Экспедиции в будущее [Джон Голд] (fb2) читать онлайн

- Экспедиции в будущее (а.с. Хроники Тальзеура -2) 1.23 Мб, 262с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Джон Голд

Настройки текста:



Джон Голд Экспедиции в будущее

Глава 1. Два любящих сердца


* * *

1 сентября 2029 года.

Чуть больше, чем месяц спустя.

Перемахнув через живую изгородь, разделяющую наши с Мариной дома, бегу прямо к своей веранде.

— Проспал! В такой день и проспал!

Хватаю стоящий у двери пустой рюкзак и закидываю в него первые попавшиеся вещи. Белье, носки, футболки, пара штанов. Веранда полностью моя, и все мои вещи тут. В доме стоит запах корицы. Маман опять принимает гостей.

— Полка! — нахожу взглядом нужный стеллаж. — Жаль, зелий не осталось.

Складной нож, экстренные запасы еды в виде батончиков, универсальная литровая фляга. Всё в рюкзак! И, конечно же, мой любимый кастет! Сам не понимаю, как додумался подарить его сестре, когда мы жили ещё на Земле. Камилла конечно сжалилась, надула губки, но всё же вернула мне сей полезный инструмент. А кастет мне, между прочим, жизнь спас!

Выбегаю в коридор и, не тратя время на поиски, кричу.

— Мам, где мой компас?!

В ответ тишина и только с кухни доносится шум жаркой беседы трёх тёток за пятьдесят. Маман опять свой женский совет у нас в доме собрала. Пока торопливо шёл к кухне, уловил суть разговора. Опять обсуждают виды одарённых!

— … Да ховорю тебе, Мархорита! — бабка Аглая, тяжёлая артиллерия из армии бабищ нашей улицы. — Ведьмой та Маринка была… и сына твоего приворотила…

В Империи призыв полный. То есть два года отслужить обязаны и парни, и девушки. Так что у женщин тут частенько яйца побольше, чем у их мужиков. А если уж они ещё и одарённые, то магия им даётся легче.

— Нет-нет-нет, дамочки! — прошипела Августина, вторая главная змея нашей улицы. Ей за седьмой десяток, но из-за амулетов на омоложение выглядит на сорок. — Позвольте напомнить, что у нашего Роберта на груди татуировка. Магическое тату! А такое только человек со вторичной одарённостью сделать смог. Обычный человек свою ману через магический инструмент использовать не может, а полноценные маги такой мелочевкой не занимаются. Так что Маринка не ведьмой была, а девушкой со вторичной одарённостью.

В этот момент я вошёл на кухню и тактично кашлянул, давая знать дамам о своём присутствии.

— Дамы, приветствую, — за лёгкий поклон Аглае, как единственной тут магессе, заслужил благодарную улыбку старушки. — Марина была ведьмой и не скрывала этого. Да, она заключила контракт с Древними, но, в отличие от культистов, чётко осознает суть и размер платы за их помощь. Инквизиция о ней знала, но не трогала. Татуировку мне набил один старый друг. А вот амулет сделала Марина.

Перевёл взгляд на Эссу Бранштейн. Бабулька — божий одуванчик с невероятно чистой и здоровой аурой! Жена единственного целителя на весь наш посёлок. Сидят за столиком четыре женщины, но говорят из них только три.

— Госпожа Бранштейн, — ещё один вежливый поклон старушке. — Вы как всегда прекрасны в своём красноречии.

Эсса удивлённо приподняла бровь и улыбнулась в ответ.

— Слова имеют цену, когда ими не сорят, молодой человек, — жена целителя окинула меня взглядом с ног до головы. — Муж мой не раз уже просил вас снова зайти сдать анализы на гормоны. Магическая печать и амулет являются мерой сдерживания, а не лечения.

— Помню-помню, но не сегодня, — я перевёл взгляд на маму. — Где мой компас?

Маргарита Кхан театрально вздохнула и закатила глаза.

— Мало того, что опять в её доме спал. Так даже придя домой с матерью не поздоровался!

— Мам, я опаздываю! Костас вот-вот приедет, а у меня вещи не собраны, — я указал рукой себе за спину. — И давай уже будем честны до конца. Я два года дома не спал. Чего сейчас-то эту тему поднимать.

Мама достала с кухонной полки мой компас. Одна стрелка указывает на столицу Российской Империи, а другая на север. За счёт этого всегда можно приблизительно определить своё местоположение на Континенте. Этот простенький артефакт подарил мне отец во время прошлой нашей встречи. С мамой он видеться не хочет, так как давно обзавёлся новой семьёй.

— Держи свой агрегат механический, — фыркнула мама. — А Маринка твоя ушла. Всё, забудь о ней и живи дальше!

— Маго-механический! — открыл компас, проверил его исправность и закрыл. — Я не верю, что она меня бросила.

Эмоции к любимой теплом разлились в груди. Едва проснувшееся тело наполнилось позабытой лёгкостью. Амулет всего лишь гасит мои эмоции, но, черт возьми, — всё равно приятно.

— Марину увели… Те грязнокровки, — в руках от сильного сжатия заскрипел компас. — Я обязательно её найду. Год, два, неважно. Буду искать сколько потребуется.

— Анализы! — прошептала Эсса, глядя на чуток погнувшийся компас. — Сдайте анализы, молодой человек. Вы же будущий элир! В Академии Магии, Школе, да и просто в Обществах для одарённых ваше здоровье в любом случае проверят. Пришлите моему мужу хотя бы эти результаты.

— Благодарю… за внимание, — лёгкий поклон в знак уважения дамам, и я покидаю кухню.

Рюкзак! Надо собрать личные вещи для поступления в Академию, пока Костас не приехал. С Мариной у нас случилось… назовём это разногласием. В тот день, пять недель назад, она, в компании двух парней среднего возраста, ушла из дома. Девушка взрослая, да и действовала по собственному желанию. Так что Василиса Бринн, её бабушка, даже толком не поняла, куда ушла её внучка. Ни записки, ни обратного адреса для писем, ничего! Старый телефон вместе с сим-картой она оставила у себя в комнате, так и не сказав мне ни слова. Расстались мы? Или она была вынуждена уехать? Или её заставили? Пока не получу от неё личного ответа, не успокоюсь.

Как одарённый, я пробудился ещё два года назад, оказавшись в плену у культистов, обосновавшихся в мире Земли. Пробудился со способностью «Читатель»! Совершил побег, чудом встретился с представителем Империи и по праву одарённого переехал из России мира Земли в мир Тальзеура в Российскую Империю. Вместе с семьёй, разумеется!

Герой культистов, Корза, дважды за это время пытался меня убить и даже вызвал раскол души, чем одновременно и спас мне жизнь и вызвал неизлечимую травму сосуда души. Как спас? Во время плена я случайно выпил крови культистов и этим заразил свою душу силой Древних богов. Ну там Ктулху, Азатот и им подобные. А когда Корза расколол мне душу, тёмная заражённая половинка стала как бы независимой и скорость заражения силой Древних богов снизилась до минимума.

Переезжал я из мира Земли в мир Тальзеура на Городе-Поезде, в компании ещё трёхсот одарённых и трёх тысяч обычных людей. Будущие маги-студиозусы галдели, кутили и всячески наслаждались своим высоким статусом. В Поезде также ехала княжна Анастасия Романова, дочь правителя Российской Империи. Город-Поезд — конструкция огромная! В нём все поместились, да ещё и место свободное специально оставили.

Город-Поезд взмыл в небеса, прокладывая себе путь магией, совсем не нуждаясь в опоре на рельсы. Мы покинули мир Земли, ушли в межмировое пространство на целую неделю, а потом вынырнули в мире Тальзеура. Тут-то и случился теракт, из-за которого три последних вагона Города-Поезда отвалились от общего состава. Чудом выжили только я и княжна Романова, двойника которой убили во время теракта.

С княжной мы нашли общий язык. Из-за посттравматического шока от пережитого покушения она попыталась меня убить. И ей это почти удалось! Она сбежала, а я выжил и понял, что нахожусь чёрт-те где. В Диких Регионах Тальзеура! Я дошёл до границы Континента и даже коснулся этой самой Границы. Это считается достижением по меркам Системы. Ну, если потом сумеешь выжить и вернуться обратно в обжитые земли Тальзеура.

Так начался мой почти что трёхмесячный путь к людям. В горах меня чуть не сожрал Удильщик Шаньду, монстр 143-го уровня, являвшийся смотрителем горного кластера. Потом по дороге я встретил Бора, татуировщика, который когда-то помогал тому самому Саджи «Безграничному». А с ним и татуированного коня-гиганта Геракла. Вместе мы пересекли ледяной регион и убили местного Хранителя. И это огромное достижение! В награду за найденное Сердце Региона я выбрал второй магический элемент одарённости — магию земли. Первая, как потом выяснилось, была магией духа. Проще говоря, я маг-менталист и вдобавок маг земли.

Потом, в землях Заражённых, мы с Бором разошлись и встретились только спустя два месяца в кластере соляной пустыни. Я подлатал раненого друга, вытащил пулю из задницы Геракла и мы снова продолжили путь вместе. После по дороге произошла битва с ещё одним Хранителем полностью воздушного региона — Небесным Скитальцем — живым разумным артефактом. Нас тогда всех троих ранили и вдобавок заразили вирусом.

Через день мы чудом нашли дальний форпост армии Российской Империи с единственным местным служивым, поехали к ближайшей действующей ЖД станции. Там нас подлечили и сказали, что поезда ждать не стоит и вообще недавно на станцию заходила сама княжна Романова. К нам с Бором и Гераклом приставили сталкеров из каравана кочевников «Южный Крест» и отправили догонять сам караван. Узнав о том, что с княжной я на ножах, сталкеры согласились скрыть факт моего выживания, потребовав взамен «услугу». Не деньги, не Источник маны, который я вытащил из Удильщика Шаньду, а именно «услугу». Оказывается, инстинктивные знания, — воздушных регионов, горных, пещерных и ледяных — которые я получил за убийство одного Смотрителя и двух Хранителей, высоко ценятся среди жителей Внешки.

Ах, да! Внешка — это пояс в три региона, шириной в 600 км, прилегающий к границе земель, обжитых государствами Тальзеура. В общем, всё, что внутри стен, — это государство. Первые 20 км за стенами — это Приграничье. Там живут люди, которые собирают ценные ресурсы во Внешке, то есть в оставшихся 580 км пояса. Всё это грузится на поезда и привозится в страну. За счёт этих ресурсов Российская Империя и живёт. Как, впрочем, и все прочие государства мира Тальзеура.

Так вот, со сталкерами мы договорились и, продолжив путь, натолкнулись на засаду. Её устроили наёмники, чьи наниматели уже пытались чуть раньше убить княжну Анастасию Романову. По итогам ночной бойни погиб почти весь клан кочевников «Южный Крест» и все бандиты. Выжили — я, Бор, Геракл и княжна, чтоб ей пусто было!

В таком составе мы и добрались до Приграничья — начала официальных территорий Российской Империи. Тут-то нас и встретили Джон Голд «Убийца Императоров» и Саджи «Безграничный». Оказывается, вся эта катавасия с культистами Древних, покушением на княжну и нашей долгой дорогой домой была заранее предвидена и входила в план по выявлению культистов в правящих кругах Российской Империи. Но это я понял спустя год с лишним, когда стал приходить в себя. А тогда, в Приграничье, Убийца и Безграничный с нами особо не церемонились.

Саджи, обратившись к Индексу, стер у меня способность «Читателя» и едва открытую способность «Видящего». Видящего Система прямо на границе открыла! Считай, что меньше минуты ей владел. А княжна, как крестная, участвовавшая в получении мной гражданства в Российской Империи, дала мне ник «Кощей» — уж больно часто я выживал в смертельных ситуациях. Но на этом всё не закончилось!

Саджи! Уничтожил! Заражённую Древними половину моей души! Тот факт, что я выжил после такого надругательства можно назвать величайшим чудом из всех возможных чудес. Как выяснилось, у меня просто нереальная жажда жизни. Только вот выжить и остаться в себе не одно и тоже.

Пограничники доставили меня домой, и я, наконец, встретился с мамой и сестрой, приехавшими на другом Поезде. Княжна Романова в извинение за свои нападки выбила из казны государства двухэтажный дом и денежную компенсацию за пережитый теракт. Наш дом находился в посёлке Жуки Челябинского региона, находящийся уже внутри стен Российской Империи. Раньше он назывался Чангарским, но после чистки культистов в правящих кругах Империи и взятия курса на сближение между Российской Федерацией и Империей многие названия мест в Тальзеуре стали переименовывать под их Земные аналоги. Так мы получили свой дом в Империи.

Я не попал под обязательный военный призыв Империи, так как был, во-первых, одарённым. А во вторых, из-за потери половины души меня даже придурком можно было назвать исключительно в виде похвалы. Я не понимал ни кто я, ни что я, ни что делаю, ни о чем думаю. Ни чувств, ни эмоций. В таком состоянии меня и подобрали на границе. Я даже рассказать не мог, что со мной произошло!

А потом в моей жизни появилась Марина. Не знаю, какая сила меня потащила через трёхметровую живую ограду на участок соседей по посёлку, но с задачей я справился. А там, посреди лужайки за домом, под навесом сидела она. Моя Марина! В плотно запахнутом халате и домашних тапочках, она в одиночестве пила утренний кофе и смотрела на рассвет. А тут бац, и с забора на участок заваливается незнакомый парень в невменяемом состоянии.

Марина тогда с трясущимися от накатившего страха руками убежала в дом и заперлась. А я сел на второй свободный стул в беседке и стал ждать. Просто ждать. Не знаю чего. Говорю же, меня тогда и дураком назвать было сложно. А Марина, после того, что с ней сделали те шестеро грязнокровок, до смерти боялась мужчин. Я весь день просидел в беседке, даже не понимая, что замёрз. Родные развели панику, не представляя, как я мог уйти из закрытого сада. А вечером домой вернулась Василиса Бринн, бабушка Марины, и, угостив меня чашечкой чая, вспомнила, что у новых соседей вроде как есть ополоумевший сын двадцатичетырёх лет. В общем, бабуля отвела меня домой…

… А на следующее утро я вернулся в беседку. Не знаю зачем. Меня тянуло к Марине, как металл тянется к магниту. Она снова убежала, а меня опять отвели домой. Я вернулся спустя час и стал ждать. Просто ждать… чего-то. Грозы, землетрясения, нападения северных варваров. Не знаю чего. Я просто ждал, что что-то произойдёт.

Так прошёл второй день.

Потом третий.

На четвёртый день Марина убежала из беседки неторопливо, уже прекрасно зная, что я за ней не побегу.

На вечер пятого дня вечно охающая бабуля Василиса впервые меня угостила горячим кофе и я обжёгся. Не знаю, о чем мы тогда говорили. Я все ещё чего-то ждал.

На шестой день Марины не было утром в саду. А вечером седьмого она сама ко мне вышла с кофе, едва не разлив его трясущимися руками. Села напротив, пододвинула горячий напиток ко мне. Лицо бледное, руки скрещены и судорожно сжимают плотный банный халат. Я тогда впервые улыбнулся. Не знаю чему… хотя нет, знаю. Я дождался её. Мою Марину!

Одна раненая душа начала исцелять другую. Побитая жизнью девушка заново научила меня есть! Пить! Думать! Рассказала о семи уровнях логического мышления и о том, что такое психическая сфера человека. Она… она, как любящий человек, дала мне истинное имя! «МакКлауд — тот, кто не умирает.» Имя, вокруг которого и начала заново собираться моя личность.

О боги! Мне плевать, что думают соседи и другие люди. Мы любили друг друга! Мы искренне старались исцелить раны на наших умах и сердцах. Плевать на то, что Марина ведьма и инквизиция однажды может прийти к ней в дом и забрать её у меня. Здесь и сейчас она со мной. И я её люблю! Люблю всем своим разбитым сердцем и тем, что осталось от моей души.

По мере того, как моя личность восстанавливалась, попутно проходя реконструкцию духовных сфер, начали возникать проблемы с гормональным фоном. Гормоны регулируют поведение человека. В моём случае, из-за травмы души, поведение управляется эмоциями, духовными порывами и логическими размышлениями. Мой нынешний гормональный фон в несколько раз превышает смертельный уровень для обычного человека. Чтобы не умереть от столь дикого дисбаланса, Марина разработала магическую татуировку «Духовного фокуса», которую надо набить на грудь в районе сердца. Её нанёс вышедший на связь Бор — тот самый татуировщик, которого я несколько раз спасал, пока мы пробирались к людям через Дикие Регионы Тальезура. А Марина сделала кулон «Ментального защитника», работающий вместе с татуировкой, чтобы ни мысленно, ни физически я не выбивался за рамки нормы.

Если я злюсь, кулон нагревается. Если есть внешнее воздействие на мой разум, кулон также нагревается и блокирует воздействие. Есть и недостаток. Кулон подавляет мои чувства мага-ментата на базовом уровне. То есть, в пассивном варианте я не ощущаю эмоций и настроения окружающих меня людей, но если захочу, то могу преодолеть этот эффект.

С появлением татуировки и кулона многое изменилось. Слова, память, речь — всё начало возвращаться. А вместе с ними я начал слышать и Шёпот.

Шёпот — это часть силы Древних богов. Когда человек умирает, у него так или иначе остаются мысли, не дающие его душе обрести спокойное посмертие. Эти мысли оставляют на ткани астрала что-то вроде уникального оттиска, несущего в себе частичку памяти создателя. Назовём это Слепком. Чтобы эти мысли рассеялись и душа обрела спокойное посмертие, надо, чтобы Слепок оставил в мире живых какой-то значимый для неё след. Например, через Шёпот рассказать наследнику о том, где спрятан ключ от сейфа. Обратить внимание на ловушку бандитов в переулке. Или намекнуть, что на соседнем участке живет девушка-ведьма, которая может помочь исцелить недуг. Я знаю… я всегда слышал Шёпот. Но только обретя целостность разума начал отделять его слова от своих мыслей.

Наши отношения с Мариной развивались, и я сделал ей предложение руки и сердца. Она согласилась… согласилась, черт возьми! Мы жили как жених и невеста целый год под одной крышей. И если кто-то скажет мне, что после этого Марина собрала свои вещи и сбежала, я не поверю. Не такой она человек! Она бы скорее в тот день выстрелила из пистолета, чтобы раз и навсегда расстаться. Черканула бы записку, скинула смс-ку. Но этого нет, черт возьми! Поэтому я её найду и расспрошу обо всем лично.

Только вот, пока я не находил себе места из-за исчезновения любимой, прошёл месяц, и вот-вот должен начаться учебный год в государственных Академиях Магии, Школах Магии великих князей и Обществах магов, созданных всякими там баронами да графами. Одарённых в Российской Империи много, и всем найдётся место для обучения. А если я не пойду в этом году учиться, меня заберут на два года в армию. И это совершенно не вяжется с моими планами разобраться, что же случилось с Мариной.

Так что я сегодня проспал. Позорно, в самый важный день, взял и проспал! И теперь мечусь по дому, собирая рюкзак в рекордные сроки.

Мама прокралась на веранду, а я делаю вид, что не заметил её. Моё чувство контроля ментата вокруг с каждым днём становится всё лучше и лучше.

— Роберт, — голос мамы наполнился тревогой. — Может, не надо? Я один раз тебя уже чуть не потеряла в Диких Землях. А про то, что с тобой сотворилось в России, даже вспомнить страшно.

— Или Академия «Трёх Императоров» с военной кафедрой или армия Империи и служба черт знает где.

Про то, что мы с мамой вечно грызлись, пока жили на Земле, сейчас и вспоминать не хочется. Всё, собрал рюкзак! Поцеловав маму в щёку на прощание, обнял её.

— Ой, да ты похудела!

— Ах ты! — маман кулачком ударила в мне бок. — Да это всё Аглая пироги к нам в дом таскает!

Намёк маман поняла. С этими словами она протянула мне пакет с едой.

— Мы тут с кумушками собрали тебе продуктов в дорогу.

— Камилле привет! — сестрёнка у меня красавица. — Как закончит учёбу в училище, пусть тоже поступает в «Три Императора». Там есть факультет для вторично одарённых. С её магией кройки и шитья ей вообще везде будут рады.

Забрав пакет с едой, я вышел через дверь веранды на наш задний двор и помчался к дому семейства Бринн. Хорошо хоть я проход в живой изгороди додумался сделать. А то, так бы и лазил к любимой через трёхметровый забор. Осталось одно маленькое дело, которое надо завершить до отъезда!

Пока направлялся к дому, думал про себя и сестру. Я — одарённый, тот, у кого есть аура, как следствие пробудившейся жизненной силы. Аура собирает грязную ману из окружающего пространства и делает из неё очищенную, которой может пользоваться маг. То есть аура и очищенная мана. Но ещё есть ментат — это облако ментальной силы, создаваемое разумом одарённого. Именно ментантом я управляю аурой и направляю в неё очищенную ману из тела. Если у будущего мага есть одарённость в области магии духа, то его ментат становится восприимчивым к ментату других людей. Это как раз мой случай. То есть я чую и свой и чужой ментат.

У моей родной сестрёнки, Камиллы Кхан, вторичная одарённость. То есть у неё есть аура и очищенная мана. Но сама она ими управлять не может. Её разум создаёт ментат, но он неактивен. Никакие тренировки тут не помогут. При вторичной одарённости — как у Камиллы — люди могут выпускать наружу свою ауру и ману через специально созданные для них магические инструменты. Почти все представители профсоюзов магических ремесленников состоят сплошь из вторично-одарённых. Тот же Бор-татуировщик тоже имеет вторичную одарённость. Обычные же маги чаще всего не лезут в артефакторику. Им и других сфер деятельности хватает. А по частоте появления одарённые и вторично-одарённые появляются одинаково часто.

Есть ещё обычные люди, коих 98 % от числа всех жителей Тальзеура. Их аура не очищает ману и никак не связана с ментатом. Но даже обычный во всех смыслах человек может применять артефакты, нажимая на нужные рычажки. Другое дело, что заряжать такие вещи приходится у одарённых и вторично-одарённых. А те своей очищенной маной делятся только за деньги.

Культисты и ведьмы! Те, кто осознанно поклоняются Древним богам, получают взамен запретные нечеловеческие и античеловеческие знания… вместе с мутациями ДНК. Рыболюди Дагона, щупальники Ктулху, всепожирающие слуги Азатота и многие другие. Тварей, лишившихся человечности, в Тальзеуре всегда хватает. Многие из них прячутся среди людей! А потомков культистов называют грязнокровками. Выглядят они как люди, но жестокости в каждом хватит на десятерых!

Слепое служение Древним — удел тех, кто туп от природы или дошёл до отчаяния. Ведьмы же сознательно заключают контракт с Древними, чётко прописывая плату за свои услуги. К ведьмам, как правило, обращаются обычные люди, которые хоть и тайно просят помощи у Древних Богов, но всё же делают это по уму и через компетентного посредника. То бишь через ведьму! Так старик может вернуть потенцию, но взамен его корова превратится в чудовище. Плата, чтоб её!

А если ведьма ещё и одарённая, то её называют колдуньей. Жаль, но Марина была не из их числа. Ей я всегда желал всего самого лучшего, но это не тот случай, когда можно чем-то помочь.

За культистами в пределах стран охотится официальная церковь Тальзеура. А за ведьмами, нарушающими условия сделок с Древними, гоняется уже Орден Инквизиторов, работающий при Церкви. У этих ребят есть такая штука, как святая сила — дикая, невообразимо мощная энергия, состоящая из смеси ауры, ментата и как-то необычно очищенной при этом маны. В детали я не вдавался, но воинов веры уважают даже сильные Одарённые! У них даже есть своё ранжирование заклинаний, совпадающее с таковыми у магов.

Если за одарёнными и вторично-одарёнными присматривают десять министров магии из Башни Магов, то за церковью следит Великий Синод. В противовес этим двум направлениям государства Тальзеура создали Дома Воителей — военные учебные заведения, где обычных людей учат использовать ауру для укрепления собственного тела и мощных атак в ближнем бою. Воители не так сильны, как воины веры, но их попросту больше. В десятки, в сотни раз!

Есть ещё благородные — знать, дворянство, истеблишмент, как они зовут себя в Штатах. Они — правящие круги. Но их особые силы проявляются только в регионах, которые им принадлежат. Это скорее титул и идущая с ним особая сила, чем другой вид людей.

И, наконец, герои — уникумы, избранные самой Системой! Они могут быть и культистами, и одарёнными, и воителями, и даже благородными. В отличие от дворянства, героя таковым делает не статус, а карма, особый вид энергии, доступный только им. Она мощнее энергии веры, маны и всяких там мутаций. Герой — это ядерная бомба в миниатюре! Вот насколько велика их сила!

Тут есть прекрасное «но»! Герои и благородные встречаются крайне редко. Культисты и ведьмы себя особо не афишируют. а воинов веры можно увидеть только вместе с армией в местах военных конфликтов. Так что в Российской Империи легче всего встретить три вида жителей. Обычных людей, как моя мама. Одарённых, как я, и вторично одарённых, как моя сестра Камилла.

Так, размышляя, я вошёл в дом семейства Бринн. Из комнаты на первом этаже тут же вышла бабуля Василиса.

— Мариночка, это ты?

— Бабуль, это я, Роберт, — ещё один вежливый поклон. — Вы бы хоть двери закрыли. А то мне даже ключ не пригодился.

— Да я это… — Василиса отвернулась, скрывая от меня досаду на лице. — Думала, Маринка одумается и домой вернётся. А тут двери закрыты. Вот и не запирала.

Ей грустно. Я чувствую и понимаю это даже без дара ментата.

— Я её найду, бабуль! Найду и приведу домой. Обещаю!

Стоя у двери, Василиса обернулась и посмотрела на меня так, как может только человек, проживший долгую и насыщенную на события жизнь.

— Тебе я верю, Роберт, — кивнула старушка. — Ты человек дела. Слов на ветер не бросаешь.

— Я пришёл сказать, что сегодня уезжаю учиться в военную Академию Магии «Трёх Императоров», — это на случай, если любимая вернётся, пока меня тут не будет. — Вернусь домой только на зимних каникулах.

— Храни тебя Господь! — Василиса осенила меня крестом. — Времена нынче неспокойные, студентов всё чаще на задания отправляют.

Попрощавшись с бабулей, я поднялся на второй этаж, в нашу комнату. Марина что-то с ней сделала, и теперь только в этом месте я не слышу Шёпота. А он всё говорит и говорит, не давая мне нормально спать. Поэтому я и жил тут все два года. Если не можешь отдыхать, то о каком восстановлении вообще может идти речь?

Огляделся и не заметил ничего подозрительного.

— Сир Мо-о-озес! Я пришёл.

Где-то на первом этаже раздался звук разбитой тарелки и крик Василисы «Опять эта чёртова крыса! Роберт, ну сколько можно?!»

Солидных размеров серый крысюк вылез не из стены, не из норы и даже не прибежал по лестнице. Это странное, откровенно инфернальное создание спустя секунду после зова выползло передней частью тела из тени тумбочки. Заскребло лапами по полу и наконец выбралось целиком, ударив напоследок об угол мебели мощным хвостом. Одна только тушка у него длиной в целый локоть! А вот как он через тени ходит, ума не приложу! Магии нет. Я даже искажений в потоках маны не чувствую. Думать, что крыса может быть одарена магией тени, мне не хочется даже в самых ужасных кошмарах.

«Это же крыса! Крыса, а не одарённый человек, черт возьми!»

Эта странная зверушка появилась у меня дома на третий день после исчезновения Марины. Я не верю в совпадения! Да и Мозес слишком умён для обычной крысы. Эта зверюшка, когда поняла, что я сплю не на веранде, а у Марины в комнате, перебралась жить в дом семейства Бринн. Жрёт все подряд, считая себя равноправным с Василисой хозяином дома. И ведь знает, сволочь, что я возвращаюсь сюда на ночь! Встречает меня то на лестнице, то на крыльце.

За месяц практики общения я, через ментальный фон, смог более-менее считывать реакции Мозеса на мои слова и вопросы. Он что-то знает о Марине, но не рассказывает. И дело не в языке, а в том, что крысюк воротит морду, будто не хочет этого делать. Сознательно! А считывать мысли я пока не умею. Только эмоциональные реакции на мои слова. Это как условное да или нет.

Мозес, тварь хвостатая, проявил живейший интерес к тому, как устроен мир.

— Я сегодня уеду учиться в Академию Магии, — махнул рукой в сторону. — Далеко, соседний регион. Это двести километров по прямой!

— Пи-пи?

— Хочешь со мной поехать?! Можно, но твою безопасность я не смогу гарантировать. Там могут и убить!

Несколько жестов из языка тела, которые в случае крыса можно интерпретировать как «Да где только наша крысиная братия не обитает. Куда ты, туда и я».

— Хорошо. Тогда стоит сначала объяснить, как устроен мир за пределами стен посёлка Жуки.

Тальзеур начали заселять в 1915 году. Сюда из разных уголков мира Земли были перенесены самые разные люди. Наш Император Николай II вместе со всей семьёй и тысячей гвардейцев входил в эту волну невольных переселенцев. Система призвала их силой, пробудив дар Цесаревича Алексея Романова к межмировым перемещениям! Чехи, американцы, британцы, китайцы и даже африканцы. Кого только нет в Тальзеуре. После первой волны стали прибывать ещё люди. Сначала из времен Второй Мировой, потом из Войны в Персидском заливе и Вьетнаме. С каждым годом Система призывала всё больше и больше людей в Тальзеур.

Весь исследованный мир Тальзеура представляет из себя один Континент. Именно так, с большой буквы! В свою очередь Континент разделён на шестигранные регионы, между противоположными углами которого — 200 км.

А регионы разделены на кластеры — участки местности самого разного размера и формы. Может быть прямоугольная двадцатикилометровая полоска дикого, пышущего жизнью тропического леса, за которым сразу начинается треугольный кластер арктических льдов. Или пустыня.

Система перезагружает кластеры, полностью заменяя их содержимое. Поэтому там, где сегодня видел кусок города, завтра может быть болото или кусок пустоты. Прямо-таки натуральная дыра в земле глубиной в несколько километров!

Если кто-то из жителей Тальзеура, обладающий стигмой правителя, найдёт природный артефакт Сердце Региона, он может стать правителем региона. Там разные награды. Если стигмы нет, можно взять постоянную прибавку к характеристикам или дополнительный магический элемент. То есть Сердце даже из неодарённого может сделать одарённого. Это квинтэссенция сил и правил Системы.

Так, за счёт захвата Сердец Регионов сто лет назад, появились первые государства в мире Тальзеур — Российская Империя, Германия, Британский Союз Наций, Империя Цин и десятки других стран. Захваченные регионы становились стабильными. То есть Система в них больше не перезагружает кластеры, но при этом в них не работают высокоэнергетические реакции. Ни ядерное оружие, ни атомные электростанции не работают в нашей Российской Империи. Все АЭС вынесены за границу государства.

Наша Российская Империя находится в южной части Континента. Сразу за стенами границы начинается двадцатикилометровая полоска Приграничья, в которой живёт едва ли не треть всей Империи. Это работники Внешки и их семьи! Ах, да. Внешка или Внешний пояс — полоска пространства в 600 км или три региона, в которой с перезагружающихся кластеров жители Внешки тащат ценные ресурсы в саму Империю.

Если ехать ещё дальше на юг, то за Внешкой идёт полоска в один регион, называемая Дальней Границей. Дальше неё, в Дикие Регионы, ходят только сталкеры — элита рейдеров Внешки! Там за Дальней начинается 800-километровый Пояс Пожирателей, земли, кишащие ордами Заражённых. Потом идёт стена из гор, и только после неё начинается Побережье Континента. А это земли архата чейзов — водной цивилизации Тальзеура. По слухам, они люди-амфибии и с представителями человечества не общаются.

— Вот как-то так, сир Мозес. Я прошёл по этому пути от Побережья и до самых границ Российской Империи.

Крысюк внимательно рассматривал разложенную на полу схематичную карту. Сполз с моего плеча и почёму-то стал есть карту. И так всегда! Не знаю, как это у этой зверюги в голове проходит процесс обучения, но каждый раз после рассказа по книге или нарисованной от руки карте она съедает источник информации, будто вписывает из него вложенную мной информацию. То есть, крысюк пожирает оставленный ментальный след. И ведь зверюга реально быстро учится!

Нисколько не стесняясь, Мозес жрал мою карту. Сволочь! Я её за 10 имперских рублей покупал. А это, по земным аналогам, почти сорок баксов!

— Мда-а-а, — протянул я. — Когда ты сожрал букварь и начал читать надписи на упаковках с продуктами, я думал, меня уже ничего не удивит. Теперь я боюсь.

Реально боюсь! Что будет, если эта крыса станет грызть записи какого-нибудь практикующего мага тьмы? Или, что ещё хуже, книги Тимофея Царенко? Там же не бумага, а, считай, что легализованный наркотик. Мозеса от такой литературы штырить начнёт не по-детски!

К порогу дома семейства Бринн со скрипом тормозов подкатила машина. Я подошёл к окну. Ого, представительская Волга — магомобиль! На таких в Империи только дворянам разрешено ездить. Их на дорогах даже полиция не имеет права тормозить.

Раскинув свой ментат на предельную для меня тридцатиметровую дистанцию, я учуял в машине двоих мужчин. Один за рулём и ещё один, прямо-таки былинный богатырь, расселся на заднем сиденье. Борзый на вид водитель высунул морду в окно и, приложив палец, высморкался, не вылезая из машины. Фу, ну и где его манеры!

Богатырь с заднего сиденья тоже не торопился выходить.

— Кощей! Выходи, давай. Ещё десять минут, и мы опоздаем на церемонию поступления в Академию! — заорал Костас. — Я ради этого дня даже тачку у отца взял!

* * *
1 сентября 2029 года, Академия Ведьм «Святого Франциска», Канадо-Американские Штаты

В зале для торжественных мероприятий недавно созданной Академии раздались аплодисменты, и вскоре на улицу потянулись едва оперившиеся ведуны и ведьмы. Лица красные, у всех улыбки до ушей и амбиции выше крыши! Тут собрались и сорокалетние дядьки, и наивные девушки с лицами вчерашних школьниц. Но всех их объединяла радость от начала студенческой жизни!

После долгой дороги через весь разведанный мир Тальзеура, Марина Бринн гибкой кошкой выгнулась, разминая затекшие мышцы. Три недели в пути! И всё ради того, чтобы попасть в одно из немногих мест, где ведьма может получить высшее магическое образование. Всё-таки в Штатах отношения к контракту с Древними не такое жесткое, как в той же Российской Империи. Тут и инквизитор раз в месяц дом не проверяет. И даже на работу по профессии можно устроиться. И даже место в общественном транспорте уступают. Да что далеко ходить! Вон, в каждой газете ведьмы объявления о себе оставляют.

Заплетающейся от усталости походкой девушка добрела до скамейки и рухнула на неё без сил. Не прошло и минуты, как к ней с такой же усталостью подсели Рудольф Флавий и Алексей Харитонов. Руди, жилистый и высокий красавчик, как обычно тормошил свои рыжие волосы, желая быть первым мачо среди первокурсников. А Алекс, как он сам себя теперь называет, его полная противоположностью. Грузный широкоплечий парень с огромными кулаками, да еще и бреет голову налысо.

Под весом Алекса скамейка нещадно затрещала.

— Думаешь о бывшем парне, — Руди не спрашивал, а утверждал. За три недели пути свою попутчицу он успел немного изучить. — Да забудь ты о нём! Он бы никогда не отпустил тебя учиться в Академию, в которой у половины студентов есть гены Древних.

Несколько секунд Марина удивленно смотрела на мачо. А потом до девушки дошло, что Руди ничего толком не знает о Роберте.

— Я боюсь, что Роберт узнает о том, где я теперь учусь.

— Пф! Было бы чего бояться, — Руди неряшливо отмахнулся. — С одного удара слег.

Марина открыла было рот и хотела сказать что-то резкое, но передумала. Не заслужил этот выскочка такого выплеска эмоций!

— Если Роберт узнает, что я здесь, ему будет плевать на границы государств. Он скорее умрет в попытке прорваться сквозь стражей Академии, чем отступит.

— Короче, обычный влюбленный парень, — Алекс встрял в разговор.

На эту реплику ведьма улыбнулась и сквозь улыбку так и читалось: «Вы мальчики вроде взрослые, а влюбленность от любви всё ещё не отличаете». Вместо этого Марина сказала другое.

— Я всё время завидовала ему! — на лице девушки появилась улыбка. — По-доброму, но завидовала. У него нет ни одной способности Системы и он даже не понимает, насколько это хорошо. Не быть должным Системе!

Марина говорила о вещах, очевидных только ведьмам и ведунам, сознательно отказавшимся от способностей, даруемых Системой. Первую способность одарённые получают сразу после своего пробуждения. И не важно где находится — на Земле, в Диких Регионах или в пределах той же Империи — Система просто всучит тебе способность. Когда одарённый впервые пересекает границу между стабильным и Диким Регионом, Система дает ему вторую способность. А потом всю жизнь человек в рейдах получает задания от Системы, связанные со своей способностью. Таким образом Система косвенно регулирует поведение людей, создавая одной ей понятную линию развития цивилизаций Тальзеура.

