизированно танцевать. Её подруга издали заметила высокую блондинку и улыбнулась…

Галадриэль неспешно шла к ней, радуясь, что маг в полном порядке. И вот наконец, спустя столько времени, после стольких перемен, когда казалось, что мир изменился раз и навсегда, они стояли друг перед другом. Молчали. Долго, рассматривая друг друга, после чего обнялись, будто сорвавшись с цепи.

После долгих объятий под жарким солнцем в голубом и чистом небе, они много говорили о том, что случилось, как пережила гильдия войну (почти все пошли за большими наградами и успели поучаствовать в битвах с Зееграбеном) но важнее было то, что ждало их впереди.

Но уже скоро, совсем неспешно, они направились по дороге туда же, где выполнили первое задание, активно обсуждая что же делать в такой ситуации. Адрия, с умным видом, заключила:

– Ближайшее время тебе нельзя появляться в Риоле или Альзате… На стоит пойти в Артур- там тоже много работы для наёмника, тем более нас там ждёт наш старый друг…

– Тогда…– Галадриэль сделала несколько шагов вперёд и оглянулась: пойдём навстречу нашей собственной судьбе!