У обычных людей — не одарённых, вторично-одарённых, и всех прочих — есть всего одна способность, получаемая в момент пересечения границу между Диким и стабильным регионом. Но таких людей 99 % от всего населения Тальзеура! Система правит всеми, хотя люди этого и не замечают.

Десять лет назад, когда в мире объявились Джон Голд и Саджи, они одними из первых обнаружили факт массовой общественной манипуляции. Ради разрешения загадок Континента они создали Институт САРДЖО — независимое государство, в котором собирают величайшие умы со всего Тальзеура. Они же первыми открыли два метода стирания способности, даруемой Системой, и узнали об Индексе! Второй, по сути параллельной Системе Тальзеура, но имеющей более высокий ранг. Так, через Индекс можно вмешаться в задание от Системы, получить новое задание или даже купить «особенность». Причем сам характер заданий у Системы и Индекса разный! Система стремится стабилизировать положение людей на государстве Континента, увеличивая их численность. А Индекс ищет для людей пути покинуть Континент и наконец начать исследовать весь остальной мир Тальзеура.

Джон Голд предположил, что изначально в мире Тальзеура был только Индекс. Потом на его основе кто-то создал Систему и теперь использует её, чтобы привлекать в Тальзеур новых жителей. Так, Города-Поезда почему-то изначально рассчитаны на антропоморфные тела человеческого роста. А ведь когда их нашли, ученые сразу заявили, что Городам-Поездам не меньше пятидесяти тысяч лет! А это значит, что в Тальзеуре еще до человечества жили другие люди или похожие на них существа. Смысл в том, что тогда Системы не было! А регионы и кластеры не перезагружались. Пространство на Континенте было стабильно!

На основе предположения о том, что Система вредит человечеству, родилось два течения исследователей. Первая — Ассоциация Охотников, людей, отказавшихся от бесплатно даруемых Системой способностей. Они ищут пути в Бездну, подходы к границе континента и спускаются «в прошлое» на самые глубокие слои астрала, где еще можно найти следы катаклизма, погубившего прежних жителей Континента. Охотники отказываются не от Системы, а только от бесплатных способностей. Они всё равно не работают внутри стен государств, если на то не дал особого разрешения правитель региона. Но вот самостоятельно приобретенными способностями или особенностями пользуются с большим удовольствием! Отбор у них жесткий. Марина, узнав об Ассоциации Охотников, сразу поняла, что ей в их ряды никак не вступить!

Вторая ветвь исследователей Системы — это Конклав ведьм. Да-да, ведьмы, заключающие контракты с Древними, изучают их взаимосвязь с Системой. Так, получив от САРДЖО разрешение, Штаты открыли у себя несколько Академий для ведьм и людей с грязной кровью. И в Штаты хлынул поток грязнокровок, гонимых со всего остального мира Тальзеура! Марина понимала, что ничем хорошим это не закончится, но ради знаний о тайнах Тальзеура она готова потерпеть…. И даже уйти от Роберта.

Одним из главных доказательств, говоривших в пользу гипотезы о своих планах у Системы, было то, что если рассказать об Индексе человеку с бесплатными способностями, Система сразу стирает ему эти воспоминания. Джон Голд сказал, что уже встречал подобное в своем мире. Если написать об Индексе на листке, Система сотрет чернила. И так с любым носителем. Поэтому тайну Индекса знает очень небольшой круг людей. Да что там небольшой! Считай, что только жители САРДЖО, Ассоциация Охотников и члены Конклава. Вот и всё.

Ради этих знаний Марина пересекла весь исследованный мир Тальзеура, порвала все связи с родственниками и ушла от Роберта.

— Поэтому я боюсь, что Роберт найдет меня, — ведьма счастливо улыбнулась. — Ему надо пройти своей дорогой одаренного, ведь в Ассоциацию Охотников его уже пригласили.

— О, боже! — Руди театрально вознес руки к небу. — Что я слышу?! Хвалебные речи влюбленной девчонки!

— Да, всё ещё влюбленность, — Марина довольно улыбнулась и зажмурилась. — Я верю, что Роберт сможет достичь всего на свете. Главное, чтобы на то была хорошая мотивация!

Широкоплечий Алекс, не веря своим ушам, покачал головой. Только теперь, спустя три недели пути в одном купе поезда, он наконец понял, насколько же странные отношения у этой парочки. И здоровяк по-мужски пожелал Роберту набраться терпения. Ведьмы, они все такие! То бурный секс, то яд в борще. Никогда не знаешь, что у них творится в голове.

— Боюсь, что он меня найдет! — Марина приложила руку к сердцу и на её щеках появился румянец. — Боюсь, но искренне, до самых нежных объятий хочу этого!



Глава 2. Право на будущее


За два года жизни в Тальзеуре я почти не выбирался за пределы спокойного и уютного поселка Жуки. Сначала я не осознавал себя для выходов в мир, а после слишком сильно привязался к Марине и перенял её затворнический образ жизни. С её исчезновением всё изменилось. Я начал вспоминать, каким я был до душевной травмы. Неудержимым, агрессивным, не признающим навязываемые авторитеты! И теперь, месяц спустя, «прежний я» начал пробуждался ото сна.

Тихо тарахтел двигатель маго-мобиля, противный водила болтал сам с собой, а Костас, заняв две трети заднего сиденья, решил, что пора рассказать о своих планах. Костас, он же Константин Нагорный, сын барона Артура Нагорного, правителя Тюменского региона. Как отец, так и сын, оба имеют под два метра роста и богатырского вида наружность. Всё дело в пассивном эффекте баффа Нагорных — гигантизм. На своей земле они слишком быстро вырастают, но развитие не останавливается. Потому своих детей барон рассылает куда только может.

— Академия! Студентки! — богатырь довольно улыбнулся. — Помнишь, как мы с тобой в больничке при Учебке лежали?

Такое сложно забыть. Тогда темный герой Корза напал на учебку, а меня серьезно ранили.

— Помню, как ты начал совращать медсестру на моей кровати, — богатырь подавился следующей фразой, а водила затих, вцепился в руль и с горящими любопытством глазами весь обратился в слух. — Я потом лечь на койку боялся. Всё думал, что следы твоих ДНК обнаружу. Пришлось другое место для ночлега искать.

Благородный поправил воротник полурасстёгнутой рубахи и принюхался. Из открытого окна водителя ветер доносил запахи лета и аромат пыльцы. За окном благодать! Машина как раз проезжает цветочные поля голландцев из соседнего поселка.

— Вспомнил, значит! — Костас начал ржать. — Я, когда в Тальзеур вернулся, получил записи с камер наблюдения Учебки и Поезда. Батя тоже их видел! И именно он понял, что ты мне, считай, дважды жизнь спас. Сначала тем, что Корзу цапнул, а потом предупредил об убийце в клетчатом пиджаке.

Благородный нахмурился, переведя взгляд с меня на окно.

— Меня батя потом год по Внешке возил. Взял частные войска Нагорных, нанял сталкеров в Гильдии и стал искать Сердце Региона. И мы его нашли! Только вот батя Сердце мне отдал.

Так вот как Костас неожиданно стал одаренным?!

— Знаешь о праве наследника в Империи?

— Первый одаренный сын в роду. Даже будь он десятым по счету.

Богатырь кивнул с грустной миной на лице.

— Я был первым, но не одаренным. Потом у батьки родились четыре дочери. Три одаренных подряд! Тогда пошла молва, что сами боги благоволят роду Нагорных! Но зачать сына всё никак не получалось. Маму отец любит даже сильнее, чем свой баронский титул, так что о других женщинах не шло и речи. Шестой и седьмой ребенок тоже оказались неодаренными. Восьмой…

Костас как-то неуверенно запустил руку в свои отросшие волосы.

— В общем, есть у меня одаренный братец Феодот. Характер у него такой, что батя скорее от титула откажется, чем его наследником назовет. Зажимает каждую копейку, ударит в спину, заключит мир с врагом, чтобы утопить нового противника. Беспринципный, короче!

— И отец решил отослать тебя в другой регион, в военную Академию Магии?

— Нет, — Костас улыбнулся, будто услышал что-то забавное. — Батя за внутреннюю конкуренцию. После Феодота у него еще один одаренный сын появился. Посыльный от бати всучил договор с Академией «Трёх Императоров» и передал, чтобы, пока её не закончу и тебе долг не отдам, не смел домой возвращаться.

Костас открыл окно машины, подставляя лицо порывам ветра. Я чувствую, как ему не по себе от столь резкого решения родителей. Его фактически лишили права на карманные деньги, званые вечера и прочие блага, доступные кругу благородных. И плевать, что богатырю уже тридцатник! Он годы батрачил на благо семейного дела, а барон своим указом фактически показал Костасу, насколько велика его власть над сыном. Вот Костас и угнал у отца тачку на последок.

Всю гамму этих чувств я считал из ментата богатыря. Он давно почувствовал мое вмешательство и даже больше! Специально рассказал мне об этом. Ведь ментаты вроде меня идеальные собеседники, психологи, да и просто слушатели. Мы всё поймем, даже если человек об этом прямо не скажет. Эта же черта помогла мне подобрать ключик к раненому сердцу Марины.

Богатырь вдруг нахмурился.

— Чёрт, забыл!

— Ты о чем?

— Да про Академию, Кощей! Нас же на входе заставят сначала пройти инициацию в маги. А это час, если не больше. Чёрт! Чёрт!!! ЧЁРТ!!! — Костас схватился за голову. — Там же ограничения от Системы! Нет права на опоздание. А новую инициацию она разрешит только через год. Валера! Настало твоё время!

Богатырь схватился за кресло водителя.

— Жми! Плевать на гайцов и камеры.

— Ну, эээ, шеф, — нагловатый тип сглотнул и тут же протёр сопливый нос рукавом. — Я не мастер гонок, но постараюсь.

— Кощей, — богатырь снова развалился на сиденье, но теперь вся его поза кричала о нервном ожидании. — Я почему об инициации вспомнил. Ты же знаешь как она проходит?

Знаю, конечно.

— Одаренным разрушают сосуд души, но мы не умираем. Наш дух, сама наша душа превращается в источник маны, — намек друга понятен. — За следующие сутки студент Академии должен раздобыть технику Дворца Духа.

Богатырь отмахнулся.

— Технику мне батя подогнал. Вытащил ее трофеем из подземелья 3-го ранга. Поделиться не смогу, там кристалл на одно использование. Но ты же понимаешь, в чем проблема, да?

Конечно я понимаю. Мой сосуд души! Саджи уничтожил половину от него и эта рана не заживает. Такое ощущение, что одна половина моей души жива, а вторая мертва, но не исчезает. Это также и объясняет то, что я всё время слышу Шепот. Я почти уверен, что выжил после такого надругательства над душой только благодаря близости с аспектом смерти.

— Доедем, разберёмся.

— А техника?

Я пожал плечами.

— Академия дает бесплатную технику Дворца Духа сотне лучших первокурсников на основании результатов вступительного испытания. Остальные покупают ее в счет контракта на военную службу после Академии. Короче, разберемся! Нам сейчас главное доехать.

Наше учебное заведение находилось в соседнем регионе, в городе Сорбон. Редкий случай, когда название поселения является не русским, а заимствованным у иностранцев. Всё дело в основателях Академии «Трёх Императоров» — рыцарь Эммер «Безродный», барон Константин Эшер и он же «Топор», и граф Одер Камю, так и не получивший своего прозвища. Они втроем закрыли подземелье 8-го ранга и в качестве награды выбрали право на сознание Академии Магии со стационарным источником маны 7-го ранга. Само право на Академию Империя выменял у барона Эшера, отдав тому один из своих регионов, находящихся по соседству. Находись регионы дальше и Система не дала бы провести такой обмен.

Таким образом, Саброн входит в земли барона Эшера, но военная Академия «Трёх Императоров» — между прочим единственная на шесть соседних регионов — принадлежит уже Империи. Из-за военной кафедры учебное заведение пользуется огромным спросом у обычного населения. Ведь где армия и офицерские мундиры, там и престиж!

Из-за Волги к воротам Академии нашу машину через КПП пропустили вне общей очереди. Другие водители протестующе загудели, мол, мы тут задницы в пробке отсиживаем, а вы ездите, как хотите. На что Валера, лишь самодовольно расплылся в улыбке, выруливая на парковку для автотранспорта благородных.

Когда вышли из машины, Костас сунул водителю пачку купюр. Получив оплату, Валера сразу вырулил с парковки.

— Уверен? — я обратился к поникшему другу. С потерей машины, у него не осталось ничего материального, что связывало бы его с родом Нагорных.

— Да какие там сомнения?! — Костас отвернулся, чтобы я не видел его лица. — Мне водилу не на что содержать. Да и машина… так, крик души. Думал, хоть так дам отцу знать, что до Академии добрался.

У входной калитки пара студентов дружелюбно улыбаясь проверила наши документы и приглашения на обучение. Мое оплатила княжна Анастасия в счет компенсации, а с богатырем не всё понятно. То ли мать постаралась, то ли отец заранее договорился с Академией о его обучении. Костаса, после предъявления фамильного перстня Нагорных, пропустили на территорию. Насколько я понял, у парня ничего кроме этого кольца и не осталось. Машины нет, вещей нет, денег нет. Он приехал в Академию в повседневной одежде, не взяв с собой вообще ничего.

Едва мы вошли на территорию Академии, как улыбчивые студенты-волонтеры взяли нас в оборот и тут же проводили в один из шатров-палаток для инициации одаренных. Внутри довольно большого полевой лаборатории вдоль стен была расставлена масса маго-технического оборудования. Вот — катушки Тесла для генерации высокочастных электромагнитных волн. Зеркальные отражатели вдоль стен и поглотители маны на полу. А там, у стола, тихо сидели десяток человек — по виду студенты. Опустив ноги в ванны с соляным раствором, они будто ушли в медитацию.

Костас окинул взглядом оборудование внутри шатров и удивленно присвистнул.

— Да ты только погляди, Кощей! Тут же полустационарный преобразователь очищенной маны! Такие на фронте используют для обеспечения энергией крупных полевых лагерей.

Единственный недремлющий маг в палатке махнул нам рукой, подзывая к столу с ноутбуком. Мужик со стоящими дыбом волосами, мельком окинув нас взглядом, остановил свое внимание на перстне Костаса. Не отрывая взгляд от печатки сделал глубокую затяжку сигаретой и выдохнул огромное облако дыма в сторону.

— Я Юстас Изо «Курильщик», и именно я буду свидетелем вашей инициации. Процедура проста, — маг кивнул на устройство похожее на электрический стул, стоящее в центре шатра. — Кольца, серьги и всю прочую бижутерию снять. Иначе металл будет притягивать разряды микро-молний. Но для начала мне надо записать ваши имена, ники, магические элементы, уровень и способности.

Богатырь шагнул к столу.

— Констратин Нагорных, ник Костас, 34-й уровень. Способность «Щитоносец», пассивного защитного типа. И «Аргес», атакующего ближнего типа. Маг огня.

— Классика, — маг ввел данные в компьютер. — Комбо защиты и атаки. Вас как записать? Благородным или обычным студентом?

Друг на секунду притих, и от него порхнуло такой запредельной тоской по дому, что её прочувствовал даже Юстас, смоливший уже следующую сигарету. Лицо мага на секунду вытянулось от удивления, но тут же приняло невозмутимый вид.

— Обычным, запиши, — богатырь молча снял кольцо и положил в специальную чашу для аксессуаров студентов, стоящую на столе. — Я первым в кресло сяду. Как-то душно мне тут.

Пока Костас готовился, Юстас решил заняться мной. Я ответил, не дожидаясь вопроса, считав довольно активный ментат собеседника.

— Роберт Кхан, ник Кощей, 0-й уровень. Способностей Системы нет. Магия ментального и земляного типа.

— Надо же, какая прелесть! — Юстас выдохнул в потолок еще одно облако дыма. — Чего так удивлен? У тебя же на морде написано, что ты из простых. Уровень ниже плинтуса, но судьба тебя одарила родством аж с двумя магическими элементами.

— Вам что-то не нравится? — во мне стал просыпаться старый Кхан, который и сам не против напроситься на драку. — Хотите что-нибудь добавить?

Курильщик, выждав пару секунд, выдохнул еще одно облако дыма.

— Молодой человек, узнайте кто такие Изо, прежде чем нарываться на проблемы, — нетерпеливо потушив уже второй окурок, Юстас сразу достал следующую сигарету и стал вбивать данные в компьютер. — Что за черт? У тебя личное дело под тройным грифом секретно.

Еще один подарочек от княжны. Она скрыла факт моего выживания после теракта на Поезде, создав для бюрократической системы нового Роберта Кхана, который перебрался в Тальзеур месяцем раньше.

Сзади что-то загудело, натужно затрещало и раздался едва слышимый хлопок. Костас сквозь зубы застонал и приложил руки к груди. Я же ощутил, как от друга начало веять энергией смерти.

— Всё-всё! Сядь и успокойся, — маг хлопнул в ладоши, пуская в сторону Костаса какое-то заклинание. — Это «живун», заклинание первого круга. Оказывает стимулирующее воздействие на организм. Вам теперь в течении суток надо преобразовать душу в Источник, с помощью техники Дворца Душ. А теперь, будьте добры, освободите кресло. Тут вон молодой человек дожидается своей очереди.

Разрушение сосуда души! Технически, для обычного человека это однозначная смерть. Но у одарённых ситуация несколько иная. Наши души более устойчивы к растворению и умирают не сразу, а постепенно растворяются в агрессивной среде астрала. Чтобы остановить деградацию души мы и должны использовать технику Дворца Душ. В той информации, что есть в Сети на уровне слухов, упоминаются случаи, когда маг выживал даже после полной потери тела. Одной лишь душой он мог вселяться в чужие тела и путешествовать по разным уголкам Тальзеура. А слухи, они такие! Всегда есть что-то, на чём они основываются.

Сев в кресло для инициации, закрепил электроды и проверил, лежат ли руки правильно на металлических пластинках под конечности. От волнения руки начали мерзнуть. Видимо, пошла избычтоная выработка адреналина, после того как я снял с себя кулон Марины.

Раздался знакомый гул, треск, шум нарастал, но вот хлопка всё никак не происходило. Мой сосуд души задрожал от напряжения!

З-з-з-з-з-з-з-у-у-у-у-у! — от поднявшегося гула чаша на столе Юстаса сама начала сползать к краю.

Доноры маны, сидевшие у соляных ванн, начали морщиться и дрыгать ногами. Костас что-то кричит магу, а тот с побледневшим лицом поднимает какой-то рычажок вверх и давление на сосуд души резко усиливается.

З-з-зум, хлопок. Я ощутил ее! Мою вторую, мертвую половину души. Ощутил, как оболочка вокруг нее лопнула и импульсом смерти разошлась в верхних слоях астрала.

Костас подбежал спустя секунду.

— Ты живой?

— К-кулон! Мне нужен мой кулон.

— На, держи свою железяку, — аксессуар в форме куколки бабочки занимает свое место на шее и тут же взаимодействует с татуировкой на груди.

— Уфф! Теперь и дальше жить можно.

Здоровяк помог мне подняться и, пока мы шли к стулу с моими вещами, тихо добавил.

— Тот тип проболтался, что на твое пробуждение ушло в двадцать три раза больше энергии, чем на меня.

— Плевать. Главное выжил!

Говорю одно, а сердце не спокойно. Мертвая половина души всё ещё ощущается и я, черт возьми, боюсь возвращения Волка. Больше года назад я вспомнил, как именно прошла битва с баронессой. Помню и то, что Волк говорил о моей участи жертвы в его планах.

Кое-как собравшись, я потащил богатыря дальше. Мы всё ещё немного опаздываем. Церемония поступления должна вот-вот начаться. На часах уже без пяти минут двенадцать.

Мы успели в последний момент! Пара крепкого вида парней закрыла ворота авиаангара сразу после нашего входа внутрь.

— Ты уверен, что церемонию проведут тут?

— Да, это все имперцы знают. Напомню, Кощей! Мы в военной Академии. Нас оценивают по боевым и командным способностям, а не по знаниям из книжек, — Костас окинул взглядом полтысячи собравшихся тут студентов. — Много. Слишком много народу! А значит, и ректор лютовать начнет, чтобы все смогли проявить себя.

Общий свет в ангаре погас, но сцену с трибуной я теперь видел отлично. По телу пронеслась странная волна ощущения, будто ангар целиком переместился в какое-то другое место. Я чувствую подобные вещи из-за своей связи с магией земли.

К трибуне для выступающих подошла женщина. Причем женщина с большой буквы! Четвертый размер груди и потрясающую фигуру не смогла скрыть даже армейская форма с погонами полковника. Пышные, похожие на гриву льва, огненно-рыжие волосы! Даже тут, на другом конце ангара, я ощутил непоколебимость её ментата. Такого можно добиться только сильной волей!

— Я Дарья Атаманова, по прозвищу «Львица»! — усиленный магией голос пронесся по ангару. — С этого года я, ректор Академии «Трёх Императоров», ваша персональная головная боль! В следующие пять лет мы с вами пройдем через огонь и воду, так что изучайте себя, своих соседей и преподавателей! Если вас ранили, Академия возьмет на себя лечение. Если по дурости перестали принимать противозачаточное или не внедрили таковой магические контур в свое тело…

Львица взглядом обожгла толпу девиц.

— … то Академия с радостью оплатит вам аборт. Считайте, что вы находитесь на военной службе, а не на гражданке. По этой же причине, бракосочетание и свадьба также будет оплачена Академией, пока здесь учитесь. А если умрете, Академия оплатит ваши похороны.

Пока ректор рассказывала о том, как круто учиться в военной Академии Магии, я ощутил, как из тени Костаса вылезла лохматая морда Мозеса. Отожравшийся крысюк забрался по штанине мне на плечо и оттуда внимательно наблюдал за выступлением Львицы.

Ректор же тем временем излучала ментат, наполненный вдохновением. То ли она умелый психолог и оратор, то ли имеет и ментальный дар. Уж больно чистый от других эмоций у нее ментальный фон.

— Вы теперь элиры! Одаренные, проходящие обучение в Академии магии…

— Ага! — Костас хмынул. — Как, впрочем, и элиры в Школах Магии и Обществах.

Ректор не услышала усмешки богатыря. Её речь подошла к самой главной части выступления.

— Элиры первого года обязаны создать у себя первый магический круг…

Костас снова хмыкнул.

— Ну-ну! Количество заклинаний в первом круге зависит от техники Дворца Душ. От трёх до семи, — голос благородного был полон яду. — А то, что студенты будут влезать в долги перед государством, тратясь на всякие эликсиры, старая Львица тактично умолчала. Тут считай, что контракт с армией подписываешь!

Уловив мой непонимающий взгляд богатырь со вздохом добавил.

— Роб, без элексиров хрен освоишь эти заклинания. А если не создашь круг за год и не разовьешь запас маны до 20 единиц, то всё! Всю жизнь так и будешь ходить элиром-недоучкой. Душа-то всё! За год перестала быть пластичной. На второй курс не возьмут нигде! Даже возьми частного наставника. Тут или покровитель нужен или солидный запас денег. Понимаешь теперь, почему я такой грустный?

— Костас, у нас есть ты и я. А ещё Мозес, мои близкие и знания «оттуда», — я потрепал голову крысюка, навострившего ушки. — Прорвемся.

Ректор же тем временем продолжала свою речь, излучая эмоции уверенности.

— Элиры первого года, учатся фокусировать свою магию в заклинания элементарного уровня. Фокусы! И ещё вас заставят выучить назубок все правила жизни военного в Империи. Приведут в форму тело и мозги, и при всём при этом у вас будет достаточно времени для того, чтобы брать задания от Академии.

Львица хотела было отойти, но, подумав, махнула и вернулась обратно к трибуне.

— Давайте пропустим лишнюю для вас информацию об истории Академии и сэкономим время нашего дорогого профессора Флеминга, — под слова ректора уже поднявшийся профессор с хмурым лицом сел обратно на место. — Обойдемся в этом году без промывки мозгов. Смысл вот в чём, дорогие мои элиры!

Ректор раскинула руки в стороны:

— Те, кто доберется до второго года обучения, получат право изучать плетение заклинаний. Вот где начнётся настоящая магия! На третьем курсе профессора начнут преподавать вам коллективные заклинания и комбинирование магических элементов. На четвёртом, пойдут практические занятия боя с оружием и современной артефактной экипировкой. Пятый, выпускной, курс пройдёт в виде года практики либо в экспедиции на заставах Дальней Границы, либо в длительных экспедициях в Будущее.

Костас выдохнул и прикрыл лицо ладонями. Война — это слово, которое не любят произносить в Империи. Военная форма, это хорошо. Военная Академия, это превосходно. Но о войне никто не хочет говорить. А она идёт постоянно! Гильдия и рейдеры зачищают Внешку от возможных скоплений Заражённых и других тварей. Армия Императора непрерывно борется с крупными ордами тварей. За культистами гоняются инквизиторы и воины веры. Но это всё войны, идущие в настоящем времени. А есть и другие!

Битва за Будущее, термин который придумали основатели первых Академий Магий в Тальзеуре. Именно Академиям дается доступ к так называемым экспедициям в будущее. На пять лет, на семь, десять и даже двадцать. Это огромное подземелье, с рангом сложности от первого, до десятого! А в будущем всегда случаются какие-то катастрофы. То метеор упадет на мегаполис, то вспышка биоморфного вируса, превратит целый город в Заражённых, то культисты призовут одну из высокоранговых тварей Древних и страна теряет целый регион. Сценариев возможных событий великое множество. Чем в более позднее будущее открывается Подземелье, тем хуже там ситуация.

В течение определенного времени участники экспедиций, устраиваемых Академиями, должны найти улики того события, что привело к катастрофе. Кроме улик, есть ещё открываемые подсказки-правила катастрофы. Так, улика показывает на место проведения ритуала по призыву сильного демона, а правило описывает ограничения и слабости накладываемые на призванное существо.

По возвращению студентов из экспедиции все улики и подсказки изымаются, а Имперская Канцелярия начинает масштабное расследование. На основе имеющихся данных сыщикам приходится докапываться до источника катастрофы. Это может быть книга Древних, человек, предмет или просто событие, которому лучше было бы не происходить. Так запускается своеобразное редактирование событий будущего.

Найденные материальные подсказки являются ключами для искусственного открытия Подземелья, в которое ходила экспедиция из Академии. Так, обычные граждане Империи, прошедшие службу в Армии или учёбу в вузе с военной кафедрой, имеют право участвовать в рейде на Подземелья. Желающих море! Ведь только в Подземельях можно поднимать уровни. Только в них!

Таким образом, мир Тальзеура поделен на три зоны. Первая — это, разумеется, Подземелья, где граждане государства поднимают уровни и идёт битва за мирное будущее. Вторая зона, самая стабильная территория страны, где люди отдыхают, живут, учатся и влюбляются. И третья, это Внешка, куда уходят люди с высокими уровнями. Только там, в диких регионах, можно добыть ценные материальные ресурсы. Ведь из Подземелий ничего материального кроме Ключей принести нельзя!

Когда сыщики и Императорский Дом устраняют источник катастрофы, Ключи перестают быть активными, а людей из Подземелья выкидывает обратно в наше время. Вот как на самом деле выглядит мирная жизнь внутри стен государства Тальзеура. Мы бьемся в будущем ради права на мирный завтрашний день.

Я задался очевидным вопросом — почему в экспедиции отправляют только элиров из Академий? Зачем Система поставила такое ограничение, отправляя в смертельный бой студентов, а не тех же военных? Внятного ответа нет. Это одна из глобальных несправедливостей мира Тальзеура! А количество Подземелий растет. Поэтому батюшка-Император так печется о том, чтобы одарённые как можно скорее перебирались в его государство.

От Марины я узнал одну любопытную деталь. В экспедиции нельзя пронести ничего из настоящего времени. То есть одаренный перемещается в будущее только духовно и телесно. Импланты, внедренные в тело заклинания, оружие и обмундирование — всё это остается в настоящем. В таком ключе маги и впрямь лучшие кандидаты для экспедиций. С Подземельями таких ограничений уже нет, но и награды у них раз в пять хуже.

Итого, маги ищут в экспедициях Ключи и приносят их из будущего в настоящее. Затем в настоящем открываются Подземелья для обычных жителей Тальзеура и те качают уровни. Попутно сыщики ищут источник катастрофы. А те, кто хорошо прокачался в Подземельях, переезжают во Внешку и работают на государство или Гильдию, занимаясь сбором ценных ресурсов, доставляемых потом внутрь страны.

Поэтому маги — это ключ к будущему Тальзеура. Чтобы снизить их смертность, Академии к экспедициям допускают только пятикурсников, а студентам первых четырёх лет обучения разрешено участвовать только в рейдах на Подземелья.

Ах, да! Слышал ещё слухи — кажется Марина обмолвилась — мол, Ассоциация охотников также ходит в экспедиции. Только не в будущее, а в далёкое-далёкое прошлое. Там они ищут ответы на то, как мир Тальзеура стал таким, какой он есть сейчас. Куда делись Предтечи? Как шла война с Древними? Как именно использовались Города-Поезда? Попасть в ряды Ассоциации почти нереально. Организация закрытая. В СМИ о ней не пишут, но и Гильдия, и Имперский Дом, и Башня Магов, и даже Институт САРДЖО — все с ней повязаны.

За этими невеселыми мыслями я прослушал большую часть приветственной речи ректора. Львица же, указав пальцем на потолок, создала в воздухе шар из сжатой до предела ментальной силы.

— Опущу руку, и вы все покойники, — Дарья Атаманова окинула толпу оценивающим взглядом. — Вот насколько вы сейчас слабы! Осознайте это и постарайтесь проявить себя с наилучшей стороны на вступительном испытании Академии «Трёх Императоров». Сотня лучших студентов получит технику Дворца Души бесплатно. Остальные могут её выкупить или взять в счёт долга перед Академией.

Излучая ментатом всё то же чувство абсолютной уверенности, Львица развеяла шар магии над собой.

— Система не совсем уж безжалостная тварь! Вступительное испытание будет проходить в формате экспедиции, где каждый из вас сможет проявить себя, — ректор открыла свой интерфейс и начала вводить в нём какую-то информацию. — Даже если вы умрёте, не бойтесь! Один раз Система вас воскресит. Это право есть только у Академий и только на вступительном испытании. Выполните задачу за отведённое время. Если не справитесь, вам всё равно будут зачтены баллы.

Рядом тихо начал шептать Костас.

— … баллы за поведение в боевой ситуации, грамотность применения своих навыков, командную работу и персональные баллы от членов жюри. Так, понял. Значит всё как и в прошлом году. Не зря я информацию по «Трём Императорам» все лето собирал.

Ректор закончила свою речь, а я наконец понял её характер, Она переживает за оценки учеников! Вот зачем она накачивала их уверенностью через своё поле ментата. Всё ради того, чтобы дать им шанс показать себя с наилучшей стороны в первый и возможно самый важный день их обучения в Академии Магии.

День, когда мы получим техники Дворца Духа!

Львица подняла руку и громко щелкнула пальцами. Я аж на другом конце ангара услышал этот звук. Перед глазами тут же выскочило Системное сообщение.

Вступительное испытание в Академию Магии «Трёх Императоров»

Локация: Нью-Китеж Град (зона заражения, население 11,7 млн человек)

Ранг сложности: 3-й (максимальный уровень противника: 30-й)

Условия прохождения: победа минимум над 10 монстрами любыми возможными способами. Командная победа засчитывается только одному случайному участнику.

Время прохождения: 24 часа

Награда: техника Дворца Душ (предполагаемая нижняя планка Сотни Лучших, 1500 баллов)

Время до переноса: 30…29…28 секунд

….

Зафиксировано редактирование событий будущего….

Индекс подключается к испытанию в Академию Магии «Трёх Императоров»…

Оценка пользователя Кощей… не входит в ТОП-1000…

Доступно 46 очков социального капитала…

Пользователю Кощей доступно индивидуальное вступительное испытание на общей локации…

Цена вмешательства 6 очков социальной значимости…

Сразу после строк текста от Индекса, выскочило еще одно сообщение от Системы.

Вступительное испытание в Академию Магии «Трёх Императоров»

Локация: Нью-Китеж Град (зона заражения, население 11,7 млн человек)

Ранг сложности: 3-й (максимальный уровень противника: 30-й, возможно появление босса локации)

Условия прохождения: усвойте урок (вариативно, смертельно опасно)

Время прохождения: 24 часа

Награда: техника Дворца Душ «Тиамат» (семь слоев)

Время до переноса: 19…18…17 секунд

Я нервно сглотнул. Тиамат, бог первобытного океана-хаоса. Если уж техника получила такое название от Системы, то она явно не из простых. К тому же, наконец нашлось применение очкам социального капитала. Конечно, да! Я согласен рискнуть ради права на лучшее будущее.

* * *
Львица нервно постукивала по пальцем по трибуне. Пятьсот студентов один за другим начали исчезать во вспышках телепортации. Как новый ректор, Дарья прекрасно знала, что сегодня никто из них не умрет. Однако Система коварна! Вступительное испытание, это опыт первого пережитого избиения. Студент должен понять, насколько он слаб против тварей Тальзеура. Если всё идёт слишком хорошо, Система повышает градус сложности. Устроит пожар, добавит песчаную бурю или массовое пищевое отравление и приступ лихорадки.

В прошлом году у прежнего ректора до конца вступительного испытания дожили семьдесят студентов из шестисот. И только двести из этих шестисот смогли за год сформировать свой первый магический круг. 33 % успеха! Остальные 400 одарённых, скорее всего так и останутся магами-недоучками до конца своих дней. Даже в Императорской Академии этот показатель доходит всего лишь до 55 %.

Будь воля Дарьи, она бы отказались от должности ректора Академии. Даже взятку бы за это дала! Слишком уж тяжёл моральный груз человека, несущего на себе ответственность за начинающих магов. Но в этот раз генштаб силой заставил Львицу принять должность ректора в «Трёх Императорах»!

«Сильные маги нужны Империи как воздух, Да-ша! — ревел голос фельдмаршала Алесандро Садовникова. Любит этот старый дядька разделять на предлоги. — Количество экс-пе-ди-ций с каждым годом растет. Скоро в них придется отправлять чет-ве-ро-кур-сни-ков. А это однозначно повысит смертность! Молодым магам нужен такой ли-дэр как ты!»

Пока Дарья думала о своем, почти все студенты исчезли из ангара. Последними пропала пара припозднившихся элиров, стоявших у самой двери.

Обостренные чувства Львицы уловили подозрительное движение в полумраке ангара у самых дверей. Здоровенная крыса, поняв что людей не осталась, подбежала к ближайшей тени и нырнула в неё.

На лбу Дарьи проступила испарина. Ангар после закрытия дверей превратился в локацию, изолированную от всего остального мира. Как ректор, она сама дала на это добро. И только по этой причине, внутри ангара работает Система.

— Как, чёрт возьми!

Как в изолированную Системой локацию пробралась здоровенная наглая крыса? А потом ещё и сбежала из неё?


Глава 3. Важность команды


Экспедиция в будущее Академии «Три Императора», 2037-год, Нью-Китеж Град

Телепортация переместила студентов из ангара в зону экспедиции. Мы очутились в старом офисном здании с выбитыми окнами. За окном шёл проливной дождь. Пахло чем-то едким, а лучи дневного солнца едва-едва пробивали сквозь грозовые облака.

Я тут же выпустил квадро-фокус «Кольца поиска» — моё лучшее магическое творение. В сети не было упоминаний даже о тройном фокусе, не говоря уже о его квадро-версии.

Тем временем с моих пальцев сорвалось четыре связанных нитью шарика из сжатого ментата. С тихим хлопком взорвался первый, пустив во все стороны волну поиска. Потом взорвался второй, и его волна догнала первую, войдя с ней в резонанс и тем самым увеличивая радиус поиска. Затем третий и наконец четвертый заряды сработали, выводя примитивное поисковое умение на максимум.

Фокус — элементарное магическое заклинание ценой в одну единицу маны! Огневики создают фаерболы, воздушники атмосферные тараны, а водники либо лезвия из любой жидкости, либо ледяные сосульки. В любом случае, фокусы осваиваются неделями, а то и месяцами. Поэтому на их изучение и тратится весь первый год Академии. Но студенты не дураки и знают о вступительном испытании. Потому я даже бровью не повел, когда среди дюжины людей, перенёсшихся со мной в одно помещение, зажегся светляк — фокус магии света — весьма-а-а-а редкого магического элемента.

Не отвлекаясь на чужие понты, я сосредоточился на своих ощущениях от применения фокуса. Людей в комнате я уже почувствовал и подсчитал. Кольцо поиска прошло сквозь все материальные преграды, просветив здание насквозь. Никого, кроме нас, тут нет!

Кольцо поиска вышло на улицу, переулок за зданием, затронуло ближайшие дома и, наконец, дало представление о том, что творится во всём квартале. Мощь квадрика превзошла эффект стандартного армейского поискового заклинания. Я специально проверял по данным в Сети! Мой радиус поиска триста метров, а у заклинания только двести пятьдесят.

Пока я смотрел сквозь стены, кто-то отвесил магу света смачную затрещину. Тот от неожиданности развеял светляк и по инерции прошел несколько шагов вперед.

— Ты совсем сбрендил, дурилка с фонариком! — прошипел прилизанный, но в целом весьма хорошо сложенный тип. — Если среди тварей есть маги, то они в два счета почуют волшбу!

Одарённый, Ардент, 17-й уровень

Статус: элир Академии «Три Императора» || Баланс: 0 баллов

Весь его язык тела и ментат буквально кричали о пройденной подготовке на роль командира. Благородные черты лица, армейского вида телосложение и взгляд! Цепкий и жесткий. Такому не учат, а выковывают, силой помещая в соответствующую среду для воспитания.

— Это и тебя, Кощей, касается! — Ардент хмуро кивнул на меня. — Ты же слабосилок? По телу вижу, что да. От маны одни слезы, а про реген я вообще молчу. Так какого ляда…

— Табло заткни, — я выпустил в комнату свой ментат, наполненный смертельной угрозой, и толпа отпрянула. — Я твоего мнения о себе не спрашивал. Начнешь наезжать, я тебя просто убью. Слабоват ты для того, чтобы называться моим командиром.

Окинув толпу взглядом на автомате, просмотрел ники у всех над головами. Ардент явно уже сделал тоже самое, оценив свое право на роль командира. Уровни почти у всех до пятого, не считая мага света Люциуса с десятым.

— Понятно, значит, по Подземельям вы уже все ходили, — в другом месте, уровни они бы не набрали. — Тогда дважды подумайте, прежде чем сейчас выходить на улицу. Я просветил здание. Ни здесь, ни в трех соседних, не считая мышей, нет никаких признаков жизни. За окном льет кислотный дождь. Так что советую запастись противогазами, если не хотите схлопотать отравление токсинами в воздухе. Минут через тридцать урон органам дыхания станет необратимым.

Ардент, слава яйцам, сразу уловил разницу в нашем боевом опыте.

— Идеи? Диспозиция тварей? Рекомендации? — вояка хитро прищурился. — Ты, видимо, с Внешки. Там…

— Хватит! Лучше молчи, — я выставил руку, останавливая неумелого оратора. — Научись сначала правильно себя подавать толпе. У меня уши вянут от всей этой бравады!

Пока непризнанный командир не ляпнул еще чего-нибудь, я указал на мебель в комнате.

— Подумайте, из чего сможете сделать ватно-марлевые повязки. Намочите их и повяжите на лицо так, чтобы закрывался рот и нос. Если найдете противогаз, не надевайте сразу. Они все разные. Те, что для рта и носа, отдайте бойцам ближнего боя. А модели с полным покрытием оставьте магам поддержки.

— Подожди!

Люциус недобро посмотрел на вояку, а потом на меня.

— Во-первых, мне плевать на вас обоих! Умом я не блещу и своё место знаю, но и помыкать не позволю — Люци ткнул пальцем в вояку. — Я должен тебе затрещину и пока не верну её, не жди, что стану тебе помогать. Теперь ты!

Тощий, белокурый Люци подошел и ткнул меня пальцем в грудь.

— Мне чутье от бабушки досталось. Ты уже умирал, верно?! — световик довольно улыбнулся. — Да, умирал. Значит, и цену чужой жизни знаешь. Тебе я свой зад доверю.

— Что, прямо тут? При свидетелях?

Люци шутку понял и кивнул.

— Да, давай при свидетелях! Расширь мой внутренний мир, — световик хохотнул. — А если серьезно, ты ведь не сказал, что увидел своим кольцом поиска. Ты же квадро фокус выдал! Я специально светляк зажег, чтобы тебя получше рассмотреть.

Истинная натура человека проявляется в моменты, когда он сталкивается с ситуацией неопределенности. Я сразу оценил возможную угрозу жизни и условия окружающей среды. Во Внешке именно среда, а не монстры, представляет основную опасность.

Ардент сходу взвесил свое положение в обществе людей, а Люци же тихо оценивал поведение всей толпы, ища то, что выбивается из нормы.

— Никого, — сказал я нарочито громко. — Здесь нет никого! В радиусе трехсот метров нет ни одного Зараженного, дикого монстра и прочей нечисти. Я краем резонансной волны уловил чьё-то кольцо поиска на севере, но это здание метрах в четырехстах от нас. А на улице кислотный дождь. Я думаю, что основная задача нашего вступительного испытания заключается в поиске Зараженных, а не в банальной мясорубке. И ещё! Я немного разбираюсь в погоде и могу сказать с уверенностью. В ближайшие сутки дождь не закончится.

Про то, что у меня есть инстинктивное знание о воздушных пространствах, я решил не рассказывать. Толпа повела себя неожиданно. Не считая меня, Ардента и Люци, все остальные чуть ли не бегом отправились искать средства защиты органов дыхания.

Вояка покачала головой.

— Кощей, бог свидетель! Я хотел как лучше.

— Получи признание, и они пойдут за тобой, — пожав плечами, я отправился на поиски еды и воды. — Ах, да! Подумай над тем, где в Нью-Китеж Граде могут прятаться минимум пять тысяч Зараженных. Система нас бы не отправила сюда, будь их тут меньше.

* * *
Первое сентября — самый важный день для любой Академии Магии. На основе того, сколько баллов наберут поступившие студенты, от Системы будет выделен бюджет в виде пропорционального количества баллов. На них Академии покупают техники Дворца Душ для магов из самых разных кругов. За баллы можно приобрести рецепты, информацию о месте расположения редких ингредиентов, особые техники плетения и запретные знания! Именно так и собирается запретная библиотека Небесного Магистра — величайшего дома знаний о магии.

Так что чем лучше студенты себя покажут, тем больше ресурсов получит Академия. По этой причине с каждым годом требования к абитуриентам повышаются. Раньше достаточно было Одарённости. Теперь добавили ещё и знание минимум трех фокусов.

Сегодня Львица припахала к работе вообще всех преподавателей Академии, включая и учителей, работающих на полставки. В ангаре собралось больше сотни магов третьего круга и выше, следивших через голографические экраны за различными группами студентов. То и дело в помещении вспыхивали бурные обсуждения.

— Кислотный дождь! — бурчал профессор Николас Бурвик, преподаватель по методам выживания — Где эти щенки возьмут костюмы химзащиты? Господи, да что же за жесть такая!

На экранах группы вели себя по разному. Одни стали робко осматривать здание. Другие же начали знакомиться и формировать слаженные команды из защиты и нападения. Видя этот позор, Николас прикрыл лицо руками.

— Они же сейчас там все помрут! — плечи профессора начали подрагивать. — Сначала надо защитить себя от агрессивной среды. Это же первое правило в методичках по выживанию. Какое к демонам знакомство?!

Львица понимала досаду профессора, так как не раз принимала на поле боя непростые решения. Система решила устроить форменное избиение студентов, оформив вступительное испытание в виде экзамена на выживание. Пятьсот человек разбили на тридцать восемь групп. Всего в пяти из них есть по одному целителю — это весьма редкая магическая специальность. И именно эти группы уже начали зарабатывать первые баллы! Командный лекарь первым делом запустил фокус поверхностной диагностики и сразу уловил следы начинающегося отравления. Оно и понятно. Целителей учат на дому, ещё до поступления. Так что их шансы на выживание выше, чем у остальных.

В других группах ситуация складывалась иначе. Дарья, сжав кулаки, наблюдала за тем, как её студенты по глупости своей высовываются из окон покинутых домов и подставляют руки под кислотный дождь. Мало того, что сразу ожог, так еще и серьезное отравление!

— Идиоты! Как вы с такими мозгами вообще дожили до поступления? — гневно рычал Альберт Бело, инструктор по общей физической подготовке. — Я вас всех запомню! Будете у меня в позе мостика стоять и по памяти рассказывать правила выживания.

Львица в этот момент едва заметно улыбнулась. Она поняла ход мыслей Системы! Почти все группы имеют по тринадцать человек. В пяти случаях в команде есть целитель. Но что насчет остальных?! Оказывается, в типичную команду Система специально добавляла человека с высоким уровнем, особыми способностями к выживанию или опытом попадания в аналогичные ситуации.

— Двенадцать, значит?! — отсеяв экраны с командами по числу участников, ректор нашла всего шесть таких команд. Ни в одной из них нет целителя! Но раз Система сократила число участников, значит, кто-то в группе имеет более высокие шансы на выживание. — Команда Райзен-12, команда Костаса-4, команда Данвич-6, команда Урсулы-1, команда Хлои-3, команда Ардента-38. Всё любопытней и любопытней!

Для внешних наблюдателей Система сама выдала командам название в честь командиров. Таковой избирался ею автоматически по максимальному уровню. А вот номер говорил о многом! Чем ближе команда к единице, тем выше у группы шансы на выживание. С Урсулой Халеви, студенткой из Евросоюза, всё и так понятно. 38-й уровень! Две особенности, две способности, двойная магическая одаренность. И это в двадцать лет! Потому Система и присвоила её команде первый номер.

Другое дело, группа Ардента-38. У командира всего лишь 13-й уровень, обычный набор способностей и элемент ветра. Мага света, при всей его редкости, нельзя назвать причиной, по которой Система включила в группу двенадцать, а не тринадцать человек.

— Интересно. Давайте посмотрим, — проявив толику любопытства, ректор улыбнулась и отмотала запись испытания команды на самую первую минуту. — За что же вас так не любит Система.

В первые десять секунд после телепортации себя тут же проявили трое. С Ардентом и световиком и так всё понятно. А вот некий Кощей, выдавший квадро-импульс кольца поиска, вызвал у Львицы шок.

«Квадро! Да во всей Российской Империи найдется не больше сотни человек, способных сотворить такое!»

Кощей мгновенно оценил обстановку локации, свою группу и свои шансы на выживание при текущем курсе развития событий. Львица всё это увидела и поняла, так как и сама не раз оказывалась на линии фронта. Но тут студент! Причем без способностей Системы. Нулевой уровень, а значит, ни разу не был в Подземелье. Такой по канонам должен тянуть группу вниз. А получилось с точностью до наоборот.

За каких-то десять минут группа быстро облазила все этажи здания, забрала из полуразграбленных пожарных шкафов топоры и средства индивидуальной защиты органов дыхания. Проще говоря, группа нашла респираторы и марлевые повязки. Вместе с едой и водой, всё найденное богатство собрали на втором этаже, где и распределили на группу, так, чтоб маги поддержки несли основной груз, а бойцы были более мобильны. За командное взаимодействие Система накинула им всем по двадцать баллов. А вот член жюри и куратор группы — Антон Акинфеев, профессор ритуалистики — баллы для студентов зажал. Сидит сейчас, смотрит на экран и в ус не дует. Ректор поняла через ментат, старикашка вообще не волнуется! Ему главное место на кафедре сохранить.

* * *
Чертов дождь! Мы перенеслись в зону экспедиции в обычной повседневной одежде, а тут без плащей, устойчивых к кислоте, и резиновых сапог никуда толком не уйдешь. Пришлось ещё раз пробежаться по этажам и найти единственную на всё здание пару сапог с низким бортом. С плащами беду решили с помощью банальной пищевой пленки, обмотав ею верхнюю одежду. Но пара обуви всё равно одна! Другими словами, надо было послать разведчика найти недостающую экипировку.

Мы собрались в одном из офисов на втором этаже здания. Тут даже половина окон была цела, а это редкость в нынешнем Китеже.

— Я пойду! — Ардент поднял руку. — Могу создать фокус воздушного зонта над собой.

Остальные члены команды молча уставились на меня. Такс! Надо решить всё здесь и сейчас.

— Господа, я не знаю ни ваших имен, ни ваших способностей, — обведя взглядом собравшихся, остановился на вояке. — В бою я лучше как одиночка. Так что, когда встретимся с Заражёнными, всё командование переходит к Арденту, если, конечно, среди вас нет кого-то более опытного в командных битвах.

В ответ тишина. На лицах Одарённых так и читалось, что лидерство за мной, но командование в бою на Арденте. Один только Люци довольно скалится, словно грибов галлюциногенных обожрался.

— У меня нет ни защитных, ни атакующих способностей, — я развел руками, давая всем себя увидеть и одновременно удерживая внимание собравшихся. — Но раз уж они работают в экспедиции, то почему-бы нам их не применить. Если у кого-то есть защитные способности, связанные с водой, то прошу дать об этом знать?

Руку подняла брутального вида женщина лет тридцати с настороженным взглядом.

Одарённая, Драмина, 4-й уровень

Статус: элир Академии «Три Императора» || Баланс: 27 баллов

Помню её! Она первой сообразила, где могут быть спрятаны респираторы, а после рассказала всем остальным членам группам о еде в подсобке.

— У м-меня способность «Моисей». Прикладной тип. Моя аура отталкивает любую жидкость или источники воды поблизости.

— Расходы маны? — вопрос для нас всех актуальный.

Девушка нервно сглотнула, ощутив на себе взгляды всех участников группы.

— При ходьбе по воде — две единицы маны в минуту. При дожде — две единицы в час. А что-то типа водяного лезвия я смогу ослабить, но не остановить.

Две единицы, это много или мало?! Я глянул в свои характеристики. После инициации добавилась информация об источнике.

Ник: Кощей (0-й уровень)

Эффект от повышения уровня: 10 % усиления тела

Социальная значимость: 40 ед.

============================

Динамические характеристики

Запас маны: 6/8 ед. (реген: 0,5 ед. / час.)

Маг-элементы: ментализм, земля, родство со смертью

Способности Системы: отсутствуют

Особенности: чутье источников смерти, расширенная гипнопедия, родство со Смертью (степень: средняя), сопротивления ядам и токсинам (степень: средняя)

Постоянные эффекты: мана + 28 %, аура +12 %, ментат +12 %

Любопытно! Из-за совокупных эффектов от достижений, у меня вместо 8/8 единиц маны, в самом начале показывалось 10/8 ед. Четыре единицы маны ушло на квадрофокус кольца поиска. Прошло всего минут двадцать, так что мана не успела восстановиться. Но, чёрт возьми! Всего две единицы маны, и Драмина час может гулять под кислотным дождем. Да она идеальный разведчик для города, в котором толком нет монстров!

— Пойдёшь ты. Найди нам плащи и обувь. А мы поищем карты города в ближайших домах. До них уж как-нибудь доберемся.

Девушка хоть и выглядела брутально, но ментат выдавал сильнейшее переживание. Я протянул к замершей Драмине свое поле ментата и произнес.

— Споко-о-о-йно, — я начал транслировать эмоции спокойствия. — Территория в радиусе трехсот метров уже проверена. Кольцо поиска заглянуло даже под землю. Тебе на улице ничего не угрожает! Просто найди нам вещи.

Сжав кулачки, девушка выдохнула и, кивнув, отправилась наружу. Ей даже зонтик в кислотный дождь не нужен!

Пока Драмина искала нам вещи, мы и впрямь проверили соседние дома. Ардент наконец смог проявить себя, найдя карту застройки Нью-Китеж Града. Обнаружив через окно кое-как сохранившуюся табличку с номером дома и названием улицы, удалось понять, что мы в южной части города.

Люциус указал пальцем в здание-квадратик, отмеченное сплошным красным цветом.

— Нам сюда.

Другие члены команды тоже начали кивать в знак согласия с мнением световика. Я же был немного сбит с толку.

— Такс, господа студенты! Я приехал с Земли, поэтому каких-то фишек Тальзеура не понимаю. Может мне кто-то объяснить, почему Заражённые именно там? Есть же и другие такие здания в городе.

Люци самодовольно улыбнулся.

— Это не здания, Кощей! А входы в центральное городское подземное убежище. В той же новой Москве, куда наш вернувшийся Император перебрался, под тоннелями метро есть огромное столичное убежище. Их наличие — это единый стандарт для всех стран Тальзеура.

До меня начало доходить. Если на улице кислотный дождь, то Заражённые не выжили бы. А раз и трупов нет, значит, перед катастрофой жители успели эвакуироваться в центральное городское убежище. И уже там произошло Заражение. Хотя… в задании не говорилось, что наш противник именно Заражённые. Может там мутанты-культисты, зомби, дикие звери или еще какая-то напасть.

Ход логики Системы понятен. Мы же в экспедиции, как-никак! А значит, должны найти источник катастрофы и получить к нему подсказки и ключи. Если ответы где-то и есть, то они в убежище.

Пока ждали Драмину, успели перекусить едой из вырубившихся автоматов со снеками. Когда в атмосфере есть ядовитые пары, готовить на открытом огне нельзя. Яд может попасть в еду. Вот и приходилось перебиваться подножным кормом.

Но уже через час ожидания костер мы всё же развели и начали варить суп. Точнее я начал, так как ходил в походы и не раз отвечал за ужины. Горяченького захотелось! Сырость, стоящая в воздухе, будто забирала все силы из тела.

Выручила еще одна девушка из нашей команды

Одаренная, Нури, 7-й уровень

Статус: элир Академии «Три Императора» || Баланс: 31 балл

Молчаливая девушка индийской наружности бочком-бочком отодвинула меня от кастрюли на костре. Сняла крышку и стала применять свою способность к готовящейся еде. Потом так же молча отошла и указала на еду.

— Спа-сабность, — выговорила она на ломанном русском. — Еда, чистить, от… грязь. Слова. Нет.

— О, боже! Милая моя, как ты вообще в Академии учиться собралась? — Люци тут же подскочил к девушке и окружил ее вниманием. — Ты же по-русски ни бум-бум!

Пока парень накручивал круги вокруг симпатичной индианки, я попробовал еды из кастрюли. Гречка с тушенкой. Ее вкус и степень полной готовности я ни с чем не спутаю.

— Нейтрализация токсинов. Это суть её способности! — я указал ложкой на кастрюлю. — Яда нет, я проверил. Времени мало, так что чистые вилки ложки в руки и с тарелками ко мне.

В этот момент в область моего рассеянного по зданию ментата кто-то вошел. Драмина! Девушка находилась на первом этаже, но наш дозорный умудрился ее как-то не заметить.

Парень с ником Ганс сидел на подоконнике и курил в окно. А сейчас почему-то не дымил. Белокурый, кудрявый, с типичной славянской внешностью. Люци, уловив мой настороженный взгляд, подошел к парню и тихо толкнул того в плечо. Тот покачнулся, потом по инерции начал заваливаться в комнату. Лицо бледное, изо рта идет пена, глаза стеклянные.

— Э-э-э, Кощей, — световик, кое-как поймавший парня, смотрел на меня с непониманием. — Что это с ним?

— Видимо, сигареты. Других вариантов я не вижу. С собой он их принести не мог. А тут, если нашел открытую пачку, то сам табак скорее всего пропитался токсинами из воздуха.

Ник пока зеленый, даже не оранжевый, а значит еще есть шанс его как-то откачать.

Никто не заметил прихода Драмины на второй этаж. Мы всей командой откачивали дурного Ганса. Пена изо рта — это реакция организма на яд в легочных путях. Ардент вспомнил, что в случае отравления угарным газом следует промыть носовые полости и рот, дабы смыть токсины. Мы на это сорок минут угробили, заставив Нури иссушить свой магический резерв в ноль. Она очищала воду, которой мы промывали Ганса.

Белокурый парень, когда пришел в себя, открыв глаза с ужасом произнес.

— Курение убивает! — оглядел собравшуюся вокруг него толпу. — Только не говорите, что делали мне искусственное дыхание?

Ганс скривился, схватившись на грудь.

— О, боги трущоб! Почему у меня ощущение, будто на моей груди кто-то танцевал?

Услышав эту отповедь, Ардент закатил глаза.

— Он из Внешки.

— Так я и не скрываю…

— Хватит! — я рявкнул, ощущая нарастающую в груди злость. — Мы тебя всей командой откачивали. Так что хватит быть эгоистом и жить только для себя! Ты не заметил прихода Драмины. Мог не заметить идущих по улице тварей. Будь тут монстры, нас бы всех сожрали из-за тебя.

— Ой, да ладно вам, — Ганс от меня отмахнулся. — Подумаешь, пару сигарет выкурил.

Не дожидаясь дальнейших слов идиота, я выпустил в него фокус паралича. Тело Ганса замерло в неудобной для него позе. Я же приложил руку к его сердцу.

— Я могу остановить твое сердце. Хочешь? — ментат парня наполнился ужасом. Он понял, что я не шучу — Ганс, я уже дважды переживал свою смерть. В Тальзеуре нет ни ада, ни рая, а единое для всех Чистилище. Там тебя загрызут голодные духи и личность растворится окончательно. Хочешь попробовать? Говорят, Система воскрешает тех, кто умер на вступительном испытании. Давай, скажи, что хочешь попробовать!

Дальше мне было уже всё равно, но я всё же вмешался в ментат парня и подарил ему те эмоции вселенского ужаса, какой сам испытал во время убийства Волком баронессы. Проняло! Ганса, да и всех, кто находился рядом. Парни и девушки отпрянули во все стороны, будто я вдруг превратился в пламя из неприятных эмоций.

— Ганс, ты несешь ответственность за других, также и они несут за тебя.

Про то, что я его убью, сказано второй раз не было. Но суть парень уловил и едва очнувшись от паралича начал усиленно кивать и извиняться перед членами команды. Обнял Нури, крепко пожал руку Арденту и виновато посмотрел в глаза каждому. А после, вместе со всеми поел из походного «котла».

Драмина прикатила полную тележку вещей из магазина спецодежды. Нашлась даже пара простеньких желтых костюмов химзащиты. От греха подальше один отдали самой Драмине, а второй Гансу, как наиболее пострадавшему. Ему больше нельзя травиться.

До нужного нам входа в центральное городское убежище идти всего метров пятьсот. И если я не ошибаюсь, где-то в той же стороне находится еще одна группа студентов, пославшая в нашу сторону фокус кольца поиска.

К тому моменту, когда мы дошли до входа в убежище, таймер в окне задания начал показывать неприятные цифры.

До конца испытания осталось 20 часов 17 минут.

Но вот, наконец, перед нами предстали ворота входа в убежище. На стене кто-то заботливо прочертил свежую стрелочку, указывая на гермошлюз, и даже код доступа написал.

Мы стоим под огромным козырьком входа в подземное строение. Дорога тут широкая и явно рассчитана на въезд в убежище на грузовом транспорте в разы больше фуры по высоте и ширине. Стоим, а внутрь идти не хочется. Интуиции я верю безоговорочно. Идти надо, но меня что-то удерживает от такого шага.

— Стрелка есть, и даже код от дверей, — бормочу себе под нос. — Чего ещё не хватает?

— Командир? — Люци нервно топчется рядом.

— Подожди минутку, — окружающие и так хорошо чувствуют мое настроение через ментат. Без амулета Марины он ничем не сдерживается.

Я обернулся к команде. Лица у всех уставшие, хотя прошло всего три с половиной часа от начала задания. Этот странный дождь как-то высасывает из нас силы.

— Ни у кого плохого предчувствия нет? — тут же руку поднял Ганс, ходивший в костюме химзащиты. — Так, а у кого-то кроме нашего желтого друга?

Из группы шаг вперед сделал… то ли смазливый парень, то ли девушка.

Одаренный, Эрдо, 3-й уровень

Статус: элир Академии «Три Императора» || Баланс: 34 балла

Одарённый. Значит, всё-таки парень?! Весь из себя щуплый, слабый, но умудрился даже самодельный плащ химзащиты надеть так, что тот смотрится на нем красиво. Тут даже думать долго не надо. У парня развито чувство стиля.

— Есть что сказать? — ментат Эрдо походил на женский. Слишком быстро меняется настроение.

— Не чутье, а скорее пассивная способность, — парень смущенно указал рукой на гермошлюз и тут же убрал руку за спину. — Там кто-то умер. Недавно. Я чувствую энергию смерти, исходящую из-за дверей.

Хм, а ведь и правда! У меня же есть особенность Кортаны «чувствовать источники энергии смерти поблизости». Так значит это не моя интуиция разыгралась, а пробудилось до этого момента спящее чувство.

Подойдя к двери вплотную, я еще раз выпустил квадро фокус поиска и в этот раз четко ощутил источники энергии смерти. Там, за металлической дверью гермоворот на полу лежат шесть свежих трупов. Ещё несколько находятся дальше по коридору. Девять! Их всего девять!

Кольцо поиска пошло дальше, в глубь подземного убежища, и мой разум содрогнулся от царящего там безумия. Миллионы Заражённых! Они разбросаны по разным жилым уровням. Судя по развитым полям ментата там хватает тварей двадцатого и тридцатого уровня. Несколько человеческих ментатов прямо сейчас убегают от толпы бегущих за ними тварей. У них нет шансов выжить, ведь, в отличие от меня, они не знают, что еще одна толпа Зараженных двигается им на встречу.

Я убрал руку от гермоворот. На душе стало тошно от воспоминаний. Я больше двух лет не видел Заражённых, а тут их целое море. Плохо дело!

— Командир? — Люци тут же оказался под боком с флягой. — Выпей, полегчает.

— Ух, нет, не надо, — я указал на дверь. — Скорее всего тут сработала ловушка. Некий защитный механизм самого убежища, защищающий жителей Китежа от несанкционированного проникновения.

Но раз те трое прорвались внутрь убежища, значит или выходная дверь из гермокамеры пробита, или ловушка теперь сломана. В любом случае, нам придется войти внутрь и самим во всём разобраться. Но сначала отдых четыре часа! Без полного запаса маны я в эти врата ада ни за что не сунусь!

* * *
Катастрофа — это масштабное событие, оставившее сильный отпечаток в истории государства. Система не стала бы создавать экспедицию в будущее, не произойди в Нью-Китяже нечто действительно страшное. Это понимало и руководство Академии «Три Императора», известив об этом Бюро Катастроф.

Заражённые обнаружились в нескольких местах. В основном у разрушенных дождем проходов в подземный город. Из тридцати восьми команд семь уже выбыли из-за отравления. Десяток идет к ближайшему входу в убежище. Шесть команд уже вошли внутрь и, собрав урожай из трупов Заражённых, поспешно покинули экспедицию, воспользовавшись кнопкой экстренного выхода. Тринадцать групп всё еще ищут способы борьбы с кислотным дождем.

— И только вы додумались до очевидного. Отдохнуть перед боем, — львица с некоторой гордостью смотрела на команду Ардент-38.

Они не потеряли ни одного бойца. Нашли противогазы, поели, откачали одного из своих после легкого отравления и даже нашли костюмы химзащиты. Система уже начислила им по 40 баллов и больше, что для самих студентов означает только место в рейтинге. А для Академии — это ценнейший денежный ресурс! Чем лучше команды абитуриентов выступят, тем лучше будет самой Академии.

Сейчас студенты сформированы в группы, в составе которых они будут проходить обучение весь первый год в Академии. Студенты об этом знают, поэтому стараются не ссорится, а узнать друг друга получше. В этом самоорганизующемся коллективе элиры сами выбирают свои роли. Лидеры, поддержка, верные солдаты и даже штатный оболтус. Как выяснилось, его существование в качестве плохого примера поведения увеличивает общую результативность группы.

Пока ректор улыбалась и думала о повышении общей выживаемости нового набора студентов, внезапно прервалась связь с командой Урсула-1. Открутив запись из испытания немного назад, Львица увидела, что они использовали тот же метод, что и Ардент-38. То есть дошли до ворот и отступили в ближайшее здание для отдыха. Потом их разведчик обнаружил странные, аномально крупные растения в одном из ближайших к ним кварталов Нью-Китежа.

Увидев, что именно там были за растения, Дарья побледнела. Хищные мухоловки, высотой с двухэтажное здание, охотились на Заражённых, выбирающихся из провала в земле. Видимо, один из тоннелей в бункер обвалился.

В кадр попал двухметровый зеленокожий Заражённый, чье тело покрывала чешуйчатая броня с радужными переливами. Яркий признак магической мутации. Может быть даже и не одной. Хищные растения не трогали Заражённого-девианта. Он хватал одного Заражённого за другим, и те постепенно также покрывались чем-то похожим на зеленую плесень.

— Погодите! Да это же паразиты «Цеадона»! — воскликнул профессор Бурвик, спец по выживанию. — Их лет двадцать в Тальзеуре не видели. Эта зараза запрещена последней Гаагской Конвенцией!

Львица нахмурилась. Паразитам Цеадона плевать на ком паразитировать — на человеке, животном или Заражённом. Только твари 30+ могут противостоять им своей естественной защитной аурой. Твари, заражённые Цеадоном, охотятся на здоровых собратьев. Таким образом их популяция постоянно растет. В последний раз их заметили в 2007 году на севере Континента. Чтобы избавиться от всех и сразу, британцы взорвали ядерную бомбу в Диких Землях, чем и вызвали перезагрузку всего региона.

— Расскажи про Гаагскую конвенцию тем ублюдкам, что выпустили паразитов в Китеже! Но хуже всего другое, — ректор указала на двухметрового Зараженного, в одиночку убившего всю команду Урсулы-1. — Это наверняка второй, незапланированный босс локации. И что-то мне подсказывает, что в его планы входит захват контроля над бункером.


Глава 4. Дитя пороха


Мы заняли второй этаж ближайшего ко входу в бункер жилого здания. Так и ядовитых испарений меньше, и больше шансов встретить другую команду студентов. Чем нас больше, тем выше общие шансы на выживание. Не считая меня, оставшаяся дюжина ребят из моей команды уже разбилась на двойки и тройки — атака, защита и возможная поддержка. Рассказали о своих системных способностях и освоенных фокусах магии.

Пока болтали, узнал много нового. Оказывается первая Системная способность у одаренных почти всегда имеет прикладной характер. Придавать твердости объекту или наоборот снижать его вес. У индианки Нури обнаружилась та же способность, что была когда-то и у меня. Она Читатель! Вторая ее способность, как уже известно, «Нейтрализация токсинов», но только в неживых объектах и только если они жидкие или полужидкие. Быть ей нашим кашеваром!

Важнее было узнать то, как тальзеурцы в целом понимают свою связь с Системой и магией. Весь их боевой стиль сражений в Подземельях строится на этих двух столпах. Ненужное отбрасывается. Так, у Ардента, владеющего бесполезным «воздушным зонтом», в боях используется только его вторая способность — «Гибкость материи». Вояка сражается лентовидным клинком уруми, который под воздействием его способности может стать твердым и, чаще всего, смертельно опасным для противников. И наоборот, Ардент может сделать небольшой твердый предмет гибким и мягким, словно тот сделан из резины. Мы так открыли запертую дверь в эту комнату. Сделали древесину преграды гибкой, а потом, взявшись за дверную ручку, аккуратно оттянули штифт замка, вытащив его из запирающего паза.

Аналогичная ситуация у всех в команде. Каждый из них годами думал, как можно наиболее эффективно использовать свою способность. Ту же Нури с ее Читателем, отец-индус обеспечил работой переводчицей во Внешке, где не действуют запреты благородных на функционирование способностей Системы.

Белокурый Ганс с открытым ртом слушал, как индийская красавица слезливо рассказывала о своем побеге в Академию из-под опеки папеньки. О том, как ей тяжело и парни со старой родины ей не нравятся, а в брак по расчету она вступать не хочет.

Так, сидя у костра и знакомились. Когда девушка закончила свою речь, я расхохотался.

— Нури, да ты патологическая лгунья! Ни слова правды о папе, браке и Академии! — Поднял руку сформировал над ней шар из силы ментата. — Когда врут или сомневаются в правде, я сразу это замечаю. Подумай, прежде чем снова делать это в моем присутствии.

Ганс с пунцовым от стыда лицом смотрел на такую пристыженную Нури. А всё из-за меня! Индианка долго рыдала, но девчонки быстро просекли ее актерскую игру. В общем, не баба, а ходячая беда и манипуляторша. Чую, папа ее специально в Академию отправил, чтобы характер подровнять.

У брутального вида Драмины, помимо Моисея, есть и вторая способность — «Рентген». Девушка может видеть сквозь стены в радиусе пяти метров. Она именно так и нашла респираторы в пожарных шкафах.

Сидя у костра, Ардент присвистнул от новости.

— Драми, а сквозь одежду видишь?

— Вижу, — девушка закатила глаза и отвернулась, дополнив полушепотом. — Но было бы на что у тебя там смотреть…

Потом, по девичьи хихикая, Драми отошла в сторонку, давая парням оправиться от такой новости. Баба-рентген! Да она всё это время нас осматривала своим плотоядным взглядом, а мы даже и не догадывались. Потом пришло осознание, что парни сами так смотрят на девушек, так что у нас с Драми ничья. Она смотрит на нас, мы смотрим на нее. Пусть разглядывает, что хочет!

Тему благородства и происхождения старались не поднимать. Сейчас важна сплоченность, а не расслоение группы. Щуплого вида Ганс поведал о том, что у него две способности «Земляной щит» и «Акустическое преобразование». Первая создает перед парнем щит из материала пола или почвы. Расход две единицы маны на штуку. Ширина метр, высота два, толщиной в палец. А вот с акустическим преобразованием всё куда интереснее! Ганс на постоянной основе слышит часть радиоэфира. Человек-антенна! Его мозг расшифровывает и преобразовывает входящие сигналы в примерно так же, как радиоприемник. Когда мы отравленного Ганса снимали с подоконника он, оказывается, слушал зацикленное послание из Убежища.

Сидя с отрешенным лицом у костра, Ганс стал передавать слова диктора.

— «Всем кто меня слышит! Говорит генерал-полковник Дмитрий Мурашко, позывной „Матадор“. Временно назначен на должность командующего убежища города Нью-Китеж Град. Не приходите сюда! Повторяю, не приходите сюда! После эвакуации населения в бункер, по причине возможного падения метеорита, культисты Древних выпустили в жилых корпусах вирус Зараженных. Погибло одиннадцать миллионов жителей города. Охрана успела перебить культистов в коридорах жилого блока Зетта и заблокировала там комнаты. Потом начался хаос. Изменения среди людей в убежище уже необратимые. Вдобавок, метеорит упал в восточной части города и принес собой еще одну напасть. Хищные растения! Компьютер убежища не смог точно опознать угрозу, но присвоил ей 6-й ранг опасности. Недалеко от места падения пробит один из коридоров, ведущих в жилые корпуса. Это вопрос времени…. *треск помех*…. *Крики и звуки выстрелов*…» Запись обрывается.

В комнате все притихли. Одиннадцать! Миллионов! Убитых. Пусть они и превратились в Зараженных, но я всё равно впечатлен жестокостью культистов. Да и вирус не такая простая штука. Его бы задержали воздушные фильтры и система фильтрации водоснабжения. А значит, имело место диверсия на высшем уровне. Господи! Одиннадцать миллионов человек! Не удивительно, что Система сочла это катастрофой и создала экспедицию.

— Других трансляций нет. В Китеже эфир мертв, — невесело улыбнулся белокурый Ганс. — Я голос только этого генерала и слышу.

На этой грустной ноте, на ноги поднялся Люциус. Он же Люци и маг света. Стоя у костра, парень вытянул руку к самому пламени.

— Огнестойкость, моя первая способность, — балагур усмехнулся. — Как вы, девочки и мальчики, знаете, у света есть противный эффект нагревать поверхности. То есть мне мой свет не вредит, но жар нагретого им металла я уже чувствую, а способность к Огнестойкости это компенсирует.

Люци голыми руками достал из костра красный уголек и стал перекатывать его по ладони.

— Вторая способность «Вакуум». Я за счет нее и качался, — световик создал видимую глазу сферу вокруг уголька. — Всем надо дышать. Даже огню. А моя способность создает область, в пределах которой образуется безвоздушное пространство.

— Да ты читер! — я похлопал в ладоши, но группа меня не поддержала. — У меня нет способностей Системы. Вообще никаких! Но у меня двойное родство с магическими элементами. Земля и ментат. Пусть у меня и нулевой уровень, но думаю, что во Внешке я убил больше тварей чем все присутствующие вместе взятые. Имел дело с Зараженными, магическими животными, видел вживую Дальнюю границу, Смотрителей кластеров и парочку Хранителей регионов.

Ардент аж весь вытянулся от любопытства.

— Так ты кочевник?

— Был с ними связан, — ответил я расплывчато. — А теперь парни и девушки, поспите хотя бы пару часов и восстановите ману полностью. Скоро нас ждет бой с Зараженными в узком пространстве прохода.

Утвердив график дежурства, я лег спать первым. А через два часа проснулся без какой-либо причины. За окном льет уже набивший оскомину дождь, но эффект от ядовитых испарений перестал на меня действовать из-за среднего иммунитета к токсинам.

Тишина! В комнате сопят товарищи по команде. Первый часовой у костра следит за поддержанием огня, чтобы помещение не остывало. Второй сидит у окна. Также я бы по привычке из Диких Регионов, проснулся, окажись посторонний в области моего ментата. Даже без фокусов и затрат маны, мой ментат в пассивном режиме сканирует зону в тридцать метров. Так что пока всё безопасно. Я страхую ребят.

Тогда почему я проснулся? Оглянувшись, пересчитал товарищей и понял, что одного не хватает. Часовой на незаданный вопрос, молча указал на дверь ведущую в коридор. Все спят! Нельзя говорить или шуметь.

Выйдя из комнаты, добрался до последней квартиры на этаже. Здесь чувствовал ментат ушедшей из лагеря Драмины. Стоя на коленях и прижав сложенные руки к груди, девушка смотрела в окно и ее губы шептали.

— … на небесах… святится имя Твое… помогай нам в противостоянии врагам нашим… даруй ми умрети с твердою верою и надеждою вечной блаженной жизни во Царствии Твоем…

Так Драмина верующая?! Тут есть нюанс, который очень важен для магов. После инициации и разрушения сосуда души, наши тела больше физически не способны создавать энергию веры. Так что молитвы, кроме психологического эффекта нам ничего не дают. По этой причине Башня Магов постоянно цапается с Церковью. Святоши называют магов бездушными, а маги тех в ответ безмозглыми.

Не давая себя заметить, я вернулся обратно в коридор, а потом и в нашу спальню. Молитва — дело едва ли не интимное. Если Драмина хочет, пусть молится. Это ее жизнь и ее выбор. С этими мыслями я и уснул. Как же хорошо, что во время сна реген очищенной маны удваивается!

Когда настало мое время дежурить, я сладко позевывая занял место на окне и снял чертов респиратор! Толку от него уже ноль. Фильтр пришел в негодность, а мой организм уже развил иммунитет к местным токсинам. Так что сижу теперь на холодном подоконнике и смотрю, как за окном льет дождь.

Зародившееся в момент принятия индивидуального испытания чувство тревоги понемногу начало нарастать.

Вступительное испытание в Академию Магии «Трёх Императоров»

Локация: Нью-Китеж Град (зона заражения, население 11,7 млн человек)

Ранг сложности: 3-й (максимальный уровень противника: 30-й, возможно появление босса локации)

Условия прохождения: усвойте урок (вариативно, смертельно опасно)

Время до завершения: 17 часов, 27 минут

Награда: техника Дворца Душ «Тиамат» (семь слоев)

Что за урок я должен усвоить? Почему описание условия прохождения сформулировано настолько абстрактно? Складывается впечатление, что подсказками «вариативно» и «смертельно опасно» Индекс или Система намекают на столкновение с источником катастрофы, случившимся в Нью-Китеже. В пользу этого же варианта говорит и добавление строчки о возможном появлении босса локации.

— Жилой блок Зетта, — тихо шепчу я в спальне. — Нужна карта убежища.

Быть может, босс локации прячется там. Или это один из сильнейших Зараженных. Их ведь уже не одиннадцать миллионов, а дай бог только один или два. Эти плотоядные твари и так склонны к каннибализму, а уж в запертом пространстве и подавно. Выжившие становятся сильнее, а концентрация мутагена в их крови увеличивается. Зараженные 30+ — это опытные монстры прошедшие две стадии телесной трансформации. До Элиты им как до Луны, но и я почти безоружен. Без Ракота и Эммы мне даже с Зараженным 20+ не справиться. Нужно оружие…

— Оружие, — шепчу я, лихорадочно вспоминая карту Китежа. — Оружейный магазин? Нет, его наверняка обнесли еще в первые дни катастрофы.

Полицейский участок и база военных тоже отпадают.

— У охраны есть своя оружейная, — подает голос зевающая Драмина. — Кощей, ты в курсе, что ты во сне болтаешь? И кто такая Марина?

— Девушка моя, — шепчу я, но после громких слов девушки вся команда позевывая начала просыпаться. — Ты что-то говорила про оружейку?

«Дочь Моисея» как ее окрестила команда, всё так же сонно махнула рукой в сторону входа в убежище.

— О-ой, — зевая и медленно моргая, брутального вида девица долго не могла собраться с мыслями. — Ням-ням. Оружейка?

Драмина уставилась на меня, словно не помнила начало разговора.

— Ты сказала, что в ней можно найти оружие.

— А, ну да! На каждом таком входе в убежище Империи у солдат есть шкаф с оружием. Они документы проверяют и за порядком следят. У меня отец на таком КПП работает. Я еще вчера… то есть сегодня… когда мы ко входу подошли, о том шкафе подумала. Но раз мы до КПП добрались не первыми, то и оружия там наверняка уже нет.

Пока завтракали, я не мог отделаться от мысли, что упускаю какую-то важную деталь. С одной стороны, там тьма тьмуща Зараженных. С другой — у нас нет оружия, не считая примитивной магии. По огнестрелу ситуация еще хуже. Стоп!

Я повернулся к Гансу.

— Ты же с Внешки? — белокурый коротко кивнул и напрягся. — Расслабься. Вопрос такой: самодельную взрывчатку делать умеешь?

Сидевший рядом со мной Люци, так же, как и я, уловил затравленный взгляд Ганса. Тот стал вглядываться в лица товарищей, движения рук стали скованными.

— Не, не умею. Ты чего, Кощей? Совсем сдурел! — белокурый сглотнул. — Я на нарушение законов Империи не подписывался.

— Да умеешь ты все! — Люци, улыбнувшись, начал скрести ложкой по дну тарелки. — Ты же во Внешке вырос. У вас там каждый первый самоделки взрывающиеся делает. Про заминированные мотоциклы я вообще молчу. Да и про ваши фейерверки с радиодетонаторами даже в столице знают. Вы же с помощью них орды Зараженных от своих поселков отводите.

— Городов, а не посёлков, — поправил его Ганс. — Слушайте, я бегуном был. То есть бегал по лесам и ставил заряды. Фейерверкер из меня так себе.

Подняв руку, я остановил Люци.

— Я просил другое. Ты самодельную взрывчатку сделать сможешь? Скажем килограмм сорок?

Белокурый не ответил, но по глазам видно, что сможет и делал так уже не раз. Неожиданно для всех подал голос еще один член нашей команды. Мужик, лет тридцати с характерным грузинским носом и брюшком.

Одаренный, Таракс, 4-й уровень

Статус: элир Академии «Три Императора» || Баланс: 51 балл

Грузин указал пальцем на белокурого.

— Нэ надо. Я сделаю всо. Он ставэт. Руки у нас разный, — Таракс показал свои ладони. Кожа мягкая, но даже так на ней можно различить следы химических ожогов. — Мэня клан в Академия учиться послал.

Про грузинов в Российской Империи известно немногое. Чем-то они сильно разозлили Николая II и он приказал выслать все грузинские династии в Приграничье. Без особого разрешения, грузинам запрещено селиться семьями в пределах стен Империи. В Академиях их тоже не шибко любят, но деньги за учебу не пахнут.

— Химик? — спросила нахмурившаяся Нури, причем произнесла слово без какого-либо акцента.

— Па вашему, да, — грузин кивнул, одарив индианку белозубой улыбкой. — По нашему, во Внешке, это фэйерверкэр. Мы дэлаем взрывной сампа… самопал! Во, слово чуть нэ забыл.

Перед сном Таракс рассказывал о том, что у него способности «Точка кипения» и «Искра». Первая позволяет задать жидкости температуру, выше которой она не поднимется. Прямо таки идеал для химика! А вторая способность у Таракса откровенно боевая. Искра — это крохотная молния. Собаку такой разряд убьет, а из человека выбьет дух.

— План тот же, — я указал рукой на вход в убежище. — Всё это место само по себе ловушка. Поэтому мы поступим следующим образом.

Команда разделилась на две группы. В первую, ударную, вошли я, Люци, Ардент и Драмина. Я знаю где нам точно пригодится ее рентгеновский взгляд. Вторая команда отправилась по магазинам, собирая материалы для мощной самодельной бомбы.

Моя группа вернулась ко входу в убежище. Драмина сразу же заглянула за стену и указала рукой, куда-то вверх, на уровне потолка.

— Там две автоматические турели. Одна сломана, а вторую заклинило, но она держит дверь под прицелом.

Введя код, открыли гермодверь и оттуда по источнику движения тут же ударила пулеметная очередь. На полу комнаты-тамбура валялись шесть трупов студентов. Подняв силой магии земли кусок заранее притащенной бетонной плиты, я первым вошел внутрь и принял огонь на свой бетонный щит. Запасы маны быстро таяли, так что я просто швырнул каменюку в турель, выведя ее из строя.

За комнатой-тамбуром начинался тоннель, ведущий в само убежище. Недалеко от входа нашлась дверь в подсобные помещения охраны. Нам повезло! Дико повезло! Первая группа студентов не стала разорять оружейный шкаф, а автоматов Калашникова тут как раз хватало на всю нашу группу.

Модель оружия незнакомая. Это не старый добрый земной АК-47, а нечто более удобное и смертоносное. Увеличенный размер патронов, углепластиковые компоненты для снижения веса и раскладные сошки у ствола.

Драмина подошла ко мне со спины почти незаметно и несколько секунд молча так стояла.

— Хочешь что-то спросить?

— Да, хочу, — ментат Дочери Моисея буквально пылал любопытством. — Почему ты всё время настороже? Мы же одна команда.

— Привычка со времен Внешки, — я повернулся к девушке, держа автомат в руках. — Теперь скажи, зачем на самом деле подошла.

— Оружие, — Драмина указала на мой Калашников. — Это АК-117у. Папа говорил, что его разработали для оборонительных боев в условиях городских убежищ. В них умышленно сделаны длинные тоннели. Пуля насквозь пробивает тела двух-трех тварей. Можно сменить ствол на пулеметный и добавить механизм подачи ленты с патронами, но сам понимаешь.

— Такие вещи у охраны оставлять не станут, — закончил я за нее. — И это папа тебе тоже говорил. Я же предупреждал, что всегда чувствую ложь.

Девица коварно заулыбалась.

— Хотела проверить. Если серьезно, мой отец погиб на посту, — Драмина кивнула на каморку охранников КПП. — Папа хотел мальчика. Возил на рыбалку, охоту, учил стрелять. Четыре года как умер, а я все надеюсь, что на телефоне высветится его номер.

На несколько секунд повисло молчание. Позади девушки показался Ардент, но я дал ему знак не подходить.

— Я умею стрелять, Кощей! — Драмина опустила взгляд и сжала пальцы в кулачки так, что из-под кожи проступила кровь. — Стрелять так, как никто другой! В десятку со ста метров бью. Поэтому, пожалуйста, дай мне возможность перестрелять нахрен всех этих тварей!

— Ради команды? — я улыбнулся. Драмина ни разу не соврала. — Или ради себя?

— Ради мести! — прошептала она севшим голосом.

Вместо ответа, я положил руку на плечо девушке и прошел мимо. Будут тебе стрельбы, девушка! Не просто же так взрывчатку готовим.

Задача ударной группы — тихо расчистить тоннель от мелких групп Зараженных. Сбросив всю лишнюю экипировку, мы вооружились пистолетами из оружейки. По сути это табельное оружие местных охранников. Причем патронами тут пользуются дозвуковыми, так как в условиях замкнутых помещений эхо обычного выстрела оглушает. Автоматы лучше не использовать. Наши предшественники и так вломились сюда с боем, приманив Зараженных.

Сначала впереди ударной группы шел Ардент, как военный с наибольшим опытом во владении огнестрельным оружием. Видя, как Драмина кладет пули аккурат в головы Зараженных, вояка сначала зло скалился, а потом плюнул на всё и уступил ей место главного стрелка.

Дочь Моисея и впрямь била без промаху. Стреляла чуть ли не от бедра, через подушку, но при этом всегда попадала точно в головы Зараженных. Вскоре стали попадаться эвакуационные автобусы, стоявшие вдоль обочины тоннеля. Я стал идти рядом с Драминой, как единственный сенсор команды. Тридцатиметровый радиус моего пассивного обнаружения позволял замечать монстров, прячущихся за машинами.

Найдя оставшиеся три трупа студентов, мы, наконец, пробились ко вторым гермоворотам, ведущим уже из тоннеля в само убежище. Из-за приоткрытых створок то и дело показывались Зараженные, учуявшие запах пролитой крови их собратьев. Разобравшись с гостями, я запустил квадро-фокус «Кольца поиска», оценивая обстановку.

Такс. За дверями длинный холл с множеством грузовых лифтов по обе стороны. Зараженных много и часть из них толпится где-то на лестницах. Трехмерной картинки я не вижу, но уж больно разница по высоте источников отклика у них характерная.

Основная масса Зараженных находится дальше, за помещением холла. Там есть сквозная галерея открытого пространства и что-то вроде столба по центру. Твари обитают внизу, скорее всего именно там и находятся жилые корпуса убежища.

Я уловил еще три группы студентов, пробивающихся в убежище по другим тоннелям. Одна через шахту лифта уже спустилась вниз и тайком куда-то пробирается. Тут, неожиданно, я уловил два невероятно мощных ментальных отклика.

Где-то на нижних уровнях шло нездоровое шевеление.

— Боссы локации? Это что еще за дележка территории?

Обе матерые твари почуяли кольцо поиска и стали вести себя еще более агрессивно. Хорошо, что нас разделяло большое расстояние. А то бед с таким противником не оберешься.

Я уже собрался было прикрыть гермодвери в убежища, чтобы дождаться остальных, но Драмина юркнула внутрь и начала расстреливать тварей. Пришлось силой затащить ее обратно.

— Дура, у нас патроны под пистолеты на исходе!

— Отстань! — девушка сбросила с себя мою руку. — Ты мне не…

— Отец? — в моем голосе столько стали, что девушка отшатывается. — Хочешь я буду тебе звонить на мобильный? Переживать за твой прекрасный зад во время рейдов в Подземельях?

Драмина молчит, а я делаю шаг к ней.

— Я же спросил тебя. Ради чего ты хочешь пострелять. Ради команды или ради себя? Если так хочется умереть, я открою тебе гермодвери, дам патронов и иди стреляй. Я же, с командой, хочу зайти дальше, чем холл убежища.

Пока я давил конфликт в зародыше, Лука и Ардент прикрыли гермодвери и стали расстаскивать трупы. А то тут становится сложно ходить из-за разбросанных по полу тел.

Пока ждали вторую группу, успели сделать шесть вылазок в холл и тайком перебить примерно треть Зараженных, что там кучковались. Приходилось работать из четырех стволов сразу, так как Драмина одна со всеми уже не справлялась.

Через четыре часа светящийся от радости грузин привел нашу вторую группу. Они тащили с собой аж четыре магазинных тележки, обложенных изнутри бумажными коробками с гайками и шурупами. Это для усиления поражающего фактора. Сама взрывчатка стояла внутри тележек в белых пластиковых канистрах литров по десять.

Я прикрыл лицо руками.

— Кащей, мы сдэлали, — Таракс указала рукой на Ганса. — Он памагал. Больше ста тридцати килограмм палучилась. Мощь, как тратил.

— Господи, скажи мне, — Обратился я к фейерверкеру. — Как запрос на сорок килограмм взрывчатки превратился в сто тридцать?

— Нэ-нэ-нэ. Ты не понимаешь! — Таракс гневно топнул ногой и сразу указал на бетонное основание. — Военный марка. Слышком прочно. Можно делать сильных взрыв. Ничего нэ рухнэт.

А, черт с ним! Пусть бабахнет по полной. Перекусив перед боем, команда распределила между собой оставшееся оружие. В Тальзеуре стрелять умеют все! Женщины, дети, старики. Все, кроме меня.

Стоя у закрытых гермоворот, команда в последний раз проверила свою экипировку.

— Напоминаю план. Мы зачищаем холл первого этажа от Зараженных так, чтобы у нас оставался путь к отступлению в этот тоннель. Когда дойдем до холл-галареи…

Видя непонимание на лицах соратников, я пояснил.

— Там как в вагоне Города-Поезда. С верхнего этажа можно увидеть самый нижний. Вот в этот воздушный колодец мы и сбросим бомбы. Детонатор останется у того, кто будет следить за падением у перил. Остальные отступают. На этом этапе, все, кто хочет, могут покинуть испытание. Я спущусь вниз, к жилой корпус Зетта.

Ардент вздохнул и перекрестился.

— Кощей, там гнездо!

— Знаю.

Вояка кивает на оружие.

— Наши 117-е пукалики, против тварей 30+, что слону дробина.

— Знаю, но у меня там дело.

Люци закатил глаза.

— Кощей, даже тихоня Нури знает про твое дело. Там гарантированно лежит Ключ от Подземелья. А то и несколько. Мы же всё-таки в экспедиции, а не на праздник пришли.

— Мне нужен не Ключ, а сам босс. Точнее, один из двух. — Лица у собравшихся вытянулись от удивления. — Что? Там точно два босса. Я уже трижды проверял. Две орды Зараженных жрут друг друга уже несколько часов подряд.

Видя сомнения на лицах, я снял автомат с предохранителя.

— Начинаем! А то планы имеют свойство идти совсем не так, как нам хочется.

Начало нашего штурма холла совпало с начавшейся этажом ниже стрельбой. Две других команды, объединив силы, палили по Зараженным, создаваемым шумом перетягивая на себя внимание тварей.

Мы стреляли не жалея патронов. Весь пол был устлан гильзами, вылетавшими из тринадцати грохочущих автоматов. С запозданием в бой вступила еще одна группа, до этого момента себя никак не проявившая. Пол под ногами дрогнул от легкого взрыва и вскоре по ушам ударил грохот. Из дверей лифта повалило пылью и дымом. Умно сыграли!

Драмина переключила автомат на одиночные выстрелы и буквально выкашивала ряды тварей, идя в авангарде группы. Я же тащил две тележки со взрывчаткой. Вторую пару на себя взял сам довольно хохочущий Таракс. Его штырило от атмосферы начавшейся тут войны.

— Кащей, надумаешь снова что-то взорвать, зави! Приду! — прогудел грузин и унёсся со своим грузом в правую часть холла. Его прикрывала вторая команда.

— Драмина, прорываемся вперед! — я орал сквозь грохот выстрелов.

Девушку контролировал Ардент. Вояка держал одну свою руку на ее плече, давая понять, когда надо сбавить темп передвижения или наоборот, идти быстрее. Эти двое явно не в первый раз воюют в парах.

Нури цапнул за ногу недобитый Зараженный и девушка застрелив обидчика заковыляла обратно к гермоворотам. Куда-то пропал Люци. Сначала я просто не видел его белокурую шевелюру, а потом затих и его автомат. Световик просто взял и исчез посреди боя.

Драмина сорвала с моей разгрузки пару обойм к автомату.

— У меня патроны кончаются.

— Сорок метров, Драми! Надо пройти еще сорок метров до воздушного колодца и добраться до второй группы.

Сзади полыхнуло магией света. Теперь понятно. Люциус в одиночку заблокировал двери к лестнице ведущей на нижние этажи. А теперь ослепил тварей своими фокусами, чтобы выиграть нам немного времени.

Пока Драмина перезаряжалась, у Ардента в магазине закончились патроны и он ударил прикладом первую подбежавшую тварь. Потом пустил в ход свою магию земли, пробивая каменной пулей головы Зараженных. Десять выстрелов и вояка кричит.

— Я пустой! — делает два шага назад, уступая место Драмине. — Кощей, патроны есть?

— Бери, но один магазин мне оставь.

Дочь Моисея, добив тварей на балконе воздушного колодца, развернулась и начала стрелять в Зараженных, что вырвались из дверей, которые раньше удерживал Люци. Ардент прикрыл меня с другой стороны.

Подкатив тележку к перилам со стеклянной перегородкой ниже пояса, выстрелил в нее, открывая проход.

— Солдат, на тебе эта бомба. Я беру вторую и отхожу дальше, чтобы увеличить область поражения.

Ардент кивает и вставляет в Калаш последнюю обойму.

Через тридцать секунд, я на месте и вижу, что на другой стороне воздушного колодца ситуация намного лучше. Товарищи целы! К ним не прорывались твари с нижних этажей благодаря той группе, что вступила в бой первыми. Грузин, подняв руку с детонатором, дает понять что готов сбросить бомбы в любой момент.

— Ардент! Давай.

Солдат не глядя пинком назад посыпает тележку с бомбой сквозь пробитые перила. И я, и Таракс следуем его примеру. Последняя, четвертая тележка, сбрасывается вниз с небольшим опозданием, но грузин этого не видит, так как уже смотрит вниз, выбирая момент для подрыва.

Бабах!

Четвертая бомба в воздухе, а три других почти на самом дне воздушного колодца. Пол под ногами заходил ходуном и неожиданно наклонился на бок. В ушах звенит, губы разбиты, ни черта не видно из-за пыли, поднятой взрывом. На полу валяются сотни Зараженных, которым досталось начинкой бомбы в виде гаек и шурупов.

Рухнувший кусок бетонной плиты образовал скат, по которому один за другим, спустились два силуэта с автоматами. Никто ни черта не видит и не слышит. Пользуясь магией земли, прижимаю к полу всю пыль, что входит в мои тридцать метров ментата. Так, теперь вижу. Ардент и Драмина. Оба выжили.

Следом за ними, по скату спускается пузатый грузин, держа за руку еще одного парня из нашей команды.

Одаренный, Пантелей, 4-й уровень

Статус: элир Академии «Три Императора» || Баланс: 4447 баллов

Ахренеть! Да у него столько баллов, что место в сотне лучших гарантированно. Оглядываю вояку и нашего главного стрелка. У обоих в полтора раза больше баллов. Про грузина вообще молчу. У него вдвое больше баллов, чем у Пантелея.

Я глянул на ник над собой.

Одаренный, Кощей, 0-й уровень

Статус: элир Академии «Три Императора» || Баланс: 5877 баллов

Система что-то там писала про распределение баллов в группе. Ну, да черт с ним.

«Господин… господин Кощей. — в голове раздается голос Пантелея. — Вы меня слышите? Если да, то поднимите руку.»

Странный парнишка с блеском в глазах мне не понравился еще на общем знакомстве. Есть такая порода людей, общаясь с которыми, ты не знаешь чего от них ждать. Может перед тобой людоед, наркоман или у него блеск в глаза от просмотра нового сезона Дома-2. Пантелей как раз одна таких подозрительных личностей. Он — маг воды, это точно. Сказал что у него две способности «Мыслесвязь» с видимым собеседником и «Онейромантия», редкий вид гадательной способности от Системы.

Поднимаю руку, на что странный парнишка указывает куда-то дальше в пыль.

«На привале мне было видение, господин. Как мы спускаемся по лестнице, спрятанной за закрытыми дверями.»

Понятно. Раз все твари и люди сейчас оглушены, значит у нас есть шанс добраться до нижних уровней незамеченными. Даю жестами знак Арденту и Драмине идти впереди. Сам же держу руку на плече вояки и снимаю пелену пыли, открывая область для стрельбы. Грузин и гадалка замыкают отряд. Стрелки забрали у них часть магазинов с патронами.

Сухие щелчки выстрелов сносят замок с пожарной лестницы, идущей по кругу вдоль ствола лифтовой шахты. Пантелей прав. Из-за того, что это техническое помещение и оно изначально было запертым, Зараженных тут нет.

Спустившись на самый первый этаж, берем трехминутный перерыв. Бойцам нужно время перевести дух и пересчитать оставшиеся патроны. В том, что за дверью нас ждет последний бой, никто из команды не сомневается.

— Как патроны кончатся, жмите на выход из испытания, — я говорю вслух очевидные вещи, просто чтобы проверить, кому вернулся слух. Грузин по виду так вроде ничего и не понял. — Пантелей, объясни Тараксу то, что сейчас услышал. У него, походу, от взрыва барабанные перепонки повредились.

Пока парень-гадалка объяснял последний план действий, я запустил не квадро-фокус, а всего лишь двойной. Стодвадцатиметровое кольцо поиска высветило последствия взрыва на первом этаже. За дверью нет никого живого, не считая нескольких недобитых Зараженных с уровнями 30+. По раздутым полям ментата я узнаю их сразу.

Проблема в другом. Оба босса локации живы. Они чуть дальше. То ли в коридоре, то ли посреди тюрьмы в американском стиле. Я чувствую в той стороне множество слабых Зараженных, запертых в помещениях, пытающихся прийти на зов босса локации. Может это и есть тот самый жилой блок Зетта. Генерал же по радио говорил о том, что они заперли комнаты в жилом блоке культистов.

Ну-с, с Богом! Открываю дверь и мы вшестером заваливаемся в логово босса Нью-Китеж Града.


Глава 5. Точка невозврата


Мы вышли на дно воздушного колодца убежища. Грузин верно смог рассчитать дистанцию для ручного подрыва бомб и Зараженных посекло гайками и шурупами. Трупы тварей лежали на полу сплошным ковром. В воздухе пахло запахом крови. С верхних этажей начали доноситься крики очухавшихся Заражённых.

Под воздействием моей магии земли, густое облако осело на пол. Наша гадалка Пантелей указал грузину на какую-то открытую комнату — вроде как пост охраны — и они на пару умчались туда.

Драмина проводила товарищей стволом автомата.

— Шеф, мне их прикрыть?

Быстро же я стал шефом. Надо будет запомнить этот случай.

— Сами справятся. Гадалка на самоубийцу не похож. Раз потащил с собой подрывника, значит, ему нужна не огневая помощь, — держа Ардента за плечо, я одновременно держал дистанцию и задавал направление передвижения. Боевая оценка ситуации всё еще лежит на мне.

Не осаживай я пыль на пол видимость упала бы до нуля, Когда мы прошли дно воздушного колодца, я указал рукой вперед.

— По результатам сканирования, цель впереди. — Я указал рукой направление. — Примерно через сотню метров. Слева чувствую затор из Заражённых 30+. Видимо, потолок обрушился. Справа тихо. Там всех Заражённых сожрали или ударная волна от взрыва ушла по коридорам в другие жилые корпуса убежища.

Остановившись, я еще раз глянул в правую сторону. Коридор! Генерал в своем сообщении говорил, что метеорит упал с неба и пробил один из коридоров, ведущих в убежище. По закону о движении воздушных масс, взрыв и впрямь мог уйти в негерметичный коридор. Тогда выходит, орда Заражённых пришла с поверхности через этот тоннель и ломанулась аккурат на босса локации, который был заперт в жилом блоке Зетта. А мы своим взрывом положили армию вторженцев.

Пока я проводил оценку ситуации, Драмина и Ардент, присев на одно колено, начали набивать патронами пустые магазины автоматов. В воздушный коридор очищенный от пыли вбежала знакомая парочка.

Довольный как слон Таракс нес каску с выходящим пулевым отверстием в области затылка. Видимо, прежний владелец застрелился, когда понял, что заражен. А Пантелей, чудо с блестящими глазами, тащил в руках здоровенную тетрадь. Надпись на форзаце гласила «Журнал дежурств 13-го этажа…» дальше заголовок закрывала кровавая клякса.

— Кащей! Нашли! — заорал оглохший грузин, подняв над собой каску. Все члены команды тут же показали ему знак тихо.

Враг совсем близко!

Забрав каску у Таракса, гадалка поднес вещи к нам, чтобы мы разглядели Системные подсказки.

Ключ от Подземелья № 3/8 (Нью-Китеж Град 2037)

Ранг сложности: 3-й (максимальный уровень противника: 30-й, возможно появление босса локации)

Описание: каска диспетчера, заблокировавшего жилой блок Зетта.

Свойства: открывает проход в Подземелье, группе до 25 человек.

Второй предмет был почти копией первого. Тот самый журнал учета дежурств, в который, видимо, были внесены данные о прежнем владельце каски. Ключ 2/8, гласило название вещицы. Видимо, это цепочка улик, ведущая к разгадке катастрофы в Нью-Китеже в 2037 году. Тогда выходит, что то послание, которое Ганс подслушал в радиоэфире, было одной из подсказок-правил. Не получи мы сообщение от генерала Мурашко, не знали бы где искать ключи к Подземельям.

— Какое-то нереально сложное задание, — пробормотал я, показывая вещи Арденту и Драми.

Дочь Моисея отвернулась, недовольно буркнув.

— Нашел чему удивляться. Мы же в эпицентре катастрофы.

— Драми права, — вояка вставил в автомат магазин набитый патронами. — Пошли уже… шеф. Гражданских лучше сзади оставить. Ключи в руки и на выход.

Грузин и гадалка перевели взгляд на меня. Таракс всё ещё ничего не слышит, но благо Пантелей заменяет ему уши.

— Подрывник забирает вещи и на выход. Он оглох и сейчас не боец, — я перевел взгляд на странного парня. — А ты, гадалка, пойдешь позади всех, на всякий случай. До сих пор не могу понять, что у тебя на уме.

Пантелей никак не изменился в лице. Даже ментат у этого чудака никак эмоционально не изменился. А вот Таракс, наоборот лучился теплом благодарности. Грузин уважительно поклонился стрелкам, потом гадалке, и только после этого нажал на кнопку выхода из экспедиции.

Двинулись дальше. Пантелея отправили в хвост, приказав идти на дистанции не меньше сорока метров. Если я его ментат плохо чую, то босс и подавно. Впереди шел бой, по ушам бил оглушительный рев двух могущественных монстров. Лишившись своей свиты, два босса-монстра рвали друг друга на части. Первую тварь я даже не знал, как назвать. Крабоподобное существо, состоящее из множества тел Зараженных, походило на передвижную боевую крепость с руками во все стороны. Тело твари защищала плёнка силового барьера — явно способность от Системы. А еще я чуял егомощный ментальный фон! Я сглупил. Босс локации со свитой, и не ментат!? Да быть такого не может.

Заражённый, Гегер, 37-й уровень (босс локации)

Статус: не определен, враждебен, вступил в бой

Не знаю, как именно появляются на свет подобные уродцы, но это явно не просто Зараженный. Я видел Элиту! Даже матерую Элиту Зараженных! Но такой опасности никто из них не излучал. Этот крабоподобный монстр смотрел сейчас на нас глазами тварей, составлявших его панцирь, клешни и ноги. Круговой обзор, биоброня, огромные запасы маны, ауры, способностей и бог его знает чего еще.

Гегеру противостоял другой Зараженный, похожий на пришельца с большой головой, огромными глазищами и фигурой тяжелоатлета.

Аномальный Зараженный, Уравис-Чави, 33-й уровень (босс локации)

Статус: смертельно опасен, враждебен, вступил в бой

Кожа зеленая… Хотя нет, ее покрывает крупная радужная чешуя. Био-артефактная броня! Чешуйки то и дело отлетали от тела пришельца и били щит Гегера, а потом возвращались к хозяину на перезарядку. Сама же тварь ловко уворачивалась от ударов клешнями.

Еще один Зараженный! Да еще и как минимум маг-ментат. Будь это иначе, он бы не смог так ловко управлять траекторией полета своих чешуек.

Когда я еще раз перечитал статус Урависа, интуиция заорала благим матом. Опасен! Это да. Но я готов руку дать на отсечение, что это и есть цель моего индивидуального испытания.

Откуда-то на поле боя прилетела связка гранат. Я услышал звон удара о пола и тут же прогремел взрыв. Еще одна группа студентов добралась до места обитания босса.

Я обернулся к своим.

— В бой не вмешиваться! — перевел взгляд на Драмину. — Можешь хоть в кашу этого краба превратить, но пришелец мой.

С противоположной стороны коридора, где шел бой, вышел здоровенного вида мужик. Прикрываясь щитом спецназа от контратаки чешуйками, он тащил за собой второй рукой магазинную тележку. Нет, не с бомбой. Какой-то криворукий умелец примотал к ней пулемет Максим, явно стащенный из местного музея.

* * *
На офицерских должностях в Российской Империи можно встретить разных людей. Хватает и брата, и кумовства, но среди командования попадаются и действительно стоящие руководители. Те, кто служил на передовой по десять лет и дольше, вырабатывают в себе привычку обращать внимание на детали.

Дарья Атаманова, по прозвищу «Львица», получила свое прозвище не только за пышные рыжие волосы, но и за профессиональную деформацию поведения. Как львицы в прайде оценивают поведение самцов, так и она оценивала всех своих подопечных. Солдат на передовой, квартирмейстеров, вороватых индендантов и, разумеется, офицеров младшего командного звена. Свой 87-й уровень и звание полковника Львица заслужила потом и кровью. О половине ее рейдов население страны никогда не узнает. Там столько грифов секретно, что фельд-маршал еще сомневался, стоит ли Дарью отправлять в Академию.

Подготовка новых подчиненных Дарьи — пусть они и студенты военной Академии — оставляла желать лучшего. Львица видела всё! Профдеформации поведения у уже служивших военных. Изменения в языке тела у бывших спортсменов. И даже характерные привычки тех, кто жил во Внешке, где законы Империи несколько размыты.

Так, у правши сержанта Ардента левый глаз слегка прищурен. Явно армейский стрелок. А Драмина выбивается из строя, но пули кладет отлично. Видна ее многолетняя практика в тире с подвижными мишенями. Индианка Нури, после поимки ее на лжи, утратила командный дух. Такое поведение свойственно детям из семей с высоким достатком, не привыкшим получать удар по гордости.

Львица видела всё, включая и малозаметные детали. Наркотический блеск в глазах Пантелея, сожравшего таблетки из аптечки. Дальновидную манеру поведения у грузина Таракса, явно смотрящего дальше, чем на один рейд. И, разумеется, эту странную парочку Ганса и Люци. Они оба преследовали свои цели.

Когда начался штурм холла убежища, оба парня отделились от своих групп. Люци остановился из-за того, что первым заметил толпу Зараженных, поднимающихся по лестнице. Дважды применив свою способность земляной щит, парень заблокировал створки дверей, а потом слил остатки запаса маны в пять фокусов флешки — аналога световых гранат. Когда грянул взрыв, Люци, хромая, плелся к гермодверям. Его ранило рикошетом от пули. Но тут Нури, то ли по глупости, то ли из злости, закрыла створки, не дожидаясь остальной команды.

Световик зло плюнул, пальнул разок в дверь для души и, развернувшись, стал глазами искать выживших. Львица на экране видела, что этажом ниже еще стреляла команда Данвича-6. Найдя глазами отбившегося от своих Ганса, светоловик поплелся к нему, но тот стал убегать. Оба оглохли от взрыва и не слышали друг друга. Так Люци увидел, куда именно направился блудный товарищ. В командную рубку убежища!

Видя это всё через голографический экран, Львица и сама понимала, что решение Ганса более чем очевидное. Один из личных предметов с тела генерала обязательно будет Ключом к Подземелью. По пути к рубке белокурый истратил три обоймы патронов, но дорогу себе пробил. Световик отставал от него метров на сто, но упорно плелся, ориентируясь на след из трупов. Слух к ним еще не вернулся.

Пока группа Кощея спускалась вниз, Ганс обшаривал карманы трупа генерала. Ключом 1/8 оказался его личный пропуск в убежище. Именно в этот момент световик вошел в командную рубку.

— Крысятничаешь, значит? — лицо Люци перекосило от отвращения. — Отбился от команды и решил Ключ в личные победы записать.

Белокурый спокойно глянул на свидетеля своего преступления.

— Этот взгляд… — Дарья уже видела подобное.

В экспедициях и подземельях законы Империи не действуют. Можно убить человека, забрать его трофеи и спихнуть всё на несчастный случай. Труп всё равно не найдут. То, как спокойно Ганс смотрел на товарища по команде, говорило о том, что он уже убивал людей. Возможно, при схожих же обстоятельствах. Холодно, спокойно, будто приговор к смерти уже вынесен и осталось привести его в исполнение.

Люци не успел отреагировать, как пуля из автомата попала ему в грудь и голову. Световик упал на спину, выронил оружие, но не умер, а просто потерял сознание. Ганс же, довольно улыбнувшись, еще раз прошелся по командной рубке. Кроме ключа генерала Мурашко, больше ничего ценного не нашлось. На экранах, включившихся из-за аварийной ситуации, мелькали фигуры студентов спускающихся на дно убежища.

Подкинув ключ-карту в руках, Ганс улыбнулся и нажал на кнопку выхода. Львица скривилась от такой небрежности.

— Сопляк! Раз руки кровью пачкаешь, так хоть убедись в том, что довел дело до конца.

Белокурый дурень не учел самого очевидного. Даже умри Люци от его руки, Система бы его воскресила. Таково правило вступительного испытания в Академию. И это, по сути, единственный шанс в жизни получить достижение «Переживший смерть». А оно, между прочим, усиливает обе Системные способности одаренного.

Тут на экране очнулся Люци. Пуля угодившая в голову, прошла по касательной, не пробив череп. Парень тут же начал захлебываться кровью. Второй выстрел предателя пробил ему легкое навылет. Рана смертельная! Без целителя или срочной медицинской хирургической помощи ему не выжить.

Морщась от боли, Люци кое-как принял сидячее положение. Сорвал с себя одежду и добрался до раны в груди. Из нее толчками выливалась кровь. А то, что парень сделал дальше, заставило глаза Львицы расшириться от удивления.

— Как же ты рос, бастард Люциус Воронцовски… чтобы додуматься до такого?

Закусив окровавленный рукав одежды, Люци вставил палец в отверстие раны на груди и пальнул внутрь «Иглой света». Прижигание! Ортодоксально, спорно, малоэффективно и даже когда прижмет, мало кто решится на такое. От болевого шока, юный маг отключился на десяток секунд. Когда очнулся и понял, что будет жить еще какое-то время, Люци начал смотреть, что еще есть в рубке.

До своих ему не добраться. Не с такими ранами. Да еще из-за звука недавних выстрелов, сюда скоро сбегутся оставшиеся на этаже Зараженные. С давно раненной ногой, в полуобморочном состоянии, парень начал шарить по пульту управления и вглядываться в то, что происходит на экране.

Увидел группу незнакомых студентов со сварочным аппаратом у двери-решетки и открыл им ее через пульт. А за другой группой закрыл двери, отсекая им хвост из Заражённых. Нашел Люци и своих товарищей. Кощей, Драми и Ардент вступили в бой с боссами, заранее зная, что шансов на победу почти нет.

— К-кощей, сволочь ты живучая, — прошептал парень. — Ты-то выживешь и в ядерном реакторе. А про ос…

Люци закашлял кровью. Легочное кровотечение снова началось. Найдя на пульте управления тумблеры, отвечающие за двери в жилом блоке Зетта, парень переключил в положение открыто и потеряв последние силы рухнул на пол. Онемение от потери крови дало о себе знать.

Люци разблокировал двери, удерживающие самую первую волну Зараженные в их комнатах. И теперь эти твари, наваливались на босса-пришельца со всех сторон.

Не став испытывать судьбу, парень нажал на кнопку выхода из испытания. Львица в этот момент, незаметно для самой себя, напряженно выдохнула.

С открытием дверей, у команды Ардент-38 ситуация резко изменилась. Сам Ардент и Драмина, заняли стрелковую позицию в одной из подвернувшихся комнат и сейчас отстреливали тварей. Те лезли под пули, словно обезумевшие. Выломали до того момента нерушимую дверь и если бы не узость прохода, давно бы убили парочку стрелков. Когда патроны кончились, вояка применил свою магию земли и на остатках маны частично забаррикадировал проход. Теперь ему со спутницей пришлось вступить едва ли не в штыковой бой.

Драмина словно копьем била раскаленным стволом автомата по глазам Зараженных, ползком лезущих сквозь пролом. Твари же оттаскивали труп и сразу в дыру лез следующий монстр.

— Оттступитэ! Хватитт… вы уже добиллис сваего, — рычал Альберто Бело, инструктор по общей физической подготовке. Старый латыш видел в прямом эфире, как эта пара бойцов начала отбиваться от лезущих к ним тварей кухонными ножами и обломками стульев. — Вы же паллучили баллы?! Чэго еще ждетте?

— Командира, — сухо ответила ему Львица. — Пока командир находится на поле боя, они не отступят. Правило армии.

— Вы про эттого Кощея? — говоря с латышским акцентом Альберто показал руками непонятную фигуру. — Но онни же не-е знают, жив онн илли нет!

— Потому и бьются.

Кощей… удивлял. Парень не имел ни одной Системной способности. Показатели стрельбы ужасны. Сразу видно, что ни пистолета, ни автомата в руках никогда не держал. Но команда признала его своим командиром. Даже Ардент, уже служивший в Имперской армии на должности сержанта.

Его немного странный контроль своей магической стихии впервые проявился у гермодверей, когда парень сломал турель. Обращаться напрямую к стихии, это стиль самоучек. Учиcь он у наставников перед поступлением в Академию, ему бы вдалбливали фокусы, фокусы и снова фокусы. Удивляла степень контроля! На перетаскивание тяжеленного куска бетонной плиты, он потратил меньше одной единицы маны.

Теперь же, оказавшись в окружении Зараженных и без оружия, Кощей, наконец, показал себя настоящего. Сначала бил ножом, но Львица видела, что это не привычное ему оружие. Его укусили! Один раз, потом другой. Вырвали кусок кожи голени! Парень, заорав от боли, выпустил наружу ментат наполненный настолько мощной концентрацией эмоций ужаса, что проняло всех тварей! Дернулись оба монстра-босса. Позабыв приказ от крабо-подобной туши Гегера, Зараженные начали разбегаться в разные стороны. Сам же Кощей покрыл всё свое тело слоем брони из бетонного крошева с пола.

— От пули серьезного калибра не спасет, но от низкоуровневых тварей защита идеальная, — одобрительно пробурчал профессор Бурвик, преподаватель по методам выживания. Его группа студентов уже выбыла из строя. — Если глаза мне не изменяют, студент Кощей использует не фокус, а филигранную работу с магией земли. Хм, посмотрим… расход примерно одна единица маны в минуту.

Кощей же тем временем опустил руку к залитому его кровью полу и создал из мелких фракций пыли и крошева четыре снаряда размером с грецкий орех. Спрессовал их до предела, что в случае его филигранной работы с магией земли, превращало почву в камень. Очухавшиеся Зараженные уже начали обступать его со всех сторон.

От повисшего в ангаре напряжения, воздух едва ли не искрился. По щеке латыша Альберто Бело, скатилась капелька пота, а он ее даже не заметил. Всё дело в снарядах Кощея! Он смешал свою кровь с землей, дабы временно усилить контроль над стихией. И теперь, летая вокруг Кощея, эти четыре смертельных снаряда прошивали тела Зараженных навылет.

Кощей не создавал фокусы. Они слишком точечно расходовали его энергию. Вместо этого парень задавал снарядам, что-то вроде орбиты и те крутились вокруг него. Два шара для атаки и два для периметра защиты. Всё, на что тратилась мана, это ускорение импульса движения и поддержание высоты орбиты.

Львица, наконец, увидела то, что хотела. Вот оно! Привычное Кощею оружие и стиль боя! То, как естественно он движется, предугадывает атаки Зараженных и бьет в уязвимые места, говорило ей о большом опыте.

Не прошло и двух минут, как толпа Зараженных в коридоре исчезла. С одной стороны ее выкосил студент-пулеметчик, которому команда подтаскивала ленты с патронами. Постарался там и босс-пришелец, чья радужная чешуя действовала так же эффективно, как земляные снаряды Кощея. С другой стороны, устроил бойню Кощей.

Гегер оказался зажат с двух стороны. Сзади странный человек, спереди куда босс-пришелец, уже показавший смертельный уровень угрозы.

Медленно идя, словно многотонный робот, Кощей обошел Гегера по дуге. В этот момент на экранах показались Ардент и Драми. Они выжили и теперь через дыру выбрались в заваленный трупами коридор. Львица нахмурилась, так как поняла, что командир группы не видит или не заметил ментатом своих товарищей. Скорее всего второе, так как каменный доспех требует колоссальной концентрации внимания.

Пулеметчик, как оказалось имеет прямо-таки богатырское телосложение. Выхватив оружие из тележки, он нес его, словно ручной пулемет, расстреливая спину уродливого босса-пришельца. Тот обладал феноменальной ловкостью и объемом сознания. Он мало того, что умудрялся отбивать половину пуль чешуей, так еще и уворачивался от оставшихся, подставляя краба Гегера под атаку.

Далеко не сразу до Дарьи дошло, что босс манипулирует сознанием пулеметчика. Ствол стрелка направился на ходячую статую Кощея. Гравий начала крошиться, часть пуль доставала до плоти, но парень упорно шел вперед, выставляя оставшиеся камни вперед.

Тяжелыми шагами ступая на трупы Зараженных, под градом пуль Кощей приближался к боссу-пришельцу. Тот был вынужден направить часть чешуйчатой брони на крепкого противника. Чего не ожидали ни наблюдавшие за боем профессора, ни сам аномальный Зараженный Уравис-Чави, так это того, что снаряды чешуи к нему не вернутся.

Увязнув в каменном крошеве, они больше не откликались на сигналы хозяина. Лишившись трети атакующих элементов, Уравис тут же подвергся мощной атаке со стороны краба Гегера. Матерая тварь заменив дыру в защите тут же плюнула в нее кислотой.

— Вот и проявила себя вторая способность босса. — Львица сказала это, даже не смотря на краба. Всё её внимание было приковано к статуе, подошедшей к Уравису на расстояние удара. И тварь не замедлила себя проявить! 33-й уровень, это минимум 330 % усиление изначального физического тела. А в случае боссов, этот показатель может вырасти в полтора-два раза. Пулеметчик перестал палить в Кощея, так как сам Уравис-Чави оказался на линии огня.

Удар! Стремительный удар кулаком от босса-пришельца приходится точно в голову статуи и разбилась облаком крошева. Откуда-то снизу из каменного доспеха выныривает сам Кощей, его руки тянутся и касаются плоти босса-мутанта. Миг, и оставшаяся летающая чешуя падает на пол. Тварь замерла! Ее сознание удерживается в стальной хватке. Еще один миг, и очнувшийся пулеметчик открывает огонь в ничем не защищенную спину Урависа. Две случайные пули достают и до Кощея.

Тяжеленный босс-мутант, с размозжённой головой заваливается на Кощея, погребая того под собой.

Громко клацает челюсть профессора Флеминга. В ангаре стоит мертвая тишина, ибо случилось непредвиденное. У стрелка заклинил старенький пулемет Максим! У Кощея толком не осталось ни маны, ни ментальных сил, ни здоровья. А довольно урчащий краб Гегер всё ещё жив.

Огромная, состоящая из множества тел туша босса Зараженных стала осторожно приближаться к двум своим смертельным противникам. С затаенным ожиданием десятки глаз этой матерой твари наблюдали за тем, как пулеметчик пытается разобраться со своим стареньким оружием. Оттуда-то сзади в него бросаются камнями и палками. Это орущие Драмина и Ардент пытаются спасти командира.

Неожиданно монструозная туша Гегера останавливается и начинает поворачиваться боком. Видеокамера ловит в кадр притаившегося Пантелея. У парня идет кровь из носа из-за перерасхода маны. Он явно использует свои способности, чтобы отвлечь тварь.

Оружие пулеметчика молчит, Ардент и Драми остались без оружия. Пантелей потерял сознание. И именно в этот момент из-под тела босса-пришельца вылетают четыре окровавленных каменных снаряда. Они летят последовательно. Один за другим. Точно в бронированную голову Гегера.

Первый снаряд вязнет в пленке силовой защиты. Второй бьет в тоже самое место и застревает в костяной броне. Третий проламывает кость и наружу брызжет кровь! Четвертый снаряд не долетает. У его хозяина закончились силы. Но это уже неважно. Они победили!

Вступительное испытание в Академию «Трех Императоров» подошло к концу.


Глава 6. Ценнее рейтинга


В плане развитости сознания странный босс-пришелец оказался настоящим чудовищем! Он не только управлял своим телом, артефактной чешуёй и захваченной марионеткой, но ещё и просчитывал сражение на один-два шага вперёд. Не подлови я его параличом во время атаки, и все бы там полегли! У краба Гегера с самого начала не было шансов победить настолько развитого противника.

Две пули из пулемета пробили грудь и живот. Ещё штук пять, потеряв силу удара в каменном доспехе, в итоге увязли в мышечных тканях. С такими ранами не живут! Так что когда труп босса-пришельца начал заваливаться, я внутренне ликовал. Теперь можно и из испытания выйти.

Но тут Система дала о себе знать.

Раскрыты дополнительные детали вступительного испытания!

Ключевое условие: одолейте обоих врагов

Усвойте урок: порой ценой победы может стать ваша жизнь.

Вторичное условие: Тиамат завещал свою технику Дворца Духа тому, кто готов рискнуть жизнью и даже умереть ради неё.


Прочитав сообщение, я в душе грязно выругался. Тиамат, видимо, был тем ещё засранцем! Одолейте двух неодолимых врагов в ранге силы босса, а потом сдохните от полученных ран. Тут же прямым текстом так и написано! Какой смысл в таких условиях получения техники Дворца Духа?

С Гегером получилось… случайно. Я использовал тот же приём, что в бою с Хранителем Манпаком — линейная атака. Никакая броня не выдержит накопленного урона, если стрелять несколько раз в одну и ту же точку.

Краб сдох после третьего попадания. Видимо, босс-пришелец изрядно потрепал его до нашего прихода. Рядом загрохотал пулемёт, и сразу же заверещали Заражённые, идущие сплошной толпой из соседнего коридора. Следом засуетились студенты, вышедшие из-за спины стрелка. Пистолеты, автоматы и даже мечи. Так себе бойцы!

А я лежал под тушей босса-пришельца и чувствовал, как из меня вытекают последние капли жизни. Лежал и улыбался. Ведь с моей смертью оба условия индивидуального испытания будут выполнены!

До угасающего сознания донесся знакомый богатырский голос.

— Кощей, з-зараза! Не смей мне тут подыхать!

— Ещё пять минуточек…

Женский голос.

— Он бредит, — Драмина.

— Не, не бредит. Это же Кощей! Он всегда такой, — Костас хлопает меня по щекам.

— На-насилуют….

Тяжёлый вздох вырывается из груди богатыря, а мне почему-то смешно. Видимо, начало отпускать от горячки боя. И тут силы покинули меня окончательно.

Я очнулся в знакомом мире посмертия. Красное небо, красная земля, всё сущее тут окрашено в оттенки крови. Чистилище — так назвал это место Волк в разговоре с баронессой. В отличие от двух прошлых посещений этого странного места, я очутился не на поле боя с монстрами, а на руинах какого-то города. Труп змеи титанических размеров обвил сразу два небоскрёба и теперь с разрубленной головой взирал на руины. Искореженные танки, раскуроченные шагающие боевые роботы и даже огромный, сломанный надвое авианосец, непонятным образом оказавшийся на улицах города.

Здесь пахло войной до полного уничтожения! Не физически и не ментально. Я будто учуял запах чужих предсмертных переживаний. Отчаяние и решимость защитников, решивших дать отпор неодолимому врагу. Их оборону смяли, словно бумагу, население убили, но и противник умылся кровью, лишившись части своей армии.

Если верить словам Волка, это уже не второй, а третий уровень Чистилища. На первых двух пейзаж совсем другой. Только вот, что это вообще за место?! Почему души умерших людей — а, может, и не только их — приходят сюда. Да и монстров в этот раз почему-то нет. Я будто совсем один в изолированной локации, где время для мира остановилось. Но не для меня!

Обратился к Системе… глухо. Само подключение к ней ощущается как постоянный поток информации в голове. А сейчас тишина, словно нет соединения. В Тальзеуре это вроде как невозможно, так как весь мир пронизан Системой, но я сильно сомневаюсь, что найдётся много людей, спускавшихся при жизни на третий уровень Чистилища.

Потянулся сознанием не к Системе, а к Индексу. Почти сразу перед глазами выскочило сообщение.

Доступ к Хроникам Акаши заблокирован.

Причины: несоответствие пользователя физическим и ментальным требованиям. Низкий Континентальный уровень доступа. Отсутствие принадлежности к профильной организации (Ассоциация Охотников).

Сразу после этого сообщения мир померк и я открыл глаза, находясь уже совсем в другом месте. Нет, не в ангаре Академии, а в какой-то комнате без окон и дверей. От пола и стен исходил приятный зелёный свет, дающий разглядеть лица товарищей по команде. Нас расставили по периметру комнаты. Люци зло кричал на Ганса, а тот выглядел напуганным и сконфуженным. Драмина нашла взглядом Ардента, и оба на этом сразу успокоились. Грузин, улыбнувшись, махнул мне рукой. Пантелей, не обращая ни на кого внимания, уставился на голографический экран в центре комнаты. Все двенадцать человек здесь собрались.

Я попытался было сделать шаг, но наткнулся на невидимую преграду. Похоже, Система использует это место для того, чтобы рейд группа единовременно входила и выходила из экспедиций. Эдакое буферное пространство, в котором хранятся наши настоящие тела на время перемещения души в будущее. В пользу этого говорило и то, что сейчас на мне тот же рюкзак, с каким я приехал из дома. А не окровавленные обноски из разгромленного убежища.

Добро пожаловать в комнату наград!

Название команды: Ардент-38 (временное)

По результатам экспедиции вам присвоен рейтинг: 817 в Имперском табеле || 3844 в Континентальном табеле.

Грани оценки для рейтинга: Атака — 3, Защита/Поддержка — 1, Мобильность — 2, Мастерство — 3, Дистанция — 2, Командование — 4, Особые тактики — 4.

Пока сообщение висело на экране, я по привычке попытался считать ментатом настроение окружающих. Глухо! Видимо, буферное пространство не даёт даже его использовать. Судя по лицам Таракса и Ардента, оба о-о-очень сильно удивлены! Смотрят на меня, а я пожимаю плечами. Мне эти цифры вообще ни о чем не говорят. 817 место в рейтинге — это хорошо или плохо?

Следом за первым сообщением на экране высветилось новое.

Подсчёт индивидуальных наград завершён!

1. Драмина — набрано 6277 баллов. Награда 3 уровня. Текущее значение: 7 уровень

2. Ардент — набрано 5852 балла. Награда 3 уровня. Текущее значение: 20 уровень

3. Пантелей — набрано 5147 баллов. Награда 3 уровня. Текущее значение: 7 уровень

4. Таракс — набрано 2998 баллов. Награда 3 уровня. Текущее значение: 7 уровень

5. Люци — набрано 2101 балл. Награда 3 уровня. Текущее значение: 13 уровень

6. Ганс — набрано 1750 баллов. Награда 3 уровня. Текущее значение: 7 уровень

7. Эрдо — набрано 1749 баллов. Награда 3 уровня. Текущее значение: 7 уровень

8. Нури — набрано 886 баллов. Награда 3 уровня. Текущее значение: 7 уровень

12. Кощей (погиб) — набрано 7204 балла. Награда 0 уровней. Текущее значение: 0-й уровень

Вот оно как! Из всей команды только я и умер. Да ещё и ник написали блекло, будто я там и впрямь умер.

Таблицу наград видели все. Теперь от удивления рот открыла вся команда. Индианка Нури начала прыгать от радости и что-то кричать. Люци таращится на меня, будто увидел Мону Лизу живьём. Ну да, я набрал больше всех баллов. Правда, умер и в итоге не получил никакой награды.

Надписи на экране снова сменились.

Подсчёт дополнительных наград завершён!

Командой Ардент-38 найдено: 4 из 8 ключей

* * *
Ключи под номерами 2/8, 3/8, 7/8: командный зачёт. Награда — по 1 уровню за Ключ всем выжившим участникам команды Ардент-38.

Ключ под номером 1/8: индивидуальный зачёт. Награда — 5 уровней за Ключ.

* * *
Подсказка 1/4: индивидуальный зачёт. Награда — 3 уровня за подсказку.

Найденные Ключи и Подсказки переданы руководству организации, в которую входит команда Ардент-38 (Академия Магии «Три Императора»)

Дочитав сообщение, я понял, что, видимо, после моей смерти в убежище кто-то из нашей команды нашёл ещё один или два Ключа к Подземельям. Подсказку скорее всего зачли Гансу, так как именно он услышал сообщение по радио от генерала. По награде в уровнях я снова пролетаю.

Мир снова померк, и я очнулся от того, что ноги коснулись земли. Интересно! Перенос произошёл примерно в пяти сантиметрах от поверхности пола, а не как обычно у самой земли. Надо будет запомнить этот момент на будущее.

— З-зараза! — меня за плечи схватил здоровенный Костас. Не то плачет, не то смеётся. — А если бы помер? Ты давай, заканчивай с такими фокусами! Ты не Супер Марио и у тебя только одна жизнь.

Состроив сконфуженную мину на лице, я тихо пискнул.

— На-насилуют! — толпа тут же обернулась и увидела, что Костас меня держит. — На помощь!

Богатырь отшатнулся от меня и стал озираться по сторонам.

— Кощей, да сколько можно! Я и так себя последним дерьмом чувствую после того, как ты на грудь очередь из пулемёта принял, — благородный поднял руку в знак примирения, показывая толпе студентов, что всё нормально. А потом снова обратился ко мне. — Хватит, Роберт! Я пришёл в Академию, чтобы…

— Сочтёмся, — я отвлёкся на открывшийся интерфейс. — Я же до самого конца не знал, что ты пулемёт держишь. Пусть и умерев в итоге, я всё равно своего добился.

Перед глазами показалось сразу три сообщения от Системы.

Поздравляем вас, Одарённый!

Вы стали студентом организации — Академия Магии «Три Императора»!

Официальный представитель принимающей стороны — «Львица», 87 уровень, ректор Академии

Начислено +1 очко социального капитала (по одному очку за каждый год обучения)

Про то, как жители Тальзеура пекутся о социальном рейтинге, даже такой глухарь как я знает. Если перевалит за полтинник, получаешь статус безземельного рыцаря и можешь работать на правителя региона, беря под контроль небольшой город. Такому управленцу перепадает часть баффов от благородного нанимателя. Это как Хранители регионов и Смотрители кластеров, только у нас, обычных людей.

Ещё один плюс высокого социального рейтинга — это уважение со стороны общества. Тут и родители дочь за тебя с радостью выдадут, и кредит на ипотеку получишь на лучших условиях. Только вот начисляют очки соцкапитала в основном за достижения. В Империи их хрен просто так получишь! Поэтому горячие головы и лезут во Внешку.

После знакомства с Индексом стало понятно, как вообще можно тратить эти соц-очки. И лучше я буду их тратить, становиться сильнее, а не отращивать брюшко благородного.

Получено легендарное достижение: Трижды мёртвый!

Описание: вы в третий раз пережили собственную смерть.

Награда: усиление родства с аспектом Смерти (текущее значение: высокое)

Очередное непонятное сообщение. Что мне вообще даёт это родство с аспектом смерти?

Наконец вышло сообщение, которое я давно ждал.

Получена техника Дворца Духа «Тиамат» (семь слоёв)

Описание: позволяет Одарённому встроить в свой первый магический круг три быстро активируемых заклинания первого ранга силы. Оставшиеся четыре слоя техники используются под пассивные постоянные бонусы. Максимальная прибавка: +22 % к мане, +0,7 ед/час к регенерации маны, +18 % к ауре, + 28 % к ментату владельца.

Освоение техники: 0/100

Судя по описанию, Тиамат, создавший данную технику Дворца Духа, был боевым магом и основной упор в своём развитии делал не на количество быстро доступных заклинаний, а на подавление общей боевой мощью. +22 % к мане это почти столько же, сколько дают все мои достижения вместе взятые. А про +0,7 к регену маны в час я вообще молчу. Это не просто ценная техника Дворца Духа, а нечто уникальное. Впрочем, условия получения «расшибись в лепёшку, сдохни и получишь» намекали на то, что игра стоит свеч.

Как там говорил Костас? Задача первого года обучения в Академии — освоить технику Дворца Душ и раскачать свой резерв маны до 20 единиц. Без бонусов у меня пока 8 единиц. Впереди долгий путь… и большие траты на эликсиры!

Пока я думал о своём, Костас, видимо, тоже получил сообщение о зачислении и теперь орал от радости, как и все прочие студенты в ангаре. Это было сложно! Опасно! Поучительно и потому невероятно интересно!

По одежде мне на плечо влез сир Мозес. Крысюк поднял морду и стал внимательно смотреть в сторону сцены.

* * *
Как выразился старенький профессор Флеминг, тряся прогрызенным насквозь портфелем, «Это фиаско, братан!» Странная крыса сожрала все его личные записи, приветственную речь и закусила обедом старика. Более того! Крысюк открыл термос с чаем, выдул содержимое и потом, будто мстя за вкус напитка, обоссал все вещи профессора, что ещё оставались в портфеле.

Жертвами террора крысюка стали личные сумки и других преподавателей, находящихся в Академии. Этот грызун-вездессун почему-то предпочитал есть в первую очередь рукописи. Обычную еду пробовал и, если та не нравилась, помечал своими каканделями.

Попалась крыса почти в самом конце испытания. Террорист покусился на личный блокнот самой Львицы, за что был едва не убит огненной пулей. Но в итоге, с подпалённой шкуркой, крысюк сбежал. И теперь красными глазами, полными ненависти и жаждой мести, смотрел на Дарью с конца ангара. Зверёк сидел на плече своего хозяина…

Кощея!

Львица не торопилась с наказанием. Не гоже ей, едва занявшей место ректора, устраивать разборки с учеником, который будет защищать своего питомца до конца. Время есть. Весь учебный год впереди.

Однако почему? Почему Система не присудила Кощею ни единого уровня? Обычно их присваивают, даже если студент умер на вступительном испытании. Ника Кощея не нашлось и в списке сотни лучших студентов, награждённых четырёхслойной техникой Дворца Духа «Яга». А ведь именно их команда нашла четыре ключа к Подземельям из восьми. Ещё подсказка и помощь команде Костас-4 в виде передачи одного из Ключей, найденных в жилом блоке Гамма после смерти Кощея.

Дарья не понимала, почему Кощей сейчас радуется? Он же считай что шесть уровней упустил. А это шесть обычных, но весьма опасных походов в Подземелье.

Пытаясь разобраться в происходящем, Дарья заметила и другое. В общем рейтинге студентов, участвовавших во вступительном испытании, ник «Кощей» находился там, где в принципе не должен был. Учитывался вклад студентов в обнаружение Ключей, а не количество баллов.

1. Драмина — 6277 баллов, 7 уровень (маг воды)

2. Костас — 1822 балла, 36 уровень (маг огня)

3. Ардент — 5852 баллов, 20 уровень (маг земли)

505. Катарина — 0 баллов, 2 уровень (маг духа)

506. Лукреция — 0 баллов, 1 уровень (маг пространства)

507. Кощей — 7204 балла, 0 уровень (маг духа и земли)

Система за что-то сильно невзлюбила Кощея, присудив ему последнее место при максимальном количестве баллов.

Дарья выдохнула, надеясь, что окружающие её профессора этого не заметят ее наряжения. Пятьсот студентов! Выжили всего 32 %. Хорошо уже то, что сегодня обошлось без трупов. Второй раз, членам экспедиции так не повезет.

Найдя глазами Кощея, ректор усмехнулась. Крыса сидела на его плече.

«За каждый найденный Ключ вам полагается солидная награда. На первое время хватит. А потом, когда для развития техники потребуется доступ к Источникам маны в Академии, мы с тобой личнои познакомимся».

Началась церемония приветствия для студентов-первокурсников и их распределение в студгородке. Люди собрались взрослые, некоторые даже семейные. Таких в одну комнату с незнакомцем не поселишь. Поэтому направляли по три команды в один трёхэтажный пансионат, по старинке называя их так же, как Система. Костас-4, Ардент-38, Урсула-1 и так далее. Таким образом получалось, что студенты будут жить в комнатах на одного или двух человек. А в здании одновременно находится не более пятидесяти человек. Общие кухни и ванные комнаты помогут членам команды лучше узнать друг друга.

Будь это не Академия Магии, а просто военная, студентов селили бы в тесных комнатах на четырёх, чтобы те сразу привыкали к армейской жизни. Но Одарённые так жить не станут. Хватит и бунта магов в Евросоюзе пятьдесят лет назад. В некоторых районах там до сих пор не могут снять порчу с пахотных земель, а Башня Магии отказывает некоторым странам в праве открывать свои Школы и Академии.

Одну шпильку за погрызенный блокнот Дарья Кощею всё-таки вставила. Она на первые сутки не стала убирать предателя Ганса из команды, как того требовал протокол.

— Покажи мне, Кощей, как же ты теперь собираешься выкрутиться?!


Глава 7. Преступление и наказание


Открыв холодильник, протягиваю руку.

— Нам две бутылки вина и пива на всех.

Продрогший до костей Ганс кривой походкой плетётся к стеллажам с алкоголем. Белокурые волосы покрылись инеем. Уже седьмой час тут сидит.

Не дожидаясь алкоголя, закрываю дверь. Под магический холодильник в пансионате выделена целая комната. Там и свежие продукты, и готовая еда. Баба Марья и её семья готовят еду на полсотни человек. Без огромного холодильника на каждом этаже, им не прокормить ораву в сотни человек.

Доставший из сумки оружие Ардент смотрит на меня с удивлением.

— Шеф, а бухло где? — вояка опускает взгляд на мои пустые руки. — Не-не-не. Нельзя так! Мы через бой без потерь прошли. Ты так, считай, своей Тальзеурской девственности лишился.

Драмина согласно кивает и хлопает глазками, будто ничего не понимает. Не прошло и пары часов с заселения, как она из брутального вида девицы превратилась в дивной красоты женщину. Зелёное платье, длинная шпилька в волосах, одуряющий запах духов и ожерелье. Простое, обычный жемчуг, но внимание к пышному декольте всё равно привлекает. Драми, чертовка, оказывается, умеет себя подать!

— Шеф, может, хватит с него? — девушка кивает на холодильник.

— Нэлзя! Щакал четырнАдцать уравнэй в адно… лэцо палучил, — уже наклюкавшийся вперёд всех Таракс кое-как сидит на стуле. — Шэф правильный. Умный. Дэлаем как он скажет. Урок эму нужэн.

Поворачиваюсь к притихшей Нури. Индианка молчит, взгляд в пол, на лице никаких эмоций. Ганс уже отбывает своё наказание за предательство. А она ещё нет. Знает, зараза, что я все её эмоции чую.

— Не ошибается только тот, кто ничего не делает, — обращаюсь я к девушке. — Так что хватит строить из себя невинную овечку. Ты не чувствуешь вины за то, что закрыла дверь перед Люци. Но подумай на будущее о такой штуке как доверие в команде. В следующей раз может случится так, что Люци будет на твоём месте. И он закроет дверь. Не потому что он такой же эгоист, как ты. А из мести. Теперь, будь добра, поищи термостат холодильника и добавь Гансу ещё тридцать градусов холода. А то он там всё ещё больно резво передвигается.

Нури не поднимает на меня взгляд.

— А тебе, шеф? Тебе не обидно?

— Нет, я на тебя не полагался, — вижу непонимание в её глазах. — Команда, это взаимная опора. Я опирался на взрывное дело Таракса, а он на моё командование и способности сенсора. Драми и Ардент, стрелки. Я указываю цель, а они стреляют. Люци!

Маг-световик выныривает из коридора с деревянным бочонком пива и парой бутылок водки.

— Я здесь, шеф! — балагур, довольно улыбаясь, расставляет бухло на столе.

— Видишь?! — указал я на Люциуса. — Когда я закрыл дверь в холодильник, он сразу понял, чего нам не хватает для застолья. Сбегал к холодильнику ребят, живущих сверху. Договорился и принёс нам бухла. И всё это, без какой-либо команды. Я могу опереться на него, как на человека, который всех нас страхует. А он знает! Будь такая возможность, я приведу команду к цели.

Моя рука указывает на Эрдо. Слащавого паренька, который даже в армейской форме умудряется выглядеть красивее Драмины в платье. Стоит себе у чайника и к столу не подходит. Манера речи, поведение — всё в нем кричит о «модном» прошлом.

Беру вопрос с потолка.

— Эрдо, скажи что-нибудь, чего я не знаю.

— У вас хорошо поставлен голос, шеф, — модник едва заметно улыбается. — А если серьёзно, то девочке надо не папика, а хорошего ремня. У меня так и вовсе в детстве задница от целебных мазей не просыхала.

Драми бросила на парня сочувствующий взгляд.

— У тебя папка лютый был?

— Нет, — Эрдо довольно улыбается. — Ему мои платья не нравились. Всё хотел сына в армию отправить. Как видишь, я тут. Так что своего он добился.

Не опуская руки, продолжаю указывать на модника.

— Обрати внимание, на то как он стоит. Дистанция около метра до ближайшего человека. У него профдеформация фехтовальщика. Меч или рапира. Что-то для средней дистанции. Сам того не понимая, он всегда держит такую дистанцию.

Эрдо улыбается и пожимает плечами. Мол, заметил, да?! Продолжаю давить на гордыню индианки. Надо этот магнит для проблем сразу на место поставить.

— Эрдо боец-ближник. Тот, кто хорош на короткой и средней дистанции. Я могу доверить ему спину. А он мне — указывать куда нам всем идти.

Перевожу пальцем на Пантелея. Странный паренёк с наркотическим блеском в глазах.

— Наш персональный ящик Пандоры. Может нажраться колёс, пока никто не видит. Но дозу свою хорошо знает и сознание не теряет. Если надо, он и в горящий дом войдёт. Потому что знает, команда его прикроет. А если обгорит, мы его вылечим. Надо ли говорить, что он опирается на команду, а команда на него.

Из глаз Нури капают слезы. Наконец, проснулась женская сторона её характера. Девушка тянется к моей руке.

— Шеф…

— Не надо. Слово знаешь, а смысл нет, — я отдёргиваю руку, не давая себя схватить. — Одного такого… человека… мы уже перевоспитываем холодильником. Шеф или командир, это человек, чьим командам ты следуешь и кого признаешь. А я для тебя кто? Так, случайный прохожий.

После рассказа Люциуса о предательстве Ганса, последний, не доходя до команды, метнулся к ректору. Та послала его в канцелярию, а там сотрудники жилхоза все развели рукакми. Мол, на согласование перевода студента уйдёт минимум день. Так что белокурый как миленький пришёл ближе к ночи в пансионат. Ибо ночь — это время комендантского часа в студгородке при Академии. Вот мы теперь Ганса и перевоспитываем. Заодно устроили застолье и знакомимся друг с другом. А то дикость какая-то! Я не знаю ни имён, ни типа магии товарищей по команде.

Как выяснилось, алкоголь не переношу не только я, но и модник Эрдо. Пока я развязывал языки собравшимся, он взял на себя роль писаря. Так получился наиболее обновлённый список членов нашей команды.

Драмина, Ардент, Люци, Нури, Эрдо, Пантелей, Таракс, Ганс и я, Кощей — это девять. Ещё три члена команды до нашей ночной вечеринки в пансионате себя никак не проявляли.

Первым поднялся на ноги парень с жиденькой рыжей бородкой.

— Хазхешите пьедставиться, — Боже, как он картавит! То-то молчал все испытание. — Каал или Киил Бонаэнко. Девятнадцать лет. Способности: «Водное дыхание» и «Напаавленный магнетизм».

Парень нервно сглотнул, оказавшись под перекрёстными взглядами команды. Сейчас все мы собрались на кухне нашего этажа в пансионате.

— Могу дышать под водой, — продолжил он. — Аасход маны: одна единица в минуту. А если быстла плыву, то две. Включается автоматически. Могу укой пиитянуть вот ту скаваотку.

— Ты сам откуда? — спросил Ардент, довольно скалясь — На внешника не похож. Но говор у тебя странный. Не такой как у тех, кто живёт внутри стен.

Карл пожал плечами.

— Лесник я. Потомственный. Отец и мать за лесами гаафа Ведеева следят. Пообудился в шестнадцать лет. У меня элемент ветаа. Воздуха в смысле. Болею я часто. Здаовье слабое. Поэтому всю школу онлайн учился. В поошлом году поступить не смог. Слег на пау месяцев.

На вид лет двадцать, телосложение даже не худое, а откровенно щуплое. Такого и ветром сдуть может. Глаза выдают хорошую начитанность и спокойную оценку ситуации.

«Аура слабая, как у больного. Высокий показатель ментата. Маны в пределах нормы, — я прислушался к его словам. — Ни разу не солгал. Надо же, полностью честен.»

Во время испытания Карл и впрямь себя никак не показал, не считая помощи в сборе ингредиентов для самодельных бомб. Ну да ладно. С таким здоровьем простительно. Парню повезло, что он попал именно в нашу команду и смог дойти до конца испытания без каких-либо сложностей. А вот с его картавостью и стеснительностью надо будет что-то сделать.

Перевожу взгляд на следующего, одиннадцатого члена команды. Пышная девушка, совсем юная, в глазах смех, с озорством поднимается на ноги. Сразу видно, она пока не вышла из возраста, когда видишь в окружающем мире только добро.

— Я Леди! — пышка-хохотушка изобразила приветственный поклон. — Девятнадцать лет. Зовут меня Анастасия Карамелькина. Пробудилась три месяца назад и мамА…

Она сделала ударение на последнем слоге.

— … сразу засуетилась, собрала мне вещи и велела ехать учиться в Академию. Сказала, чтобы домой без мужа не смела возвращаться.

От этой фразы из уст пышки у Драмины и Нури ментальный фон взбесился. Индианка тут робко подала голос.

— Бедняжка. А мне родители сказали: «Без преданного домой не пустим».

Драми на это улыбнулась сытой кошкой. Весь её ментат кричал «я пришла в Академию в поисках мужа!»

Стоявший у плиты модник Эрдо, усмехнулся.

— Милочка, а ты что вообще умеешь?

— Готовить.

— А кроме этого?

— Готовить.

Пышка улыбается, хотя ментат кричит о начинающейся панике. На Эрдо скрестились недовольные взгляды женских представителей команды.

— Да чего вы на меня так смотрите? — модника такое внимание насторожило. — Может, мне пышки нравятся?

И вот тут от пышки полыхнуло эмоциями страсти. Дикой, бурной, проникающей в подкорку мозга мага-ментата, ощущающего её ментат. Все её комплексы из-за фигуры смело волной желаний. Мне аж поплохело от такого влечения.

— Так, стоп! — указываю рукой на пышку. Меня шатает. — Прекрати думать сама знаешь о чем. Напомню, я вас всех чувствую. И да! Пока никто не врал, так что можете смело верить услышанному.

Взгляды теперь уже всей команды перекрестились на Эрдо. Модник покраснел до кончиков ушей. И просипел севшим голосом.

— Ну… не только пышки.

— Врёт! — Драмина в своём платье и улыбкой до ушей вскочила со стула. — Да я без слов шефа вижу. Врёт! Пышки ему нравятся и только!

— Дра-ми-на. — удерживая руку дочери Моисея, Ардент по слогам произносит её имя. — Успокойся. Вкусы Эрдо, это его личное дело.

Пышка стала мяться под взглядом модника. Стрельнула глазками, потом невзначай повернулась. И только после всей этой начавшейся прелюдии вспомнила, что её расспрашивали о способностях.

— Я…. В смысле меня воспитала мама. Она кухарка в доме барона Шувалова. Пол жизни я провела на кухне. Вторую занималась хозяйством. А как пробудилась три месяца назад, маменька нашла где-то денег и отправила меня в Академию. У меня магия воды. Дальше вы знаете, — голос пышки пропитала тоска по дому. — У меня способности «Чутье растений» и «Слух мыши». Могу понять здорово ли растение и чего ему не хватает. Может, почвы или света. Слух мыши… я улавливаю звуки, которые взрослый человек не слышит. Сиплость в дыхании, свист газа из плиты, вырывающегося из-за спины Эрдо.

Модник резко обернулся. Он и впрямь случайно задницей включил подачу газа на одну из конфорок газовой плиты.

Пышка села на место. Весь её ментат кричал о тоске по дому. Страсти по Эрдо исчезли без следа.

Не дожидаясь приглашения, с места поднялась блондинка, совсем ещё ребёнок. Кожа светлая, прямая осанка, ментат крепкий — прямо ангел во плоти.

— Благородная, — слово срывается с моих губ. — Многовато чести тебя так звать. Светлоликая тебе больше подходит.

Блондинка держа всю ту же гордую осанку, ответила коротким кивком.

— Мой ник Эша’Ди’фон, мой уважаемый шеф. Девятнадцать лет.

Ментат спокойный, ровный, без намёка на сильные эмоции. Но я немало общался с Костасом и знаю, как выглядит ментат благородного вруна. Сейчас Эша нагло врёт. В её крошечных мозгах — называть меня шефом значит признавать покровительство.

Отвечаю светлоликой на её улыбку.

— Повтори то же самое, только без вранья.

— Мой ник Эша’Ди’фон, мой уважаемый шеф…

— Без. Вра. Нья.

Эша хмурится, а я, наоборот, улыбаюсь. Мы тут все студенты и эти игры в благородных и чернь, мне в команде не нужны. Со светлоликой дурилки, как и с Нури надо сразу сбить спесь.

— Эша’Ди’фон, девятнадцать лет. Можно просто Эша, — блондинка недовольно отворачивается. — Я из рода тех самых Юсуповых. Пра-пра-пра-правнучка великого князя Михаила Юсупова. Система одарила меня способностью «Адаптивная выносливость». Могу хоть сейчас пробежать марафон без подготовки.

Из угла кухни донёсся шёпот Пантелея.

— У неё вторичная одарённость, шеф. Я видел… видел как ты сказал ей, что у тебя сестра такая же. Камилла, кажется?! А ещё эта Эда…

— Эша! — поправила его Драми.

— Да хоть Паровоз! Так она это, шеф… механик она. Часы, машины, любой механизм. Это её личный дар.

Не думал, что когда-нибудь увижу смертельно бледную блондинку. Её без того белая кожа стала ещё белее, а ментат бурлил от жажды крови. Она на серьёзных щах раздумывала, как нас всех убить, чтобы скрыть свой секрет.

— Особенность, значит? — Произнёс я, сбивая её настрой. — Видимо в твоей жизни, произошло нечто удивительное, раз ты её получила.

— Ты… — Светлоликая пристально на меня посмотрела. — У тебя тоже есть. Да, точно! По-другому не добиться такого уважения.

— Хочешь правды? — на мой вопрос девушка кивает. — Ну так расскажи сначала правду о себе. Настоящую! Ты не первая благородная, пытающаяся увильнуть от ответов. Я же вранье и тайны чую, как собака след.

Светлоликая нервно сглотнула и обвела группу взглядом. Шумно выдохнула. Весь её вид кричал о том, что я сейчас лезу в чьё-то грязное белье.

— Екатерина Юсупова, из рода Юсуповых, — светлоликая поклонилась команде и те ответили ей кивками. Хороший знак! — В семье из троих детей, у меня одной нет полноценной одарённости. Брат и сестра у меня те ещё подарки! Я написала об этом деду и он отправил в Академию. Сказал, мол, «найди свою дорогу, внучка». Наш командир прав. И наркоша тоже! У меня вторичная одарённость. Ещё есть особенность Механикуса. Я быстро понимаю, как работает механизм и как с ним найти общий язык. Как получила, рассказать не могу. Это не только моя тайна.

Благородная повернувшись, встретилась со мной взглядом.

— Слово выполнено, шеф! Твой черед.

— У меня нет способностей Системы. Были, но я их потерял. Подробностей рассказать не могу. Там слишком много влиятельных людей замешано, — Тут я с улыбкой вернул шпильку Эше. — У меня две особенности. Первая позволяет чувствовать источники энергии смерти поблизости. Это как способность Эрдо, только работает без расхода маны. Вторая — расширенная гипнопедия. Бодрствуя, я собираю информацию, будь то навыки стрельбы из оружия или рукопашного боя. А когда сплю, эта информация усваивается и становится частью меня. Говоря проще, я быстро учусь всему новому.

Стоящий у плиты Эрдо внёс всё нами сказанное в список. Остаётся допросить Ганса и вопрос возможностей команды можно закрывать.

— Доставайте уже нашего отморозка! — Ардент разлил водку по рюмкам. — Сейчас поговорим с ним, отогреем и он на второй заход пойдёт.

Скрюченную фигуру Ганса из холодильника вытаскивали мы с Люци. Белокурый превратился в белоснежку. Кожа покрылась изморозью, губы синие, кое-как держится в сознании. Подсобил Эрдо. У него магия огня и что важнее, он умеет точечно нагревать воздух в определённом объёме.

Трясущегося от холода Ганса напоили водкой, накормили горячим и обстоятельно допросили.

— Шеф, ты только глянь, как он теперь поёт! — Люци зло ткнул белокурого в спину, а тот ел суп и даже не подавился. — А раньше дурачка из себя строил.

— Вот что холод животворящий делает! — сказал Ардент, наливая белокурому ещё полстакана водки. — Ты давай, заправляйся. Тебе в холодильнике до завтрашнего дня сидеть. А дальше как шеф решит.

История Ганса оказалась весьма специфичной для Внешки. Там, за стеной Империи, законы слабее, чем внутри неё. Так было и в его случае.

Ганс родился, не зная своей матери. Отец алкоголик, так что с юных лет парень сам себе зарабатывал на еду. Первой у него пробудилась способность к прослушиванию радиоэфира. С шестнадцати Ганс стал работать бегуном, расставляющим взрывные заряды в локациях Внешки. В восемнадцать, прибился к уличному скваду и стал бегать от призыва на военную службу. Пробудился в двадцать. Четыре года спустя попался на мелкой краже. Чтобы не садиться в тюрьму, согласился на четырёхлетний контракт с армией, а та взамен оплачивает ему обучение в военной Академии магии.

Была и странность, заставившая меня уважать парня. Когда мы вытащили его из холодильника, он мёртвой хваткой вцепился в серебряный портсигар. Внутри нашлась старая, черно-белая фотография неизвестной женщины. Как сказал Ганс, этот портсигар — единственная вещь, оставшаяся ему от матери. Кто она, где она, жива ли ещё, он не знает. Поэтому парень сильно дорожит портсигаром, как памятью о матери.

От этой истории девчонки так растрогались, что уже простили Ганса и не хотели отправлять обратно в холодильник.

— Так! — Люци обвёл дамочек злым взглядом. — Кто хочет получит пулю в грудь от этого парня, могут занять его место в холодильнике. И вообще, дамы! Не мешайте воспитательному процессу. Шеф сказал, мы делаем.

Стоило двери в холодильник закрыться, как на нашу кухню вломился здоровенный детина. На груди и руках от избытка мышц футболка трещит по швам. Морда наглая, кирпича просит. Одет в дешёвые треники и такие же дешёвые тапки. В коридоре толпится ещё шестеро парней.

— Празднуете, да? — здоровяк обвёл нашу компании взглядом. — Значит, так! Я ваш новый комендант. На вас, салаги, уборка оранжереи на крыше и придомовой территории. Если мусор найду, вы у меня его сами сожрёте.

С глазами полными изумления, Драмина повернулась ко мне.

— Это вообще кто?

На моем лице расплылась довольная улыбка.

— Он не комендант. А просто туповатый, буйный сосед из команды со второго этажа. — Я стал закатывать рукава рубашки. — Да и вообще, господа студенты. Какой к черту праздник без хорошей драки?!

Тогда я еще не знал, что уже утром мне придется отбиваться от прискакавших казаков.


Глава 8. Забытые следы


На полу коридора, куда перенеслась драка, лежит менталист из команды Данвич-6. Изо рта идёт пена, тело дрожит в конвульсиях. Этот идиот решил самым топорным способом влезть мне в сознание. Логика железная. Он менталист как и я. Вот и влез… на свою голову. Не знаю, что именно он там увидел, но такого крика вселенского ужаса мне слышать ещё не доводилось.

— Красные плащи идут… — прошептал он и потерял сознание.

После вопля менталиста драка тут же прекратилась. Я почувствовал ментатом, как хозяйка пансионата метнулась к телефону. Завалившийся к нам бугай нервно сглотнул, глядя на потерявшего сознание менталиста.

— Ты чего с Виго сделал, изверг?!

— Дал ему покопаться в моей голове.

— А он?… — бугай изобразил непонятный жест рукой.

— Выживет, — я кивнул, уже почуяв, как у пансионата остановилась машина. — Хозяйка пансионата крик точно услышала, уже наверняка вызывает медиков… Тебя звать как?

Здоровяк замялся на секунду. Морда у него не славянская, а скорее казахская или киргизская. Я плохо разбираюсь во всём этом разнообразии черт лица.

— Гуглбах, командир команды Данвич-6. Мы на втором этаже живём.

— Окей, Гугл, — указываю я на коридор. — Сейчас появятся охранники Академии. Они уже выгружаются из машины. Твои люди пусть спрячутся у нас на кухне.

Гугл кивает, и пятёрка его людей просачивается к нам на кухню. Драмина со смешинкой в глазах прячет всех их в холодильнике. Оставшиеся снаружи парни и девушки давятся улыбками. А в холодильнике сейчас под минус сорок! Да ещё и бухой Ганс сидит.

Спустя считанные секунды после закрытия холодильника в коридор вваливается пара бойцов в сопровождении медиков. Обвешаны артефактами так, что новогодняя ёлка повесилась бы от зависти. Набойки на сапогах, бляшки ремней, по три браслета на каждом запястье. Что-то типа связанных крупных колец также спрятано под одеждой у самых плеч. Прямо-таки не люди, а две машины скорой помощи на ножках.

— Всем стоять и не двигаться! — усатый крепкий боец, лет под сорок, отточенным движением достал из сумки удостоверение. — Я Капитан Крайчек, начальник ночной смены караула Академии. К нам поступили сведения о нанесении тут тяжкого вреда здоровью одного из студентов.

Капитан кивает медикам на конвульсирующее тело на полу. Те, оказав первую помощь, накладывают на ментата успокаивающее заклинание и на артефактных грави-носилках выносят пациента из помещения.

С кухни в коридор выглядывает Ардент.

— Капитан, у тебя артефакт правды с собой?

Боец, помедлив секунду, кивает и убирает удостоверение. Видать, узнал в Арденте уже служившего солдата.

— Есть «Капля лжи» и штатное «Око разума». Учти. Все издержки охраны оплачиваются из кармана задержанных.

— Пользоваться или нет, сам решай. Тут недоразумение случилось, капитан. — Ардент довольно кивает и указывает на побледневшего Гугла. — Соседи сверху в гости знакомиться пришли. А у нас тут уже поляна накрыта. Винишко, водочка, огурчики, да девушки свои. Вон то тело с пеной на губах попыталось нашему командиру в голову залезть. Вот и всё!

Оглянувшись на подчинённых, старый вояка хищно улыбнулся.

— Ты же все врёшь, шельма! — капитан сощурил взгляд. — Я двенадцать лет в Академии работаю. И вашу породу одаренных хорошо знаю! Да вы каждый сентябрь одну и ту же бучу чудите. Уж сколько раз…

На глазах капитана снова происходит странности. Из кухни появляются две женских ручки и эротичным движением утаскивают вояку за дверь. Раздаётся многоголосый довольный девичий смех.

Я тактично кашляю в кулачок. Капитан намёк понял и произошедшее истолковал по-своему.

— Свиридов, проверь кухню, — высокоуровневый боец пулей проносится мимо и так же быстро возвращается на место.

Слышится короткий отчёт: «Там поляна, бабы в платье. Следов драки нет».

Капитан заглядывает на кухню и тут происходит непредвиденное. Вжух и из холодильника выходит покрытый инеем Ганс. Пьянющий! Ноги заплетаются. Он закутывается в полушубок, хватает со стола бутылку и уходит обратно в холодильник. Капитан удивленно хмыкает и отходит обратно к медикам.

С командой Данвич-6 разошлись мирно. Никто никому ничего не должен. Выпили за знакомство, здравый смысл и душевное здоровье того ментата, что осмелился влезть в мою голову. Когда гости ушли, стали разбираться с действительно важными делами.

Вытащили, наконец, Ганса из холодильника и усадили за общий стол. Уровни остаются при «экс-предателе». Но денежную награду за зажатый от команды Ключ положили в общий бюджет команды.

Встал и второй вопрос — доходы. Академия заплатила нашей команде по 12500 имперских рублей за каждый Ключ. То есть всего 37500. Это большие деньги! Для понимания размера суммы достаточно сказать, что 1 имперский рубль стоит 2 евро. По меркам мира Земли за экспедицию мы случайно заработали 75 тысяч евро. Для студентов, даже трижды благородных, это овер-дофига!

Осознав размер суммы, светлоликая Эша на некоторое время впала в ступор. Я прислушивался к эмоциям всех членов команды. Эрдо плевать на деньги. Мысли пышки Леди заняты явно не обсуждаемым вопросом. Грузин Таракс напился и заснул с открытыми глазами. Драмине же нравится наблюдать за тем, как людей корёжит от осознания свалившейся на их головы суммы.

Я тоже задумался. Зарплата обычного жителя Империи — около 800 рублей в месяц. Во Внешке она колеблется от 200 до 600. Рейдеры и сталкеры получают намного больше. Про новую Москву и тамошние доходы говорит официальная зарплата дворника — 950 рублей. Поэтому в метрополию рвутся все, кто только может.

Идея пришла почти сразу. Сначала я её отмёл из-за жабы в душе, но потом понял, что по-другому просто не смогу поступить.

— Карл, — обратился к болезненному юнцу, — та болячка, из-за который ты раз в неделю будешь уходишь из Академии. Она лечится?

— Не в Импейии, шеф, — один из самых юных членов команды шмыгнул носом. — Ханьше могли, но когда Импеатой вехнулся, семейство князя Давыдова сбежало в Штаты. А они были лучшими целителями. Слышал ещё о целителях в Институте САйДЖО… но туда не попасть. Закхытое госудаство.

Понятно, значит, проблемы со здоровьем Карла решить сходу не получится. Ладно, сколько от этой мысли не бегай, всё равно она наиболее очевидна. Деньги легко пришли, легко и уйдут. Из реально важных дел у нас есть четыре варианта.

Карл, сын лесовиков. Дело не только в болезни. Сомневаюсь, что его родители найдут ещё 10 тысяч рублей на второй год обучения в Академии. И ещё не факт, что мы сможем освоить на 100 % наши техники Дворца Духа.

Леди, дочь кухарки. Откуда маман взяла десять тысяч рублей, ума не приложу. Скорее всего пышке придётся заключить договор с Академией. Каждый год обучения за два года контрактной службы по её окончании. Ещё есть Люциус и Пантелей — оба уже подписали договор с Академией, так как денег на первый год у них нет.

Я предложил простую схему. С дохода от нынешней экспедиции, мы выбираем двух человек и выкупаем их контракт у Академии. Кто именно это будет, решит простая жеребьёвка на спичках. Оставшуюся сумму (17500) добавим к бюджету команды и в счёт неё будем выкупать зелья для скорейшей прокачки Дворца Духа. Так и часть проблем решим, и в прокачку вложимся.

С общим бюджетом я смалодушничал. Как выяснилось, ребятам выдали четырёхслойные техники Дворца Духа. А у меня семь слоёв. Чтобы прокачать технику Тиамата до сотни, уйдёт уйма средств. Так что руку в общую копилку я, конечно, засуну, но потом обязательно всё возмещу.

Карлу досталась короткая спичка и он со вздохом разочарования сел на место. Пантелей, не вылезая из своего угла, вообще отказался от участия. Он почему-то сильно нервничал. Жеребьёвку выиграли Леди и Люциус.

На этой радостной ноте, наконец, закончился наш первый учебный день в Академии. Мы прошли испытание и заселились в пансионат. Сразу познакомились с соседями и получили приличный бонус в вопросе развития техники Дворца духа. Всё прошло отлично!

Уйдя в свою комнату, разложил личные вещи по полкам и рухнул на постель. Спалось ужасно. Незатихающий Шёпот в голове не давал заснуть.

Я лежал и думал. Да, я злюсь на Марину за её побег! Злюсь и не хочу использовать её вещи. Но когда время перевалило за три часа ночи, пришлось обессилено подняться с кровати и снова открывать сумку. Ну вот что эта женщина со мной делает?! Самой давно нет, а все о ней думаю.

Повесил в углах комнаты зачарованные ею ловцы снов. Моё сокровище и единственная вещь, способная заглушить Шёпот в голове. С такими мыслями я снова забрался на постель и провалился в глубокий сон.

Проснулся, сам не понимая от чего. Лежу, моргаю и тут слышу откуда-то с улицы резкий голос бугая Гугла.

— Кощей, наших бьют!

На одних инстинктах бросаю кольцо поиска для оценки ситуации. Нет, засады от людей Гугла не ожидается. Весь пансионат стоит на ушах. Парни и девушки выбираются из кроватей, хватают под руку первое попавшееся оружие. Ардент… спал не один. И это точно была не Драмина. Зря он вчера так сильно напился.

Вырисовывающаяся картинка показалась в чем-то не правильной. Через десяток секунд до меня дошло, что в комнате Пантелея никого нет. А на улице четверо мужиков тащат кого-то с похожим ментальным слепком.

Удар, и Гугл падает. Пассивным сканированием замечаю, что его просто вырубили. Сильны похитители! У Гуглбаха 29 уровень, и такую дурь так просто из строя не выведешь.

«У них машина!» — доходит до меня наконец. Слышу хлопки дверей автотранспорта.

Решение пришлось принимать быстро. Прыжком в окно выбиваю стекло и приземляюсь на землю, смягчая удар о взрыхлённую магией почву. Благо, команда заняла первый этаж. Перекат, поднимаюсь на ноги и выбегаю на дорогу перед пансионатом.

Справа раздаётся визг старого мотора. УАЗик! Старый ментовской уазик. Даже полоски с него никто не содрал. Громыхает, стучит всем своим содержимым. Водитель, видимо, пытается свалить с территории Академии до того, как начнётся паника.

Не долго думая, поднимаю перед собой стену из гравия и почвы. Похитители, и не думая тормозить, влетают в неё, не ожидая встретить сопротивления. Но ловушка и на такой сценарий рассчитана. Автомобиль тут же провалился передними колёсами в дыру на дорожном полотне. Она появилась из-за моей магии земли. Таким приёмом я охотился на крупных Заражённых в Диких Землях. Всё, эта тачка больше никуда не поедет!

Из пансионата выбегают товарищи по команде. У Драми в руках пистолет. Ардент прихватил показанный вчера автомат. Из ментовского уазика вылезает четвёрка мужиков явно военной наружности. Но они не солдаты. Усы, бородки, сабли на поясах, у парочки даже ордена на груди.

Подбежавший ко мне Ардент при виде незнакомцев опустил ствол оружия к земле.

— Казаки, — шепчет он испуганно. — Карающий кулак государя нашего, Императора. Кощей, не связывайся с ними.

— Поздно. Они сами вляпались.

Да, казаки сильны, но не всевластные. Не просто же так они пытались по-быстрому свалить из Академии.

Несколько секунд бодаемся взглядами. От этой четвёрки пахнет кровью! Ментально, не физически. Такое бывает, когда недавно участвовал в бойне с большим количеством погибших. Зверей, тварей или людей — не важно. Этот запах крови и смерти впитывается в ментат и ауру. А казаки им не просто пахли. Они им ядрёно воняли!

Один из четвёрки делает шаг вперёд, и я без предупреждения взрыхляю всю почву между нами. По такой быстро не побегаешь. А нам нужен хоть какой-то козырь в возможном бою. Казак же, словно не замечая моей магии, шагает по земле, подчиняя её своей воле.

— Любо… цк! Земля твоя чужда моей. А жаль…цк… не подчинить.

Молчу и готовлю тройной фокус паралича. Логично, что против мага земли казаки выставили своего, причём более прокачанного.

— Верните нам нашего друга и езжайте своей дорогой, — нахожу я слова, мельком отмечая изменения в ментате той тройки, что осталась у машины. — Я ментат, уважаемый. Если кто-то из ваших людей сейчас использует артефакт массового оглушения, я точно устою и прикрою своих.

Казак достаёт из кармана удостоверение.

— Кондратий Булавин мы, цк, — раздражающий тип продолжает цыкать сквозь зубы. — Пантелеюшка нам должен. Сильно должен!

— Какова сумма долга? — интересуется Ардент.

— Не-не, цк. Эта дурилка нам услугу должна. А он сбежал из родной станицы, — Кондратий указывает на всё ещё закрытый уазик. — Атаман послал нас дурилку вернуть. А тут вы … щенки нарисовались.

По тону казака стало понятно, что договариваться он не собирается. На наше мнение и самого Пантелея ему откровенно плевать. Я вспомнил! Точно, ведь читал про казаков в современной Российской Империи. Они и впрямь каратели на службе у государя. Охотники за головами беглых преступников. Причём чаще всего в прямом смысле. Живут, правда, в Приграничье. Внутрь стен их пускают только если целью поездки является важное дело. Казаки что-то вроде конной армии Империи во Внешке. Из-за статуса карателей им многое прощается. В случае же реально сильных проступков атаман несёт ответственность за своего подчинённого.

Проще говоря, сумей сейчас казаки на машине вырваться за пределы студгородка Академии, и ректор не стала бы поднимать скандал.

— Какую именно услугу Пантелей вам должен? — подняв руку, останавливаю очередное раздражающее циканье. — Я командир его группы. Мы вместе уже через экспедицию прошли. Надо будет, я тут вместе с вами слягу, но так просто не отступлю. Так что давай обойдёмся без дешевых понтов и ненужных тайн. Зачем он вам?

Кондратий недовольно сплюнул мне под ноги.

— Про способность Паньки знаешь? Та, что про сны, цк.

Как же меня достало его цыканье! Онейромантия, видение будущего через сны. Чрезвычайно редкая гадательная способность. Полученные видения нельзя интерпретировать неправильно. Там все чётко и ясно. А умелый маг ментат может этот сон вытащить из головы Пантелея и рассказать, что тот видел, другим людям.

Казак продолжил.

— У нас большой рейд намечается, цк. Считай, что на месяц под землю уйдём, цк! Надо чтобы Панька дорогу показал.

— Это вся услуга? — специально уточняю я. — Показать дорогу к нужному месту? На этом его услуга будет полностью выплачена?

Кондратий нехорошо сощурился.

— Ты берега то не путай, щельма, цк! Панька — наш. Из станицы он. Пока атаман не отпустит, он никуда от нас не денется. Но слово сказано, цк. Как Панька доведёт нас до залежей истинного серебра, считай, что услуга оказана.

— Когда начнётся ваш рейд? — спрашиваю я, прикидывая варианты.

— Десять дней, цк.

— Тогда через девять дней Пантелей сам к вам придёт. А вместе с ним я и ещё пара человек.

Казак хотел было рассмеяться такому предложению, но я добавил.

— У меня есть знания о пещерах, — указываю себе на голову. — Не те, что можно найти в пределах стен Империи. Пойдёте мне навстречу, и я помогу вам в рейде. Сам понимаешь, из Академии мы с ним сбегать никуда не станем.

— А ты не врёшь, цк?

— Вскрытие покажет, — улыбаюсь я ему в ответ. — Ты калач битый и сам видишь, что не вру. Помоги мне, и я помогу вам.

Не отвечая, казак развернулся и пошёл к своим, давая какой-то знак. Те открыли дверь УАЗика и выволокли наружу бессознательное тело Пантелея. Кондратий, не долго думая, своей магией зарастил яму посреди дороги.

Затем обернулся и крикнул мне, перед тем как сел за руль.

— Панька скажет куда прийти, цк. А если соврал… сам знаешь… вскрытие покажет.

Вот тебе и доброе третье сентября. Пантелея кое-как привели в чувство и оттащили обратно к нам на кухню. Это место как-то само собой стало превращаться в штаб команды.

Наш наркоша был на удивление в себе. Глаза не блестят, руки ничего не теребят. Взгляд собранный и напуганный. Смотрит на меня с ужасом.

— Я там в машине гранату забыл, — Пантелей протягивает мне чеку, которую тут же с матом забирает у него Ардент. Вояка пулей вылетает на улицу вслед за казаками. Видимо, парнишка стащил гранату из его армейской сумки.

— Шеф… ты чего, правда согласился со мной пойти? — у Пантелея глаза навыкат. — Ты думаешь, я от атамана просто так в Академию сбежал? Там… нам в лабиринте не выжить, шеф.

— Поверь мне, гадалка, можно выжить даже с пулей в голове.

Пантелей с ужасом в глазах качает головой.

— Кощей, ты не понял. Ордо — это живой лабиринт. Там несколько уровней пещер, обновляющиеся кластеры и поток монстров, идущий со всех сторон. Говорят, сто лет назад Николай II вместе со свитой появился именно там, над лабиринтом Ордо. С тех пор пещеры углубляются, а сам регион с каждым годом становится всё опаснее.

Ордо! Я вспомнил нечто важное. Марина упоминала, что ведьмы устраивают где-то там шабаш. Мол, энергия массовых смертей позволяет им лучше понять суть силы Древних и наделяет новыми вариантами контрактов. Быть может там я найду след и самой Марины.


Глава 9. Тот кто видит на шаг дальше


Буйные казаки свалились, как нежданный дождь. Ты только к зонту тянешься, а ливень уже заканчивается. Но тучи все еще серые. То ли снова польёт, то ли распогодится. Так случилось и с казаками, заявившимися прошлым утром в Академию «Трёх Императоров».

Сегодня перед ректором на столе лежало аж десять написанных от руки заявлений от команды Ардент-38. Четверо — Драмина, Пантелей, Кощей и Эша — просили об академическом отпуске на тридцать дней. Внучка князя Юсупова как-то достучалась до любимого деда аж посреди ночи. К утру в гудящем улье канцелярии уже знали о предстоящей просьбе группы студентов. Всесветлый князь настоятельно приказывал «рекомендовал» разрешить девушке сунуть голову в пасть волку. То ли Эша его достала, то ли нравы на воспитание потомков у Юсуповых отличаются от общепринятых норм. Всего этого растревоженная Львица не знала. Да и неинтересно ей это! С этой ходячей проблемой разобраться сначала надо.

Десять заявлений. Черт возьми, десять! Даже предатель Ганс и тот попросил его никуда не переводить из команды, намаляв «заявление» на имя ректора. Судя по кровавым отпечаткам пальцев на бумаге, писал он эту бумажку под дулом пистолета у виска.

Оставшиеся пять заявлений Дарья, зевая, бросила в камин и повернулась к Кощею, пришедшему к дверям её кабинета с утра пораньше. И ведь заноза, за сутки записался! Ещё вчера всё продумал.

— Оставим эти игры, элир. Заявления не нужны, — львица бросила и оставшиеся бумаги в камин. — Раз Ганс хочет остаться с вами, пусть так и будет. Первые два Ключа от Подземелий проведём по бухгалтерии, как плату за обучение этой вашей Леди и Люциуса Воронцовски. В счёт третьего и четвёртого Ключа, можете покупать в лавках Академии товары списка второй категории. В мирное время, доступ к ней есть только у офицеров, но так и быть, ради внучки Юсупова сделаю исключение. Сроку вам неделя. Решайте, что хотите приобрести.

Посреди разговора ректора с элиром, в кабинет тихо прокралось третье живое существо. Здоровенная крыса вылезла из тени Кощея и по одежде забралась ему на плечо. Глаза красные, морда наглая, ментат фонтанирует эмоциями гордыни с примесью преодолённого страха. Дарья и такое умела замечать.

Сейчас сир Мозес смотрел на Львицу, на своего смертельного врага — она посмела подпалить ему задницу.

— Элир, — от металла в голосе Дарьи, разве что окна в кабинете не треснули. — скажите… что за тварь сидит на вашем плече?

— Сир Мозес, госпожа ректор, — Кощей нахмурился, явно не ожидая такого вопроса. — Крысюк это подарок… наверное… от девушки. Вроде бывшей. А вроде и настоящей. Маринка ведьмой была. То есть она и сейчас ведьма, но где находится не знаю. Одна из причин, почему я пришёл в Академию это её поиски. Тут возможностей для этого дела всяко больше, чем у нас в деревне.

Лицо Львицы похолодело.

— У вас на плече сидит чудовище! Вы в курсе? Крысюк ходит по теням, жрёт рукописи преподавателей, умудряется попадать в изолированные локации, наплевав на Системные ограничения.

Кощей спокойно пожал плечами.

— Это МОЁ чудовище. Его я вам не отдам.

Ректор собиралась сказать, что Мозес однажды самоубьется о мага-преподавателя, но решила промолчать. Уж больно разумно зверёк смотрел на неё сейчас.

— Оно нас понимает?

— Да, госпожа. Это не оно, а он, — Кощей вытянул руку вперёд, и крысюк пробежал по ней к раскрытой ладони. — Мозес вас слышит и видит. Понимает речь и даже надпись на вашем бейджике. Насколько я понял, он поедает не книги, а ментальный след, оставленный автором. Так можно рассказать ему целую книгу, держа в руках всего один листок. Если Мозес съест листок, он поймёт не слова, а суть написанного. Для него поедание книг или свитков, это способ познания мира.

Без какой-либо видимой причины, Мозес и Кощей синхронно повернули головы влево. Они смотрели в сторону шкафа с книгами.

— Там, в сейфе за фальшпанелью… — парень нахмурился. — Там книга или записи с сильным ментальным следом.

Дарья напряглась. На сейфе установлено двойное экранирование. Его нельзя найти ни магией земли, ни с помощью ментального поиска. В закрытом состоянии сейф не должен выпускать наружу никакого излучения. А эти двое его как-то учуяли. Даже о содержимом смогли догадаться.

— Рано вам, элир, знать, что в Академии могут прятать, — Дарья откинулась в кресло.

Разговор, начатый Львицей из любопытства, зашёл в тупик, и Мозес выскользнул из рук Кощея и сбежал в тень. Оставалось закрыть вопрос оставшихся четырёх заявлениях.

— Нормативы, господин Кхан, — ректор привлекла внимание парня, обратившись к нему формально. — Вы и ваша команда по-прежнему ученики военной Академии Магии. Не будь запроса от князя Юсупова, я бы и бровью не повела на ваши писульки. Но раз пресветлый «просит»…

Львица показала пальцами кавычки.

— … то отказать не в моих силах. Cдайте с товарищами за эту неделю норматив на четыре изученных заклинания первого круга. Потом напишите заявление на прохождение практики в боевых условиях.

Кощей глянул на Дарью с нескрываемым удивлением.

— А вы точно такое заявление подпишите?

— Элир, — Львица закатила глаза. — Вы переоцениваете значимость четырёх студентов в масштабах Академии. Раз уж внучке князя приспичило самоубиться, я не стану ей мешать. Работа, знаете ли, у меня другая. Если так хочется, хоть в набеги с казаками ходите. Всё, что происходит за стенами, не моего ума дела.

Главное — следить, чтобы одарённые получали знания по учебному курсу. Освоят Дворец Духа, раскачают ману до двадцати единиц и дело сделано. Все прочие предметы — магометрия, рунное дело, магический алфавит и десяток других — можно изучить и позже. Цель первого учебного года — преодолеть границу первого магического круга, а не получить хорошие оценки. И тут каждый элир идёт своей дорогой. Одни зарываются в теоретическую учёбу и продают артефакторам очищенную ману. Другие с головой уходят в практику заклинаний, осваивая их на заданиях от Академии.

— Норматив, элир, — Дарья улыбнулась. — Сдайте норматив и езжайте на свою практику.

* * *
После моего разговора с ректором, команда собралась на кухне пансионата. Леди, мурлыкая себе под нос, по старой привычке начала готовить еду на всех.

Драмина нервно улыбалась.

— Кощей, даже если спать не буду, мне не освоить четыре заклинания за неполную неделю, — дочь Моисея сокрушённо покачала головой. — Четыре, Кощей!

Эша, шумно вздохнув, встряла в разговор. Ночной разговор с дедом дался ей тяжело.

— Не освоить, а просто сдать норматив, дурёха! — светлоликая поправила выбившуюся прядь волос. — Вы, одарённые, эти четыре заклинания весь год учить будете. Там нет ничего сложного. Просто выбрать заклинания первого круга и твоего элемента.

— Ага, — поддержал её Пантелей. — Потом весь год доводить заклинания до ума. Там же мало их выучить. Надо понять, осознать, довести до автоматизма, чтобы шмалять ими с такой же скоростью, как командир свои фокусы. Ага-ага. Без практики тут никак.

Об учёбе в Академии, я знал чуть больше, чем ничего. Девушкой занят был, так сказать.

— Тогда хватит бездействовать. У нас всего неделя времени и две важных задачи. Определиться с покупкой вещей из схрона Академии и сдать норматив на четыре заклинания. — Я указал рукой на молчавшего всё это время Ардента. — Пока нас не будет, останешься в команде за главного. Бейте морду любому, кто начнёт лаять на наших.

— Разумеется, шеф, — вояка довольно кивнул.

С командой Гуглбаха договорились полюбовно. С выходом из строя единственного менталиста команды, они тоже потеряли часть боевой эффективности. Так что следующий месяц они поддерживают нас, а мы их.

С четырьмя заклинаниями дело пошло туго. Я нашёл на кафедре магии земли комнату Храма земли, оформленную под средневековую часовню. Вдоль стен расставлены десять древних каменных скрижалей, высотой со взрослого человека. Я приложил руку к каменному постаменту, стоящему на месте алтаря. Тот, взяв каплю моей крови, снял слепок ауры и ментата. Видимо, идёт идентификация меня, как студента.

Догадка подтвердилась, когда первая каменная скрижаль подсветилась. Выдолбленные на ней символы пришли в движение, собираясь в строки текста.

«Каменная пуля» — 2 ед, маны

«Пылевая завеса» — 2 ед. маны

«Раскол камня» — 2 ед. маны

«Малое плодородие» — 3 ед. маны

«Малое сейсмическое сканирование» — 3 ед. маны.

Ещё раз окинув скрижаль взглядом, я нервно усмехнулся.

— Список радует… если ты калека и слаб на всю голову.

Как и ожидалось, у мага первого круга и список заклинаний соответствующий. Те же каменные пули и завесы проще фокусами создавать. Тем более их я уже освоил. Раскол камня, это что-то слишком уж специфическое. Работать горняком я не собираюсь. И фермером становиться тоже. Тут видна военная и полувоенная унификация предлагаемых заклинаний. Расход маны 2–3 единицы, но от них крайне мало толку на одиночном поле боя.

Надо всё десять раз обдумать, прежде чем принимать решение.

Немного данных о ценности магов разных направлений. Магов духа всего 4 %, земли 21 %, воды 24 %, огня 27 %, воздуха 16 %, жизни 1 %, пространства 3 %, астрала 2 %, света 1 %, тьмы 1 %. Целителей, магов тьмы и света примерно поровну, но целители нужны всем без исключения. А маги тьмы и света — это в первую очередь боевые маги. Два магических элемента, встречаются у 3,5 % одарённых. Три элемента, меньшее чем у 1 %. Четыре и более, примерно 0,12 %. Просто одарённых — около 1 % от всего населения Тальзеура. Ещё 1 % это вторично одарённые. Они чаще всего учатся в специализированных Школах и Академиях.

Статистику я вспомнил, пытаясь подойти к вопросу выбора заклинаний не с боевой точки зрения, а бытовой. Не всю жизнь же мне воевать. Быть может «малое плодородие» не такой уж и плохой выбор? Найму рабочих и те будут собирать урожай с моих земель. Но, черт возьми! Я и земледелие, это всё равно, что поставить рассерженного льва и вяло пасущуюся корову. Сдохну от скуки! Лучше уж прожить жизнь интересно и ярко, чем влачить жалкое существование в глухой сельской местности.

Первый магический круг, это по сути слоты быстрого доступа к заклинаниям. У меня их всего четыре и надо придумать как туда впихнуть всё, что хочу. Землю?! Для атаки нужно что-то типа каменной пули. Она универсальная и имеет высокий поражающий фактор. Ещё одно заклинание для щита. Не считая магии духа и астрала, все прочие заклинания имеют своё физическое проявление. Щит от них сможет защитить. Третий и четвёртый слот быстрых заклинаний, будет разумно использовать под магию духа. Те же маги-менталисты, могут работать и в городе с частными пациентами. Это всяко лучше, чем землю удобрять.

Так, с уже назревшим планом, я дошёл до Храма Духа — обители знаний кафедры магии духа. По стилю помещение походило на всё ту же средневековую часовню. Только вот пол, стены и даже алтарь в центре излучали едва заметный серебристый свет. А вместо каменных скрижалей вдоль стен стояли полупрозрачные призрачные зеркала. От них веяло чем-то мистическим, потусторонним, будто ещё немного и провалишься в мир Зазеркалья. А это вполне возможно, ведь тут пять зеркал стоят слева и пять справа. Они направлены друг на друга. Тут попахивает запретной ритуальной магией. Благодаря Марине, я даже знаю какой. Вот только влезать в секреты Храма Духа мне не с руки.

Приложив руку к призрачному постаменту, ожидаемо активировал первое зеркало слева. Я же проходил мимо него, но тогда оно отражало комнату, но не меня в ней. Теперь же, на нем не только появился я, но и список доступных заклинаний.

«Охотничья метка» — 2 ед. маны

«Агрессия» — 2 ед. маны

«Сон» — 2 ед. маны

«Стационарный маяк» — 3 ед. маны

«Связка группы» — 3 ед. маны

Список из десяти доступных заклинаний, не блистал оригинальностью. «Связка группы» позволяла передавать магу-менталисту свои сенсорные ощущения коллегам по группе. Так Драмина могла бы замечать Зараженных в пылевом облаке не глазами, а через мои органы чувств. Стационарный маяк, это аналог охотничьей метки, только накладывается на нематериальный объект.

«Недержание» — 3 ед. маны

«Отвод глаз» — 3 ед. маны

В конце списка нашлись и весёлые заклинания. Но в том то и дело. Весело, не значит полезно в бою. Заставь Заражённого обгадиться, и он этого даже не заметит.

— Победитель пришёл посмеяться над проигравшими, — мелодичный женский голос прозвучал откуда-то из-за спины.

Я резко обернулся и инстинктивно потянулся к своей магии, так как до сих пор не ощущал присутствия кого-то в храме. Но нет! Вот она, девушка. Сидит на одной из скамеек храма. Она и раньше тут была, но я её не замечал.

На лице незнакомки довольная улыбка. Она… она как-то смешала свой ментат с призрачным фоном, царящим внутри храма. Заглушила исходящую от тела ауру в ноль и потому оставалась для меня невидимой. Это особенность одарённых. В зоне прямой видимости, мы доверяем магическому восприятию больше, чем зрению и слуху. То есть девушку я всё это время видел, но не воспринимал как живой объект.

— Урсула Ле Куин, — девушка улыбнулась, и капелька её ауры просочилась наружу. — Капитан команды, Урсула-1. А вы, должно быть, элир Кощей. Знаменитый Роберт Кхан, занявший последнее место в рейтинге.

На вид девушке лет двадцать, точно не больше. Вьющиеся пышные волосы до плеч, тонкая лебединая шея и всё это великолепие дополняется стройным девичьим телом, ещё не набравшим округлостей, где надо.

На секунду подурнело, и я пошатнулся.

— Прекрати! — я прохрипел, от накатывающей злости. — Мы оба менталисты, так что твои фокусы на мне не сработают.

— Уже сработали, — Урсула робко улыбнулась. — Восприятие менталистов их главная слабость.

Не размениваясь на приветствия, я сжал всю свою ментальную силу в кулак и швырнул его в Урсулу со скоростью гоночного болида. И снаряд попал точно в цель.

По ушам ударил резкий девичий крик, полный боли. Когда один менталист, подобным образом бьёт другого, это всё равно, что бросить камень в зеркало разума. Боль испытает именно разум, а не тело.

Если говорить о сильных сторонах мага, то у меня это скорость обучения и контроль создаваемых заклинаний. Я могу сжать силу так, как никто другой! А у Урсулы — другой случай. Она невидима среди магов и других существ, полагающихся на магическое восприятие мира. Нельзя научиться ТАК скрывать свой ментат и ауру. Это скорее всего её врождённый дар. А ещё она использует Голос. Это своеобразный приём менталистов, расходующий силу ментата не на прямое воздействие, а на косвенное. По сути, Голос внедряет мысль в подсознание другого человека.

— Тебя не учили, что девочек бить нельзя? — Урсула зло уставилась на меня.

— Давай я с тобой пересплю, а потом скажу что ничего не было, — выдал я первое, что пришло на ум. — Не компостируй мне мозги! Раз применила ментат первой, будь готова отхватить за это леща. Ещё раз такое замечу, откручу твою пустую головку. А то ты ею, видимо, пользоваться совсем не умеешь.

— Это. Было. Приветствие, — сказала девушка и тут же зажмурилась от сильной головной боли. — Чёртовы имперцы. На слугах в поместье тренироваться было намного легче. Блинский блин!

Переждав приступ головной боли, девушка обернулась и увидела толпу студентов, прибежавших на её крик. Видимо, для них стало новостью, что девушка всё это время находилась в храме.

Урсула, повернувшись ко мне, указала трясущейся рукой на все ещё активированное зеркало.

— Кощей-идиот, — произнесла она с французским акцентом. — Я просто хотела поприветствовать собрата менталиста. И сказать ему, что ничего хорошего, он от Академии бесплатно не получит. Храмы, это магазины заклинаний для неудачников.

Рука девушки указала на меня.

— Но ты, Кощей, — идиот. Победитель среди идиотов! Так почему победитель покупает заклинания в лавке для проигравших?

Фонтан французской словесности затих. Речь Урсулы сложно описать простыми словами. Она думает на французском. Она и действует как безрассудная француженка, живущая менталитетом страны в которой выросла. Но суть её посыла я всё же смог понять.

Урсула знала о денежной награде от Академии. Знала и сейчас хотела помочь. Сейчас она весьма толсто намекает на то, что лучшие заклинания стоит искать не в храме кафедры. А в закромах Академии, доступ к которым нам сегодня утром предоставила Львица.

И тут до меня дошло! Ректор уже тогда знала, как именно мы потратим призовые деньги от экспедиции.

Со всем возможным уважением, я поклонился рассерженной француженке. Та фыркнув, села обратно на скамейку и стала приводить свой ментат в порядок.

«Сочтёмся милочка. Я добра не забуду».

Уже выходя из Храма Духа, краем глаза заметил в углу помещения крысюка, стоящего на задних лапах. Мозес не двигался. Не дышал. Не излучал ни ауры, ни ментата. Два красных глаза не моргая уставились на затылок девушки. Всего раз увидев прием скрытности Урсулы, он идеально повторил его. Да так, что француженка до сих пор не заметила его присутствия.

«Львица права. Я оберегаю чудовище».


Глава 10. Магические органы чувств


Дойдя до лавки, названной Львицей схроном Академии, к своему удивлению заметил сидящего под её дверью Костаса.

— Здарова, болезненный! — богатырь кисло улыбнулся. — Чуял я пятой точкой, что ты сюда придёшь. Тоже решил взять заклинания для офицеров, а не для кадрового состава?

Офицерских? Это что за новость.

— Ректор сказала, что наша команда тут призовые деньги потратить может, — я кивнул на дверь, подпираемую благородным. — Не расскажешь, в чем разница в этих заклинаниях? Да и что это за лавка такая? Её нет ни на одной карте Академгородка.

— Схрон, — коротко ответив, богатырь поднялся на ноги. — Академия за каждый ключ, закрытое подземелье и успешную экспедицию получает баллы от Системы. Те мусорные заклинания в Храмах ничего не стоят. Их стандартный набор магические войска Империи используют для унификации способностей рядовых. Другое дело — школа офицеров и старший командный состав.

От ментата друга повеяло благоговением перед секретной лавкой Академии.

— Офицеров готовят иначе? — я уже подозревал что-то подобное.

— Да… ты же и сам видел, Кощей. Боссы, встречаемые в экспедициях и подземельях, раза в полтора сильнее обычной твари того же уровня, — богатыря передёрнуло. Видимо, вспомнил наш бой с боссом-пришельцем. — Всегда есть магия или особые способности. Часто встречается ментальный дар. На глав-гадов почти не действуют стандартные заклинания первого круга. От второго и третьего круга, тоже мало эффекта. У Академий логика какая?! Минимальный расход маны на заклинание. А к боссам нужен другой подход.

Слушая Костаса, я начал понимать, насколько сложной является структура армии Российской Империи. В бою рядовой магический состав отряда использует быстрые, маломощные заклинания. А офицеры применяют заклинания того же круга, но куда более энергоёмкие и оттого более эффективные против монстров-боссов.

За получаемые от Системы баллы Академия покупает копии офицерских заклинаний. Именно копии! Такая копия размещается в сознании будущего офицера и он её постепенно познает. Когда количество копий подходит к концу, Академии приходится снова их приобретать. А бюджет не резиновый. Всё-всё у Системы не выкупишь. По этой причине доступ к схрону Академии в мирное время есть только у действующих офицеров-студентов. Для сержантов и лейтенантов — офицеров младшего командного состава — доступны заклинания второго списка. У майоров, полковников и генералов — старший командный состав — есть свой, третий список товаров, ограниченных к распространению.

Доступ к улучшенным заклинаниям — ключевая причина того, почему одарённые выбирают Академии с военной кафедрой. Тут больше шансов их получить!

— Тебе дали доступ к схрону Академии? — мой голос был полон скепсиса.

— Помнишь про медаль, Кощей? — богатырь, улыбнувшись, достал коробочку из кармана. — Мне её за защиту Учебки ещё два года назад выдали. Батя тогда сказал, что медали дают некоторые привилегии. А как про Академию разговор зашёл, я медальку-то с собой из дома и прихватил. Вчера мне на почту пришло письмо от администрации Академии. Мол, доступ у меня есть…

— А денег нет? — догадался я, почему друг сидит под дверями лавки. — Сколько тебе не хватает?

— Тысяч… пять. Сам понимаешь. У меня в карманах ветер, а техника на четыре слоя и три заклинания. Призовую технику от Академии я уже продал.

Сумма удивила! Костас явно получил призовые за найденный его командой Ключ. Про технику Дворца Духа речь тоже не просто так зашла. Обычным студентам, не вошедшим в ТОП-100 по итогам вступительного испытания, Академия продала трёхслойную технику Дворца Духа. То есть три слоя — три заклинания. У членов моей команды поголовно четырёхслойные техники на четыре заклинания.

Костас вошёл в ТОП-100, но отказался от наградной четырёхслойной техники «Яги», использовав вместо неё последний подарок от отца-барона — четырёхслойную технику «Железного Кабана». Там три заклинания, плюс бонус на реген маны. Из-за бонуса на ману такая техника считается привилегией, доступной лишь благородным! Про моё семислойное чудовище даже Костас не знает. Да и не надо ему знать такие вещи.

Считая деньги Ганса, у моей команды 30.000 на двенадцать человек. Это по 2500 империалов на одного.

— Всю сумму точно занять не смогу, — покачал я головой. — Поговори с Эшей из моей команды. У неё вторичная одарённость. Доступ к схрону Академии ей без надобности, но деньги есть. Девочка из благородных. Общий язык найдёте.

— А ты?

— Сначала сам закуплюсь, — тряхнул я головой. — Всё, что останется, смогу тебе занять.

Едва войдя в лавку, столкнулся нос к носу с каким-то хмурым азиатом. Тот окинул меня ненавидящим взглядом, ляпнул что-то на китайском и вышел прочь. Костас присвистнул, глядя в спину знакомцу.

— Это же сам Цзоу Кай! Капитан команды Райдзен-12, мистер звезда Поднебесья.

— Знаком?

— И да, и нет. Он сын какого-там наместника в Империи Цинь. Этот азиат всё время будет со всеми соревноваться. Ему перед папенькой выслужиться надо.

Пройдя вдоль закрытых стеллажей с эликсирами, свитками, ингредиентами и артефактами, мы, наконец, подошли к прилавку. Чуть полноватый мужчина в очках и с седой бородкой осмотрел сначала меня, а потом Костаса.

— Опять ты? Сказал же, без денег ничего не продам, — торговец перевёл взгляд на меня. — Хм, двойная одарённость, ментат и земля. Правда, выглядишь бедновато.

Ни секунды не слушая торговца, я стал листать магическую книгу, лежащую на прилавке. Это явно был каталог схрона Академии. Помимо увиденных на витрине вещей, нашлось и зачарованное оружие, броня, бытовые аксессуары для походной жизни. Нашлось даже магическое средство связи, типа раций, но работающее через астрал.

От моей наглости продавец разве что паром исходить не начал. Весь покраснел, подобрался и, будь его воля, уже выгнал бы меня из лавки.

Цены такие, что на них дом во Внешке купить можно! В среднем выходит 2000 империалов за заклинания первого круга из списка для младших офицеров.

— Элир… — голос продавца звенел от сдерживаемой злости. — У тебя вообще есть разрешение сюда входить? Что-то я не помню вашего лица в реестре офицеров Академии.

Не отвечая на грубость, я молча достал из сумки документы, полученные в канцелярии.

— Кощей, значит, — продавец протянул мне документы и почему-то руку. — Ну, что же… Спасибо за Китеж. Я сам оттуда родом.

Я молча пожал протянутую руку.

— А вы немногословны, да?! — продавец глянул на меня с улыбкой. — Я Горри. Горри Казаков, управляющий схрона Академии «Трёх Императоров». Прозвище, то бишь ник по вашему, у меня Магл.

— Роберт Кхан, — я указал себе за спину. — А это мой друг и боевой товарищ, Константин Нагорных.

Судя по ментату Костаса, он сейчас находился в состоянии лёгкого шока. Меня тут приняли намного лучше, чем его. Всё дело в личности Горри. Такие люди мелочны сами по себе. Веди себя с ними как благородный, и они сами начнут тебе прислуживать. А вот Костас, видимо, потеряв доступ к карманным деньгам рода, изрядно подрастерял уверенности в себе. Вот Горри и решил на нем сорваться.

— У вас случайно скидок за опт нет? — спросил я на всякий случай. — А то мы с командой собираемся у вас закупиться на тридцать тысяч империалов.

— Да-да! У вас есть скидка, элир, — Горри услужливо закивал и указал на бумаги из канцелярии. — Всё за полцены, как и приказала госпожа Львица.

В итоге через полчаса в схроне собралась вся наша команда. Парни и девушки познакомились с Костасом. Тот в свою очередь, раскланявшись, взял под локоток светлоликую Эшу и стал договариваться о займе. Чует моя печёнка, девица вместе с долгом вытянет из него все соки! Она ведь тоже пришла в Академию не от хорошей жизни.

— Так вы механик, госпожа Юсупова? — расслышал я удивлённый голос друга. — А маг-пулемёт сможете мне сделать?

Ответа я не расслышал, но судя по тому, как полыхнул ментат светлоликой, само предложение ей дико понравилось. Она явно фанатеет от всего, что связано с магией и механикой.

Хитрый Горри всё же развёл нас на полторы тысячи империалов. Всё дело в тестировании заклинаний. У офицеров их великое множество. Без тестов на полигоне невозможно понять, что подходит конкретно тебе. Один империал за каждую демонстрацию, производимую магической куклой. Плюс все расходы очищенной маны компенсировали тоже мы с командой, сливая запасы в куклу.

Весь учебный день на тесты потратили! Ни одной лекции не успели посетить. Драмина, как маг-стрелок с уже сформировавшимся стилем боя, взяла себе заклинания «ледяной щит», «ледяной шип», «паровой взрыв», «энтропийный туман». Два бесплатных рядовых и два платных офицерских заклинания. Даже неполная офицерская комбинация заклинаний повышали её шансы на повышение в рядах армии.

Сержант Ардент тоже не сплоховал. Вояка, с улыбкой до ушей, назвал себя главным защитником команды — «скальный щит», «каменная блокада», «щит витязя», «каменная пуля». Три офицерских и одно рядовое заклинание. Тут у него и стационарная скальная защита, и стан противника каменной блокадой, и летающий перед заклинателем каменный щит витязя. Идеальный выбор для бойца-штурмовика.

Уж не знаю, какие чары наложил коварный Костас на нашу Леди, но пышка, лучась эмоциями влюблённости, согласилась ссудить богатырю тысячу триста империалов. Дочь кухарки и не думала о карьере военного, ограничившись одним офицерским заклинанием. Стоявшая рядом Эша недовольно фыркала, хотя ментат выдавал другое. Ей нравилась конкуренция за видного мужчину. А Костас, видимо, теперь должен денег половине девушек из моей команды. Ох и бабник!

Эрдо выбрал комбинацию два-два. Ганс — одно офицерское и три рядовых. Световик Люци — четыре офицерских. Я же, имея всего три слота под заклинания, ориентировался на свой собственный стиль боя. Поэтому выбор пал на три следующих заклинания.

Заклинание «Стрéлки» (Круг: I-й)

Доступность: редкая (офицерское) || Тип: атакующее

Расход маны: 5 ед. || Базовый точечный урон: 900 ед

Урон по области: отсутствует

Описание: заклинание создаёт три стрéлки из камня. По воле заклинателя они производят сфокусированную линейную атаку по цели. Стрелки бьют в одну и ту же точку с интервалом в 0,1 секунды.

У той же каменной пули базовый урон всего 150 единиц. Будь у меня это заклинание на вступительном испытании, я бы пробил летающую защиту босса-пришельца, если не с первой, так со второй попытки точно. Тогда бы и не пришлось подходить к твари вплотную.

Заклинание «Ампутатор» (Круг: I-й)

Доступность: редкая (офицерское) || Тип: целительское, условно атакующее

Расход маны: 5 ед. || Базовый точечный урон: 0 ед

Урон по области: отсутствует

Описание: заклинание из области магии духа, на время отсекающее конечности астрального и ментального тела противника. Используется при проведении целительских операций на конечностях в полевых условиях, дабы пациент не чувствовал травмированную часть тела. При применении в области шеи смертельно. Время восстановления контроля над конечностью сугубо индивидуально и варьируется от десяти секунд до десяти минут. Заклинание не может быть применено сквозь щит или способность защитного типа.

Примени я это заклинание на ноге босса-пришельца, и он бы перестал её чувствовать. Пусть на десять секунд, но мне бы этого хватило. Заклинание контактное, а не дистанционное. Я могу использовать его для тихого устранения целей.

Заклинание «Щит Парфенона» (Круг: I-й)

Доступность: редкая (офицерское) || Тип: комбинированное, защитное

Расход маны: 5 ед. || Базовая прочность: 2800 ед

Урон по области: отсутствует

Описание: заклинание создаёт гибридный каменный щит — магия земли и духа. Благодаря такой комбинации прочность щита Парфенона на 80 % выше, чем у его каменного аналога. Данное заклинание активно используется магами при заделывании проходов во время борьбы с Туманом Древних.

Лучшее защитное заклинание, какое удалось найти. У «скального щита» Ардента прочность всего 1500 единиц. А тут почти три тысячи при том же расходе маны. Плюс этот щит может летать по воле создателя, как тот же «щит витязя». Или врастать в стены коридора, полностью блокируя проход. Все эти дополнительные эффекты проявляются только за счёт магии духа.

На следующий день начались наши персональные тренировки с выбранными заклинаниями. Сначала пробовали свои силы на полигоне, сливая впустую ману. На первых порах у молодых элиров срываются 99 % процентов заклинаний. Первый круг — это ещё даже не плетение заклинаний, но даже они даются сложно. Надо вытащить из памяти оттиск заклинания, попытаться сформировать в руках его копию из ауры и наполнить её маной. Для контроля обоих компонентов расходуется ментат.

Находящийся со мной на полигоне Ардент недовольно сплюнул.

— Говорил мне старлей Болохов! «Создавать первое заклинание — всё равно что научиться рожать. И не важно, есть у тебя сиськи или нет».

— Старлей у вас тоже одарённым был?

Вояка усмехнулся.

— Кощей, такую обыденность каждый имперец знает. Все, кто от старлеев и выше, — одарённые. А насчёт нас, — Ардент начал загибать пальцы. — Аурой элиры пользоваться не умеют. Ментатом и подавно. Ты исключение. Первый круг магии — это уже не примитивные фокусы. Заклинания у нас энергоёмкие. Так вдобавок ещё и сама мана восстанавливается не так быстро.

Ардент всё правильно подметил. Если отбросить момент с банальной обучаемостью, остро встаёт вопрос быстрого восстановления маны. Чтобы быстрее её восполнять, элиры проводят часы напролёт за медитациями у Источников. Помимо маны, источник излучает ещё и магические эманации. Если они совпадают с типом магии элира, скорость восстановления увеличивается на 30 %.

Так, у меня, при медитации у Источника магии воды 5-го ранга силы, скорость восстановления маны считается следующим образом. Стартовые 0,5 ед. в час увеличиваются на 20 % за каждый ранг силы Источника. Поскольку с магией воды у меня связи нет, я не получаю и дополнительную 30 %-ую прибавку к регену маны. Итого, тратится десять часов на полное восстановление запаса маны. Потом осторожные пробы сил на выбранных заклинаниях. Пока выходит, что каждый срыв отнимает по одной-две единицы маны.

Мы платили по пять империалов в час за доступ к Источнику. Спали около него, чтобы хоть так выиграть время, данное ректором. Делились опытом, когда кому-то из команды удавалось полностью сформировать заклинание.

«Магия — это сложно». К такому выводу я пришёл в первый день, окончательно выбившись из сил. Запас ментата истощён в ноль. Аура дрожит от перенапряжения. Ментат, как отдельный орган чувств, у меня неплохо развит, но вот аналогичный орган по ауре и мане находятся в зачаточном состоянии. Мало того! Я ведь сейчас заново учусь пользоваться своими магическими стихиями. А это как ещё два дополнительных органа чувств. Итого пять! Пять гребанных органов чувств, которыми надо овладеть, чтобы научиться быстро формировать заклинания первого круга.

Я ночь не спал, пытаясь понять, что мы делаем не так. Ответ лежал на поверхности. Не надо пытаться освоить всё и сразу. Надо начать с мелких упражнений по освоению ауры, ментата и маны. Потом провести то же самое с магическими стихиями. То есть сначала освоить магические органы чувств по отдельности и уже после этого пытаться применить комбинированное управление.

Лежа у Источника под открытым небом, я смотрел на полнолуние одной из трёх лун Тальзеура. Красный Итис, естественный спутник планеты, если Тальзеур, конечно, является таковой. В общем, лежа на одном месте, я сосредоточился на простом постукивании указательного пальца о землю. В такт ему лежащий рядом камешек взлетал и падал, повинуясь моей воле.

Тук-тук-тук.

Сменил палец на большой, потом безымянный и остальные. Через полчаса пять камешков полностью повторяли движения моих пальцев. Но я же капитан, черт возьми! А значит, с меня двойной спрос, даже в вопросе освоения магических стихий.

Я добавил разные интервалы в скорость отклика камней на движения пальцем. Полсекунды, секунда, полторы, и теперь камешки трещали вразнобой. Сложность выросла на порядок. Через пару минут я почувствовал, что перенапряг свой ментат. Прямо там, на земле, и провалился в сон. Странно. Шёпот не мешал мне спать в этот раз.

Проснувшись, я всем своим астральным телом почувствовал изменения в том, как откликается стихия земли на мои команды. Легче, гибче, плавнее. Даже расход маны на простейшие манипуляции с почвой уменьшился примерно на треть. По аналогии со мной, Драмина стала тренироваться с каплями воды в саду Академии. Её примеру последовали другие члены нашей команды.

К вечеру второго дня я освоился со стихией духа и стал комбинировать его с землёй. Сложно, черт возьми! Будто пытаешься оживить камень. Тут помогло более гибкое мышление, доставшееся с инстинктивными знаниями от Древних. Материал может принимать какую угодно форму и свойства. Камень может стать жидким, а вода прочнее стали.

Полдня ушло на ментат. После повторного освоения магии духа это дело пошло как по маслу. К ночи третьего дня я освоил ауру… но не ману. Эта энергетическая субстанция оказалась весьма своевольной. Именно своевольной, а не просто сложной в освоении. Она будто сопротивлялась, а я подавлял её волю, заставляя действовать так, как мне надо. Странно это всё.

* * *
Отмеренная Львицей неделя пролетела незаметно. С началом учебного года команды элиров как обычно через стычки стали устанавливать свою внутреннюю иерархию. Лазарет забит пострадавшими, а карцер идиотами, попавшимися на глаза охране. Ректор тщательно следила за порядком, постепенно прививая элирам военную дисциплину. Любое нарушение устава Академии тут же каралось.

Четыре заявления на досрочную сдачу нормативов вызвали улыбку на лице Дарьи. Команда Ардент-38 всё же решила показать зубки и попытаться выполнить её требование. А это почти нереально! У элиров-первокурсников уходит по три месяца на то, чтобы довести заклинания до трёх срабатываний из десяти.

Подписав заявление на досрочные сдачи нормативов, Дарья по случаю хорошего настроения решила вечером лично посетить полигон. Пусть студентики себя покажут.

В назначенный час на полигоне собрались двенадцать хорохорящихся элиров команды Ардент-38. На лицах улыбки, а ментат фонтанирует эмоциями страха из-за возможной неудачи. Как маг-менталист, Дарья чувствовала всех собравшихся.

«Так, львята. А почему это капитан вас не успокаивает?»

Ментат Кощея не выдавал никакого напряжения.

«Тут скорее усталость, чем страх, — подумала Дарья — Значит, собрался сдать и сбежать из Академии? Ну-ну!»

Ректор в хорошем настроении сидела на трибуне вместе с несколькими преподавателями, пришедшими посмотреть на самоуверенных студентов.

«Каждый год одно и тоже», — говорили они.

Элиры из других команд первокурсников заполонили на трибунах едва ли не все доступные зрительские скамейки. Внизу, к куполу силового щита, прикрывающего сам полигон, подошли десять преподавателей Академии. По одному с каждой магической кафедры. Именно они будут судьями. Условие простое! За десять попыток надо трижды успешно сотворить заклинание. Причём сделать это так, чтобы урон или защитный потенциал заклинания как минимум соответствовал тому, что указано в описании.

Первой вышла Драмина, она же Афина Косогорская, маг воды. На то, чтобы сотворить заклинание «ледяного щита» у неё ушло тридцать секунд.

— Весьма недурственно! — пробурчал профессор Бурвик, преподаватель по методам выживания. — С первой попытки, да и выглядит щит крепким. Совсем не та ледяная рыхлость, какую обычно показывают первокурсники.

Над полигоном высветилась цифра — 0/1200. Умная система Академии распознала применённое заклинание и минимальный уровень его прочности.

Стоящие у купола преподаватели аккуратными фокусами начали сбивать ледяной щит девушки. В сторону Драмины полетели каменные пули, фаерболы, сгустки тьмы и кулаки силы от судьи с кафедры магии пространства.

Защита лопнула, когда цифра над полигоном показала 1370/1200. Девушка тут же отхлебнула зелья маны и сотворила огромную сосульку «ледяного шипа». Ударив по каменной плите, созданной судьёй с кафедры магии земли, девушка добилась своего. Отметка урона показал весьма достойный результат: 212 из 120 требуемых.

Отхлебнув зелье во второй раз, Драмина покачнулась, сильно побледнела, но устояла на ногах. Началась отдача от использования зелий. Мало того, что такой приём маны внутрь угнетает естественную регенерацию маны, так ещё и сильно перенапрягает энергоканалы самого мага. Но девушка, видимо, решила здесь и сейчас сдать норматив.

Паровой взрыв, устроенный Драминой, заполонил весь полигон.

— Неплохо, госпожа Косогорская, — Львица напряглась, увидев, как девушка вышла с полигона и рухнула на руки товарищей по команде. — Три попытки и три успешно созданных заклинания.

Правда, теперь отходить от зелий всю неделю будет. Но вслух ректор этого не произнесла. Всё внимание переключилось на Ардента, заместителя капитана команды. Вояка за четыре попытки смог сотворить три успешных заклинания, в итоге свалившись так же, как его боевая подруга. Очередное доказательство того, что магия дается женщинам легче.

Помимо четырех элиров, подавших заявление на досрочную полугодовую сдачу нормативов, откликнулись и другие члены команды Ардент-38. Эрдо, Таракс, простофиля Пантелей, шебутной Ганс — они сдали норматив, хотя потом и падали без сил. Леди, Карл, индианка Нури и маг света Люци не смогли справиться, но всё равно показали выдающиеся результаты. Настала очередь Кощея.

Дарья напрягла все свои магические чувства, и это не ускользнуло от стоящего на полигоне парня. Он кожей чувствовал её пристальное внимание.

— Наглец! — подал голос Алексей Садо, декан кафедры магии земли. С обветренного лица зрелого мужчины не сходила довольная улыбка. — Ни на одной лекции не был! Все практические занятия пропустил. Самый хитрый и изворотливый член команды Ардент-38.

— Странное дело. Ваш рот говорит одно, — ухмыльнувшись, сказала Львица. — А ментат — совсем другое.

Алексей указал на Кощея рукой.

— Да бросьте! Вы же и сами понимаете, что перед нами элир, от которого не знаешь чего ожидать. Ему плевать на правила Академии. Он пришёл сюда явно не только для того, чтобы учиться.

Подозрения Садо оправдались в первые же секунды испытания. Кощей с двух рук за десять секунд сотворил Стрелки и Щит Парфенона. Атакующее заклинание тут же устремилось в каменную плиту-силомер, разбив её надвое. Над полигоном зажглась цифра — 1900 / 900.

— А я говорил! — Алексей самодовольно указывал рукой на студента своей кафедры. — Этот элир станет той ещё занозой…

— Спасибо, — Дарья холодно осадила мужлана и махнула рукой судьям. — Продолжайте.

И вот тут преподаватель с кафедры магии земли решил отыграться за сломанную плиту-силомер. Старенький маг сотворил каменную колонну больше самого себя и со всей дури швырнул её в выставленный под удар Щит Парфенона.

— Заклинание второго круга? — Дарья удивлённо приподняла бровь, после чего повернулась к Садо. — А какая вообще смертность на индивидуальных испытаниях?

— Ну… всякое бывает, — уклончиво ответил глава кафедры. — К тому же смотрите, наш плюгавый старичок швыряет в Кощея уже вторую каменную колонну.

Однако щит Парфенона выдержал и второй, и третий удар. Коллеги-судьи шикнули старичку:

— Лазарев! — напряженно прошипела Изабелла, декан кафедры воды. — Напоминаю, что мы тут экзаменуем студента-первокурсника. Не надо так распаляться.

Старичок бросил на щит Парфенона недовольный взгляд. Побурчал, посопел и начал добивать щит Кощея каменными пулями.

Вскоре над полигоном высветилось новая цифра — 5200/2800. Для элира, изучающего магию земли всего неделю, результат просто запредельный! А уж про то, что Кощей сотворил два заклинания одновременно, студенты на трибунах до сих пор щебечут.

Отпив зелья маны, капитан команды показал своё третье заклинание — Ампутатор. Выставленную Лазаревым новую каменную плиту-силомер рассекло по диагонали.

«Хитро! — подумала ректорша. — Разрезал временное астральное тело объекта созданным заклинанием. Вижу, готовишь себя к ближнему бою?»

Довольно улыбнувшись, Кощей поймал взгляд Львицы и на своих двоих покинул силовой купол полигона.

— Да-да! Слово мага, — поняла всё Дарья. — Будет вам месяц практики в станице казаков!


Глава 11. Цок-цок-цок


Преподаватели с хмурыми лицами не дали нам уйти с полигона. Вместо этого они разогнали студентов с трибун и отозвали лишних судий. На скамейках для экзаменуемых осталась лишь моя команда и ректор с четырьмя сильными магами. Лица задумчивые, взгляды выдают огромный жизненный опыт. Видимо, это главы нескольких магических кафедр Академии.

Последней к нашим скамейкам пришла ректор.

— Обойдёмся без танцев с бубнами. Хоть ты и заноза в заднице, в гениальности тебе не откажешь. Мы все видели твой стиль элира самоучки ещё на вступительном экзамене, — львица кивком указала на еле живых представителей команды. — А вот как твои товарищи за неделю освоили три заклинания, нам откровенно непонятно. Так что давай, рассказывай.

Молчу. Смотрю в глаза ректора. Она сама дала слово, что отпустит нас к казакам. А теперь чего-то требует, не предлагая ничего взамен. Стоявший за спиной Львицы седовласый мужчина с обветренным лицом улыбнулся одними уголками губ.

— Знаешь меня? — спросил он вежливо.

— Нет.

— Я Алексей Садо, глава кафедры магии земли. Прозвище «Белоголовый». В Челябинской области меня каждая собака знает.

Пожимаю плечами. За неделю экспресс обучения я дико вымотался. Даже в Диких Землях так никогда не уставал.

— Простите, но ваше имя мне по-прежнему ничего не говорит.

— Да и черт с тобой! — Садо, хмыкнув, повернулся к ректору. — Говорил же! Он в Академию пришёл по своим причинам. Лекторов и наставников он ни во что не ставит.

Львица задумчиво перевела взгляд с команды на меня.

— Договоримся так, элир. Ты расскажешь нам пятерым, как добился трёхмесячного результата обучения за неделю. Члены твоей команды пусть помалкивают. Взамен, Академия даст тебе доступ к офицерским заклинаниям, сразу после перехода на второй круг. Но только тебе!

Вот теперь другой разговор. А то получается за учёбу плачу, за заклинания плачу, за доступ к Источнику тоже плачу. Потом приходит ректор и чего-то требует. Что за нафиг?!

— Изолированное обучение… — я коротко пересказал суть тренировок с магическими органами чувств. — Ментат. С ним у всех моих товарищей возникли сложности.

Львица напряжённо кивнула.

— Слышала, в старой столице, ещё при регенте Алексее Романове, проводили аналогичные эксперименты. В той самой Имперской Академии Магии элиров учили по схожей методике. Считалось, что это повысит их шансы на выживание в экспедициях и подземельях. Спустя полгода тренировок, только элиры-менталисты добились хороших результатов. У остальных испытуемых результативность была сравнима со студентами, учившимися по обычной программе.

На лице Садо читалось полнейшее изумление. Очевидно, глава кафедры впервые слышит о подобных опытах на студентах. А всё почему? Да потому что о таких экспериментах рядовым преподавателям не рассказывают. Первый год обучения является самым важным для одарённых. Если не освоить технику Дворца Духа и не раскачать запас маны до двадцатки, так и останешься магом-калекой первого круга. А тут на тебе! В самой Имперской Академии — круче которой только яйца — проводили столь длительный эксперимент над студентами.

— Ошибка в методологии — я указал себе на голову. — Это как с ударом током, за неправильный ответ. Мозг быстро учится делать нужное.

Глаза Дарьи расширились от ужаса. Видимо, подумала, что я атаковал их ментат.

— Кощей, ты совсем сдурел! Они… они же душевнобольными могли стать.

— Всё делалось аккуратно, госпожа ректор, — повторил я вкрадчиво. — Элир должен научиться чувствовать свой ментат. У вас и у меня, это едва ли не инстинкт. А у обычных элиров-первокурсников, ментат — это орган чувств, которым они пользуются интуитивно. Сначала я чуть давил на их ментат, уча чувствовать это воздействие. Потом давил сильнее и требовал с ребят, чтобы они мне сопротивлялись. Менял грубость воздействия, но не силу. Учил замечать слабое воздействие. Потом практиковались с осознанным управлением ментатом.

Молчавшая до этого времени женщина с ярко-красными волосами, задумчиво произнесла.

— Похоже на метод «Резинового мяча», — на удивлённый взгляд Дарьи, она добавила. — В моей Школе, лет двадцать назад, его использовали наставники элиров-ментатов. Нас было всего-то восемь человек на двоих магов третьего круга. Вот они-то нас и учили представлять, что ментат — это резиновый шар.

— Марина Павловна, — голос Львицы был полос недоумения. — Как этот ваш Школьный метод работает на элирах других магических направленностей?

— Хуже! В разы хуже, — красноволосая дама усмехнулась. — Всё равно, что научить валун чувствовать ветер.

Дамы стали о чем-то шумно рассуждать, а я от всей души зевнул. Свой ментат я понимаю и чувствую в разы лучше, чем товарищи по команде. Вот и получается, что если его наполнить эмоциями возбуждения и коснуться Пышки, её инстинкты тут же просыпаются. Агрессия и жажда крови, одинаково хорошо работала, как с Драминой, так и с Ардентом. В общем, давление ментатом — это основа метода. Эмоции — это катализатор скорости обучения. Друзья даже не понимали толком, на что именно отреагировал их ментат — на моё воздействие или идущие с ними эмоции. Я один во всей команде знаю полный ответ. Но зачем мне раскрывать эти детали Львице? Маленькая награда, маленький ответ.

С усилением базовых возможностей заклинаний история похожая. На ускорение стрелок расходовался ментат, и он же отвечал за управляемость заклинания в полете. Дошло до того, что я научился разделять одно заклинание из трёх стрелок, на три разных. Аура отвечает за базовую энергоемкость заклинания. То есть чем больше ауры и маны волью в тот же Щит Парфенона, тем больше урона тот выдержит. Тут опять всё упирается в ментат мага. Если не сможешь сжать ауру, не сможешь и влить её сверх нормы в заклинание.

Скучно! Каждое из моих трёх заклинаний я освоил примерно на четверть. Однако они всё равно срабатывают в семи случаях из десяти. Когда прикрываю глаза и обращаюсь к своему внутреннему миру, вижу свой Дворец Духа. Крохотный песчаный остров посреди черноводного океана и таких же тёмных небес. Над островом висит кольцо света. Оно, словно орбита, удерживает на себе три моих заклинания-планеты. И, что самое интересное, тут, внутри, работает интерфейс Индекса.

Техника Дворца Душ «Тиамат» (семь слоёв)

Освоение: 12 / 100 || Градация техники: I-круг

Ранг: уникальная, иномировая || Категория: универсальная

Внедрённые заклинания: Стрелки (28/100), Щит Парфенона (23/100), Ампутатор (24/100)

Дополнительные бонусы техники: +2,6 % к запасу маны (из 22 % возможных), +0,084 ед / час к регенерации маны (из 0,7 ед / час возможных), + 2,16 % к запасу ауры (из 18 % возможных), +3,36 % к ментату (из 28 % возможных).

Как говорится, курочка по зёрнышку. У ребят из команды и половины от таких результатов нет. Кастование у них успешно срабатывает так же часто как и у меня, но нам всем не хватает понимания заклинаний.

Во Дворце Духа нет данных, прописываемых в интерфейсе Системы: уровень, ник, бонус от поднятия уровня и так далее. Но при этом интерфейс самой Системы, учитывает данные от Индекса. Это отчасти подтверждает гипотезу о том, что Индекс это основа, а Система надстройка над ней. Потому Индекс работает где угодно. Когда спускался в Чистилище первые два раза, там Система не работала. А в третий раз, во время вступительного испытания в Академию, высветилась информация о том, что чистилище называется Хрониками Акаши. Причём данные были от Индекса, а не от Системы.

В общем и целом, выходит что Система и Индекс, это две параллельные системы. Индекс имеет более высокий ранг, приоритет доступа и работает даже там, куда Системе нет ходу.

Пока я сонливо думал о своём, на полигон каким-то чудом просочился Костас. Благородный пришёл сюда аж в экзоскелетной броне тяжёлого пехотинца. При двухметровой богатырской комплекции, Костас сейчас походил на шагающую витрину армейской магазина. Такую даже из станкового пулемёта не пробьёшь. Хорошо хоть шлем Костас держит в руках.

Заявившийся богатырь стал о чем-то спорить с ректором. Слов не разобрать. От переутомления начинаю проваливаться в сон. Марина предупреждала о таком. Гормоны берут своё.

Судя по жестикуляции, разъярённая Львица жёстко осадила богатыря. Даже затрещину ему отвесила, но тот продолжал ей спокойно отвечать, не отходя от скамей. Садо, взяв за руку Костаса попытался оттащить того от всё распаляющейся Львицы, но не тут то было. С учётом тяжёлого доспеха, в богатыре сейчас не меньше четверти тонны веса. Упирающегося веса! Костас и не думал уходить, о чем-то продолжая спорить с Дарьей.

Ректор не выдержала и одним движением пальца, вдавила богатыря по колено в землю. Так у неё помимо духа и огня, ещё и магия пространства есть? А Костас… не сломался. Вылез из ямы и тем же спокойным голосом, продолжил что-то доказывать Львице. Никогда мне ещё не доводилось видеть её настолько злой. Вот, вроде, молчит, а ментат у неё фонит сдерживаемой яростью, будто я стою у раскалённой докрасна печи. Даже до моего сонного разума дошло, что просто так ни он, ни она не отступят. О чем они вообще спорят?

Садо одёргивает ректора и указывает на меня рукой. Видит, что я теряю сознание. Красноволосая дама сформировала фокус — видимо, что-то на бодрость — но тут же его развеяла. Спорят, хотя уже нет. Ментат Дарьи успокаивается и она что-то объясняет Костасу, указывая то на меня, то на Эшу.

Провал во тьму… сон.

* * *
Утро девятого дня от срока, данного казаками. Прикрыв лицо руками, пытаюсь хоть так скрыть стыд. Мы всей командой сидим на кухне и готовимся к отправлению. Костас как ни в чем не бывало пришёл к нам из своей комнаты в чем мать родила. Эдакий лысый из Браззерс, только в Академии Магии, черт бы его побрал!

Богатырь как ни в чем не бывало подошёл к холодильнику. Достал из него пакет молока и, повернувшись к нам, стал его хлебать.

— Я не помешаю? — Костас обвел взглядом всех, кто собрался на кухне. — Мы же теперь вроде как одна команда?

Драмина смущённо отвернулась, пытаясь не глазеть на хозяйство богатыря.

— Кощей, а вы точно знакомы? — не утерпев, дочь Моисея всё же бросила взгляд на Костаса. — Он же н-нудист! Да ты п-посмотри как у него там всё… болтается. Туда-сюда.

— Это и впрямь мой друг, — сказал я, не убирая руки от лица. — Костас, он же Константин Нагорных. Сын барона Артура Нагорного, правителя Тюменского региона.

Утром я пришёл в себя уже в своей комнате. Рядом лежала записка от ректора. Богатыря за упрямство и отказ выполнять её приказ, отстранили от команды Костас-38 и перевели к нам. А всё потому, что друг захотел поехать со мной к казакам, во что бы то ни стало. Мол, ему надо отдать долг жизни и смерти. Львица его постращала, влепила затрещину и даже силой пыталась отговорить. Казаки — это не шутка! Они люто не любят благородных. В станице Костаса могут убить просто за факт благородства. Но богатырь стоял на своём и не ушёл даже после удара гравитационным заклинанием.

В итоге ректорша пошла на уступки, но с несколькими оговорками. Отстранение от команды на шесть месяцев, весьма серьёзное наказание. Всё это время, Костас не смог бы принимать участие в рейдах на подземелья. Но вместо простого отстранения, Львица приписала Костаса к нам, как тринадцатого члена команды. Ему разрешили поехать с нами в станицу казаков, но с условием — он должен ДО своего возвращения в Академию освоить три выбранных им заклинания.

В общем, лысый из Браззерс теперь в нашей команде. Сидящие на кухне Эша и пышка Леди разве что слюнями не обливаются. Ментат фонит такой жёсткой эротикой, что я боюсь руки от лица убрать. Умру от стыда за подслушивание таких эмоций.

— Между прочим, господин Нагорных, — сказала Эша голосом, полным восхищения, — ещё до пробуждения прошёл обучение в школе тяжёлых пехотинцев. Право на ношение силовой брони и 37-й уровень лучшее тому доказательство! Доспех мы уже нашли. А после Академии, Костик и вовсе имеет право вступить в ряды Императорских Витязей. Нам бы такой союзник во время первой экспедиции точно пригодился!

Молчавшая до это Нури закатила глаза. Драмина, как самая старшая среди девушек решила поставить точку в разговоре.

— Давайте уж будем честны до конца. — Дочь Моисея глянула на светлоликую. — Ты милочка, видишь в нем шанс реализовать свои навыки механика. В Империи каждая собака знает, что тяжпех без механика — пустышка. Просто носитель одноразовой брони и не более.

— А я и не скрываю своих интересов, — Эша уверенно ответила на взгляд Драмины. Между девушками разве что искры разрядов бить не начали. — В отличие от некоторых…

Дочь Моисея поднялась со стула, но её тут же рукой придержал Ардент.

— Это ты мелкая на что сейчас намекаешь?

— Хм, — Эша, не ответив, просто взяла и отвернулась.

Так, и что это сейчас вообще было?! Какой-то разговор на «женском» языке? Пышка, судя по ментату, всё поняла, но весь разговор она суетилась у плиты, старательно не пялясь на Костаса.

В возникшую паузу вклинился богатырь.

— Кощей, там это, ректорша просила на словах передать, что с нами та красновласка поедет. Фамилия у неё какая-то… рогатая. Не запомнил. В общем, эта училка будет следить за тем, как ты меня учишь.

— Чёрти что! — простонал я. — А как хорошо утро начиналось. Проснулся в своей постели, ничего не болит, разрешение на поездку выбил. И тут на тебе. Надо учить ещё одного бойца, так ещё и соглядатай от Академии поедет. Какой-то цирк на выезде получается!

Уф, зла на них всех не хватает! Хотя, буду честен до конца. Присоединение к нам Костаса — весьма хороший знак. Как я понял за неделю учёбы в Академии, в Империи есть класс войск, называемый «Тяжёлой магической пехотой». Именно магической! И именно пехоты!

Гигантизм, как у Костаса, далеко не редкость среди отпрысков из благородных семей. Половина Имперской гвардии состоит из двухметровых быковатых бастардов, поперёк себя шире. Те самые Витязи. И это не дегенераты, а весьма умные ребята, прошедшие обучение как минимум в школе офицеров. Часть из них одарена таким телосложением от природы. Часть имеет соответствующие полупассивные способности от Системы. Среди них есть и корпус боевых оборотней.

Возвращаясь к Костасу. Его случай, едва ли не идеальный! Богатырское телосложение досталось с генами от отца-барона, плюс школа тяжёлых пехотинцев и, наконец, позднее пробуждение. Если одеть его в силовую броню, работающую на очищенной мане мага, он получит весьма мощную защиту. А экзоскелетное усиление позволяет Витязям стрелять с рук из станковых пулемётов. Костас уже провернул нечто подобное во время боя с боссом-пришельцем, открыв огонь из трофейного Максима. И всё это без потери доступа к заклинаниям мага!

Драмина и Ардент, обычные стрелки из армии, каких там хватает. А вот потенциальный Витязь — это ходячая машина смерти…. которая жить не может без идущего за ним бортмеханика. С экзоскелетным доспехом может работать маг-владелец или кто-то со вторичной одарённостью. В бою бортмеханик носит с собой коробы с патронами и инструменты для ремонта брони напарника. В общем, энтузиазм Эши понять можно. Встреча с Костасом для неё всё равно, что выигрыш в лотерею при минимальных шансах на успех. А этот апполон ещё и денег у неё занял.

Из угла кухни донёсся голос Пантелея.

— Его не было в моих снах, шеф, — Гадалка опасливо кивнул на голого благородного. — Как он вообще у нас на кухне появился?

— Друг мой, ты вообще слушал разговор? — по глазам Пантелея вижу, что нет. Кусает ногти и смотрит на всех, как загнанный зверь. — Он поедет с нами.

Я обвёл взглядом собравшихся.

— Чего мы тут вообще расселись? Нас же в полдень в аэропорту ждут.

* * *
В пределах стен Империи небо бороздят самолёты и вертолёты. Причём такой вид транспорта может себе позволить даже житель деревни. Весь воздушный транспорт и топливо к нему на поездах привозится из Внешки. От того и цены на билеты низкие.

Во Внешке самолёты не летают по бесконечно длинному списку причин. Там и летающие магические твари, и дальнобойные способности матерых монстров и банальный ракетный выстрел системы ПВО из перезагрузившегося городского кластера. Собственно, основная проблема, это перезагрузки.

Каждый раз, когда исчезает кусок пространства протяжённостью в десять-двадцать километров, образуется воздушная яма нехилых размеров. Автоматика самолётов пару минут сходит с ума из-за изменений в магнитном поле. А если в новом кластере повышенная плотность маны, то всем хана! Часть микроэлектроники выходит из строя из-за повышения уровня квантового моря энергии. Поэтому авиация во Внешке, это скорее спорт для экстремалов-самоубийц, а не вид транспорта. Летать там невозможно.

Как выяснилось в дороге, станицей у казаков зовётся одна единица сельской местности. То есть две-три деревни, хуторов или полевых лагерей. Бывает так, что от атамана с жёнами и детьми уходит группа бойцов и те организуют своё поселение. Или подросший сын, чтобы не конфликтовать с отцом за главенство, организует своё войско и уходит обживать новые районы.

Смысл в том, что кроме Тихого Дона и Новокубанска, у казаков вообще нет своих городов. Да и те находятся за стенами в Приграничье. Сильные, гордые, независимые, они полжизни проводят в седле магически усиленных лошадей. У них свои Школы Магии, свои артели артефакторов, свои порядки и обычаи. Все эти особенности делают их одновременно и частью Российской Империи и народом, живущим отдельно от неё. Потому их зовут карателями на службе Императора. Казаки для имперцев вроде как свои, но не совсем свои.

Пантелей кусая ногти, косился на Элеонору Рогова, главу кафедры магии духа. Красновласка, как её прозвал Костас, присоединилась к команде уже в аэропорту. Взгляд зацепился за магической сумку путешественника. Артефакт дорогой! Не всякий маг может себе это позволить.

— Элир Пантелей, — пропела красновласка сквозь гул, стоящий в салоне самолёта. — Может, расскажете уже, куда именно направляется команда?

— В Каледино, — нервно буркнул парень и отвернулся. — Знал, ведь, что допрашивать начнёте! Так нет, ведь. Сам к вам сел, чтобы вы потом не подходили.

Красновласка приподняла бровь.

— Точно, у вас же онейромантия. Вы во снах видите свою линию будущего. Так почему же сами сели рядом?

Пантелей взглядом указал на меня.

— Шеф сказал, чтобы я больше не бегал от проблем.

— Оу! А чего так? Много проблем?

В глазах красновласки читался смех. Пантелей горестно вздохнул.

— Нет, вы ЕГО не поняли, — гадалка снова указал на меня. — Раз он сказал, что дальше будет только хуже, значит, так и будет. Ваше появление он даже за проблему не счёл. Сказал сесть тут, я и сел. Скажет прыгнуть с парашютом, я прыгну.

Элеонора посмотрела на меня с удивлением.

— Что? — я напрягся. — Пусть учится не бегать от проблем, а решать их.

— Оу, нет, элир Кхан. Просто подумала, как поступлю, скажи вы мне прыгать с парашютом.

Тут уже я усмехнулся. Эта дамочка не Пантелей и своей хитрой головкой думать умеет. Ей мотивационный пинок под зад не нужен.

Вспомнив о том, кто именно передо мной сидит, я мгновенно перевёл ментат в режим защиты. Прошляпил атаку! Все это время из тела Элеоноры вырывалось три едва заметных жгута силы. Ими она точечно воздействовала на ментаты сидящих рядом студентов. Ма-а-астерская атака мага-менталиста! Даже я, с моей прогрессирующей паранойей, умудрился не заметить воздействия.

Заметив изменения в моем ментате, красновласка коротко кивнула.

— Браво, элир! Четыре минуты до первой контрмеры. Как коллега по типу дара скажу кое-что… любопытное. Большинство знакомых вам людей не будут замечать подобных воздействий. Пользоваться этим или нет, решать вам.

Ага, как же! Да вы, дамочка, только что подставились под статью о нарушении правил поведения одарённых. Спасибо, что паранойю мою подкармливаете.

Раз уж с нами едет сама глава кафедры магии духа, стоит её порасспросить.

— Госпожа Рогова, — обратился я максимально официально, — раз уж мы летим вместе, может, научите новым фокусам? А то я ничего не знаю, кроме «кольца поиска» и «морока». Ну, того, который чутье у противника перебивает.

— Оу, — в этот раз, даже голос Элеоноры звучал более тихо. — Как вы вообще умудрились развить дар духа, с такой скудной палитрой духовных красок. «Отвод глаз» от области, первое чему учат маги-репетиторы. Потом учат «ментальному радару». Фокус элир накладывает на самого себя, дабы обострить «чувство» на следы ментата. Поблизости, разумеется.

Элеонора не знала о моей расширенной гипнопедии. Той самой особенности, которою я получил за проделанный путь от границы Континента до границы Империи. Говоря простым языком, я через сон быстро учусь. Очень-очень быстро учусь! Стоит мне увидеть фокус, чуток поспать и, проснувшись, я уже смогу его повторить. Хватит даже пятнадцати минут дрёмы. Так что я, поспав попросил Элеонору показать ещё несколько ментальных фокусов.

Помимо «отвода глаз» и «ментального радара», красновласка тут же продемонстрировала «Щелчок». Это фокус, выполняющий роль раздражителя для всех живых существ, находящихся рядом с заклинателем. Одарённые ощущают фокус «щелчка», как этот самый звук, раздающийся под самым ухом. Бесит ужасно! Но для мага-ментата это надёжный способ почувствовать скрывающихся противников. Знай я о щелчке заранее, мог и не попасться на «приветствие» от Урсулы. Француженка сама себя бы выдала, отреагировав на этот фокус.

«Фантомный разрез», фокус послуживший прототипом для заклинания «Ампутатора». Я этим фокусом себе палец так «отсек», что чувствовать начал только через десять минут. Глубина поражения, примерно один палец. Урон зависит от уровня и плотности астрального тела жертвы.

Есть и продвинутые, узкоспециализированные фокусы, накладываемые магом-менталистом на самого себя. «Адреналин» — чтобы быстро подскочить и побежать. Со слов Элеоноры, на фронте такая штука незаменима. «Слипер», для быстрого засыпания. «Умник», фокус для временного увеличения скорости обучения. «Инверс», странное заклинание, временно превращающее мага-интроверта в мага-экстраверта. Наложенный на Пантелея «Инверс», заставил того без умолку болтать.

Оказывается, мы летим в Благовещенск, город, стоящий у восточной границы Российской Империи. Там садимся на поезд, выезжаем за стены и едем до станции Лобное в Приграничье. Оттуда рукой подать до станицы Каледино. На этом хуторе Пантелей родился и вырос. Там же обитает и атаман Добрица, пославший казаков за нашей гадалкой в Академию. Со слов Пантелея, дядька крайне суровый! Его именем маленьких детей пугают. Оно и понятно. Кто-то с мягким характером казаками управлять не сможет.

Пока Пантелей рассыпался в словах, не понимая, что с ним вообще происходит, мы всей командой его внимательно слушали. Почему? Да, потому что горе-гадалка за последний час сказал слов больше, чем за все десять дней нашего знакомства. Видимо, «Инверс», начисто снёс крышу у тихого парня.

Рассказ получился настолько интересным, что даже Костас с Эшей, сидевшие сзади, стали прислушиваться. А ведь благородным было плохо! Такого страха перед самолётами, я ещё никогда не видел. Оба благородных уже пару часов сидят с бледными лицами и весь полет держат друг дружку за руку. Боятся даже в окно на облака посмотреть. Я, конечно, слышал о фобиях тальзеурцев, но увидеть это вживую мне довелось впервые.

— Костас, ты там как?

— Н-нормально, — богатырь случайно глянул в сторону иллюминатора и тут же резко отвернулся. — Д-давай договоримся, К-кощей. Возвращаться будем на поезде. Ну их к демонам, эти самолёты!

Драмина… наглоталась таблеток драмины и вырубилась. Она ещё в начале полёта предупреждала, что её сильно укачивает. Так что она всё это время спала.

Пока Пантелей делился рассказами о станице казаков, по салону самолёта пронеслось объявление от пилота.

«Дамы и господа, рейс B267 компании РусФлот, со следованием из Челябинска в Благовещенск, подходит к концу. Самолёт заходит на посадку. Мы просим вас пристегнуть ремни безопасности и закрепить весь багаж под вашим сиденьем или на верхних полках…»

В какой-то миг я перестал слышать слова пилота. Всё моё восприятие разом панически заорало о появлении где-то впереди огромного, невероятно мощного источника энергии смерти. Но мы в небе! Да, не высоко — в окнах уже виден пригород Благовещенска — но всё равно в небе. Да, черт с ним, с небом. Мы же внутри Империи! Откуда здесь взяться источнику энергии смерти столь невообразимой силы, что я его аж в самолёте учуял?!

До окутанного страхом сознания стал прорываться Шёпот. Его давно притихший голос, сейчас рокотал словно я оказался у грохочущего о камни водопада.

«Он идёт! Он идёт! Он идёт! Слуга Йог-Сотот…»

Самолёт резко тряхнуло. Взвыл сигнал тревоги и из потолка вывалились кислородные маски. В салоне поднялся многоголосый ор паники. Движки завизжали, пытаясь набрать скорость, но самолёт стремительно проваливался в появившуюся из ниоткуда воздушную яму. Хвост стал заваливаться назад. Мимо нас, через проход между сиденьями, пролетело тело стюардессы с окровавленной головой. Уже успела где-то удариться.

Фюзеляж затрещал. Вибрация передалась на кресло, а потом и на меня. Движки перестали гудеть и в этот момент я зря повернулся к окну. На моих глазах крыло самолёта с треском оторвалось от борта. Салон закрутило по спирали.

«Черт! Я же знаю, где Костас свою фобию заработал! Вместе же тогда летели!»

Передо мной весь полет была стена разделяющая салоны для разных классов пассажиров. В этот краткий миг, она пропала. Самолёт разорвало пополам. Хвостовая часть, продолжая заваливаться вниз, падать теперь отдельно от передней.

Пантелей потерял сознание. Пролетавшая мимо вторая стюардесса угодила ему локтем в висок. Драмина… господи, что за нервы ты дал этой женщине! Она же всё ещё спит. Костас орёт! Эша орёт! Элеонора орёт! Хрен с вами, я тоже ору!

«А-А-А-А-А-А-А!»

Перед глазами мелькнул туман… туман? А потом раздался удар, треск и скрежет сминаемого металла. В лицо ударило каменной пылью и падение продолжилось по чуть изменившейся траектории. Снова удар и хвост самолёта разваливается на части. Затем снова падение и, наконец, сокрушительный удар о землю.

Удивительно, но я не потерял сознание. Даже соображаю хорошо. Видимо, амулет Марины и татуировка частично погасили выброс адреналина и кортизола. Трясущимися руками, я отстегнул себя от кресла и упал на стену. Кусок фюзеляжа, длинной в шесть рядов, завалился на бок. Элеонора и Костас приземлились следующими. Ну да, у них обоих высокие уровни, а значит, и тело усиленно.

Богатырь поймал Эшу, а красновласка слазила наверх за отрубившимся Пантелеем.

— У него рука сломана, — коротко сказала Элеонора, кладя бесчувственное тело парня на пол. — Удивительно, что мы все вообще выжили.

Я же всё это время панически озирался по сторонам, смотря на улицы города затянутые туманом. Друзья! Они не чувствуют того, что чую я. Не десятки, не тысячи, и даже не десятки тысяч откликов от импульсов смертей. Прямо сейчас весь Благовещенск проваливается в пучины ада!

Сверху на своих двоих приземлилась Драмина.

— Мы что, уже прилетели? — спросила девушка, зевая.

— Он идёт! Он идёт! Слуга Йот-Сотот, — ответил я невпопад.

— Что ты сказал? — голос красновласки стал жёстким. — Повтори немедленно!

Я обернулся к друзьям.

— Шёпот, — указываю себе на голову. — Он здесь. Он всегда со мной. Когда рядом умирают разумные, Шёпот будто просыпается ото сна и начинает говорить о том, что сейчас мне важно.

— Йот-Сотот, — жёстко спросила Элеонора. — Это имя даже в радиоэфире боятся произносить.

— Вот-вот, — киваю я и указываю на запад. — Когда мы начали падать, я почувствовал просто нереально мощный источник энергии смерти. Шёпот тогда проснулся и сказал «Он идёт! Он идёт! Он идёт! Слуга Йог-Сотот…» А сейчас я чувствую его источник где-то на западе.

Красновласна с недоверием глянула за туман, начавший лезть в обломки самолёта.

— Как ты вообще тут ориентируешься? Это же туман, — видя непонимание на моем лице, магесса добавила. — Тот самый Туман! Туман Древних.

Я нервно сглотнул, обводя взглядом собравшихся. Эту деталь о себе я никогда никому не рассказывал.

— У меня есть инстинктивные знания о Древних.

Элеонора приложила ладонь к лицу. Ей явно хотелось грязно… очень-очень грязно выругаться.

— Оставим вопросы… тем, кто будет проводить расследование. Ты не враг нам. Не враг мне, — последнее красновласка добавила быстро. — У тебя в ментате, сейчас столько ужаса…

— Милочка, — обратился я пренебрежительно. — А вы когда-нибудь драпали со всех ног от плотоядной плесени, пожирающей целый город с Заражёнными? А я драпал. Туман… я читал о нем. Он выступает в роли локальной сети для тварей Древних. Что-то вроде надстройки над верхним слоем астрала. Нас…

У меня сбилось дыхание.

— Твари нас сейчас найдут. Понимаете? — я указал на языки тумана, вползающие в обломки салона. — Сейчас почуют, потом придут. Это Туман! Твари Древних здесь со следа никогда не собьются.

Элеонора, как старшая по званию, окинула взглядом оставшиеся сиденья с пассажирами. Даже без её вердикта и так ясно, что выжили только мы шестеро — я, Эша, Костас, Драмина, Пантелей и сама красновласка. В ещё троице людей теплится жизнь, но их уже не спасти. Травмы слишком серьёзные.

Нам повезло…

Нам нереально сильно повезло! Мы падали хвостом вниз на несколько стоящих рядом зданий. Первое и второе касание погасило часть ударной силы. А когда хвост развалился, мы отделились от той части, что застряла на крыше здания. Если уровень не прокачан, такое падение не пережить. Про себя я молчу. Сам не понимаю, как выжил.

— Багажный отсек, — красновласка указала рукой куда-то в туман. — Расстояние небольшое. Не больше ста метров.

— Милочка, вы издеваетесь? — я снова позволил себе грубость. — Нас тут сейчас сожрут.

— Плевать, называй хоть Милочкой, — красновласка продолжала указывать куда-то вверх. — Наш багаж там. Я всегда вешаю метку-маяк на свои вещи. И вам всем на будущее советую это делать.

Костас согласно кивнул, смотря туда, куда указывала красновласка.

— Без экипировки не выживем. Там и броня моя. И весь ваш магический шмот. Веди уже! Ты один в тумане ориентируешься.

Пантелея понесла Драмина. Эше не хватит сил, а Костас и Элеонора слишком ценные бойцы для столь простенькой задачи. Идти почти не пришлось. Мы тихо поднялись по пожарной лестнице на крышу ближайшего дома. Там нашли развалившиеся остатки хвоста самолёта. Несмотря на валяющиеся вокруг трупы, это место пока относительно безопасно. Туман сюда ещё не добрался.

Мы переоделись в экипировку, собранную для рейда казаков. Костас влез в свой экзодоспех тяжёлого пехотинца и взял в руки миниган. Длиной эта бандура сравнима разве что с самим богатырём. А калибр у патронов такой, что и называть страшно.

Эша, тяжело вздыхая, взгромоздила себе на спину две здоровенные цилиндрические торбы с запасными магазинами для минигана. Её пояс с инструментами бортмеханика, на время на себя нацепила Элеонора. Светлоликая и так кое-как тащит свой груз.

Драмина одела форму пехотинца Российской Империи. В руках у девушки красовался знакомый Калашников, модели АК-117у со сдвоенным барабанным магазином. Пантелей так и оставался на её попечение в режиме овоща. Пока рука сломана, нет смысла приводить его в чувства. Сейчас важнее выбраться из города.

Мы вышли из здания спустя каких-то двенадцать минут, но туман так сгустился, что дальше десятка шагов уже ничего не видно. Я указал рукой на север.

— Нам туда. Драмина, передай мне Пантелея. Я его понесу, — закидываю тело гадалки себе на плечо. — Идём, как во время нашей экспедиции. Я держу тебя за плечо и указываю направление. Костас, Эша и Элеонора идут параллельно, не отставая. Наша тройка ведущая, их — ведомая. Всё, пошли!

Первая тварь попалась нам спустя десять минут. Зомби! Классический, как он сценаристам в кошмарах снился. Ещё час назад этот бедолага был уличным продавцом мороженного. Туман его усыпил, умертвил и превратил в то, что Драмина успокоила одиночным выстрелом из пистолета с глушителем.

— Не останавливаемся! — буркнула Элеонора, перешагивая через труп зомби. — В Тумане, без магической защиты, нормально себя могут чувствовать только герои да одарённые. Через полчаса умершие восстают. Через час завершается первая некро-трансформация. Зомби становятся такими же резвыми, как Заражённые. Через два часа начнётся — появятся зомби-командиры. Через сутки город, поражённый Туманом превратится в Некрополь!

Из-под шлема Костаса донёсся сдавленный голос.

— … Затем армия устраивает артналёт и сносит тут всё к чёртовой матери, — богатырь повернул шлем ко мне. — Милочка говорит, что у нас, как и у выживших жителей города, есть сутки на то, чтобы выбраться из этой туманной задницы.

Я слушал друга вполуха, размышляя о странностях в ощущениях. Да, мелких импульсов смерти стало в сотни раз меньше. Вот-вот закончится первый час от появления Тумана. Но мне кажется или тот мощный источник энергии смерти стал ближе?! Он был на западе. Далеко-о-о на западе. Мы идём на север, но он будто с каждой минутой становится к нам всё ближе.

Голос Шёпота становится всё тише и злее. Он будто шепчет слова самой Злобы, прими она материальное обличие.

«Слуга Йог-Сотот… он-идет… он-идет… он-идет… он копытом скребёт… отныне вне жизни и смерти он границы блюдёт… он-идет… он-идет…»

Не показалось. Источник энергии смерти и впрямь становится ближе.

— Продвигаемся вперёд как можно быстрее, — я снова указываю направление на север. — Туда! Срочно. Буду рад ошибиться, но, черт возьми, кажется, тот источник энергии смерти движется аккурат в нашем направлении.

Уже через десять шагов Драмина открыла огонь из автомата по группе зомби. Через три минуты заработал миниган Костаса, прореживая орду живых мертвецов, вываливающихся на улицу. Это не метафора. Ожившие покойники, слыша звуки выстрелов, весьма резво выбрасывались из окон. А дождь из стекла и трупов — совсем не то, что способствует здоровым нервам.

Не убирая пальца от спускового крючка, Драмина крутит стволом по кругу. На ней защита от мелких групп тварей. Элеонора стреляет из дробовика, а Эша из пистолета. Как бортмеханик она тоже вооружена. Один лишь я в этой мясорубке, никого не убиваю, таща на себе Пантелея.

Два часа с начала побега. Прорыв идет крайне тяжело. Тварей всё больше и больше. Мощные выстрелы из пулемёта Костаса впервые напоролись на защиту, которую не смогли всковырнуть сразу. Богатырю противостоял матёрый зомби, покрытый костяной броней. Тварь уже научилась использовать способности Системы, коими обладал прежний хозяин тела. Но миниган — это не шутки! Он за секунду выдаёт столько же урона, сколько заклинание второго круга.

Два часа, тридцать семь минут. У Драмины закончились патроны. Эша потеряла пистолет, рука сильно покусана. Пантелей до сих пор не пришёл в себя и это плохой знак. Его срочно надо показать медику. Костас и Элеонора ещё держатся. У красновласки в магической сумке нашлось немало патронов для дробовика.

Два часа, сорок одна минута. До границы тумана осталось метров триста, может пятьсот, но точно не больше.

Цок-цок-цок-цок.

От перестука копыт у меня кровь в венах застыла. Да, я всей своей поломанной душой ощутил колючий, промораживающий насквозь взгляд в спину.

Цок-цок-цок.

Остановившись, снял с плеча Пантелея передавая Драмине.

— Шеф, ты чего?

Девушка занервничала, заваливая бесчувственное тело к себе на плечо. Меня начинает потряхивать от страха.

— Помнишь, я недавно говорил про опасную тварь? Она уже рядом. И она чует меня, так же как я её, — в последний раз указываю рукой направление движения. — Бегите вдоль асфальта по дороге. Примерно через пятьсот метров заканчивается Туман. Без меня у вас больше шансов выжить.

— Кощей! — голос богатыря, дрожит от нетерпения. От готовности пойти на смерть.

— А тебя я не спрашиваю. Ты лучше команду нашу до границы доведи.

Цок-цок-цок.

Тварь. Она всё ближе и ближе. Ещё раз указав направление, я развернулся и побежал на восток. Надо отвести монстра как можно дальше в сторону. Оружие? Не смешно. Даже будь он в десять раз слабее, чем я его ощущаю, пули из минигана не оставили бы на нем и царапины.

Цок-цок.

Близко! Он совсем близко. Шагов тридцать, не больше. Я забежал за угол попавшейся на глаза автозаправки.

Цок…


Глава 12. Кентавр и Кавалерия


Цоканье копыт донеслось из-за угла автозаправки. От твари исходило облако столь чудовищной мощи, что у меня ноги начали подкашиваться. В груди ухнуло раз, другой, и потревоженное сердце забилось с удвоенной силой. Сдерживаемая татуировкой смертельная доза адреналина начала растекаться по венам.

«Нет-нет-нет! Только не сейчас, — я схватился за грудь. — Не сходи с ума, мое дорогое сердце! Я всё понял. Сходим к доктору, как и обещал».

Пальцы коснулись раскалившегося амулета Марины. Боже, насколько же сильное воздействие на меня сейчас оказывается. Да у меня под ним кожа спеклась.

Цок-цок-цок.

От этих звуков Шёпот в голове взбесился.

«Он здесь! Он здесь! Слуга Йог-Сотота… Тот, кто шагнул за грань…»

Глаза забегали по местности вокруг стоянки. Два ряда колонок, навес над ними, магазинчик и касса для расчетов.

Со стороны колонок донесся голос, от которого задрожали даже мелкие монетки в кармане.

— Ма-а-а-ленький жнец, покажи себя! — с этими словами от противника отделились три летающих предмета. — Ты же з-з-знаешь… Мы чуем себе подобных.

Пока тварь болтала, мои магические органы чувств сканировали окрестности. Там, за дорогой, идущей от автозаправки, под землей есть какой-то большой объект. Память тут же подкинула нужные воспоминания с родной Земли. Ну конечно! Цистерна с бензином.

Вытянув руки к цистерне, я обратился к земле, окружавшей ее со всех сторон.

— А-А-А-А! — заорал я в голос, взывая ко всем доступным мне магическим силам.

Тяжело! Нереально тяжело. Я даже десятой части от такого веса никогда не поднимал. Задрожал асфальт, бордюр развалился на части и пополз по дороге, уступая место хлынувшей массе земли.

«Давай!»

Из носа хлынул поток крови.

«Давай! Вылезай уже!»

Левый глаз задергался. От дикого напряжения руки задрожали, вены вспухли, ногти стали выпадать. Я явно обратился к какой-то запретной магической силе. Цокающая тварь затихла, стоя где-то под навесом заправки. Три её летающих союзника почему-то отлетели на восток.

«Ещё? Да забирай ты хоть все мои ногти!»

Я упал на колени, не в силах даже вдохнуть. Энергоканалы горели огнем, а прущая со всех сторон сила всё шла и шла. Под её воздействием земля задрожала так, что асфальт вокруг пошел трещинами и щебень стал сам собой вылезать на поверхность. Дрожало всё сущее! С тихим гулом из-под земли вылезла десятитонная красная цистерна с бензином. Взмыла в воздух на полсотни метров и там зависла, удерживаемая со всех сторон кусками земли.

А я уже толком не видел. Левый глаз перестал видеть мир в привычном свете. А левая рука почернела и теперь воспринимается организмом, как нечто чужеродное. Послушное, но всё равно чужеродное.

Плевать! Мне эту цокающую тварь даже видеть не надо. Достаточно просто швырнуть цистерну в неё.

* * *
Костас вывел группу из тумана по дороге, указанной Кощеем. По пути собралось ещё два десятка выживших, кое-как нашедших путь из города. Сразу за идеально ровной стеной Тумана Древних оказалась стометровая полоса оцепления. Ни деревьев, ни машин на ней не обнаружилось. По другую сторону зоны оцепления стоял блокпост, наспех собранный из военного автобуса.

Богатырь огляделся, предусмотрительно опустив ствол минигана к земле. Тут, на границе Тумана, собрались танки, машины пехоты, БТР от всех военных сил, собранных, видимо, со всего Благовещенского региона. В небе парят сотни квадрокоптеров внешнего наблюдения за периметром.

Эша молча взяла богатыря за руку. Ей не надо ничего говорить. Как борт-механик тяжелого пехотинца, она всё это время тащила патроны и дико устала. Вдобавок ранена и вот-вот рухнет без сил. Благородные о таком говорят не словами, а взглядами. Элеонора, Драмина, бессознательный Пантелей — богатырь смог всех вывести из обреченного города.

Пока Костас оценивал обстановку, горожане кинулись к блокпостам военных. Крики, радость, просьба к солдатам срочно войти в город и спасти их близких. Но слышавший это богатырь сразу всё понял. Благовещенск обречен. Без приказа о штурме в Туман никто не сунется.

Всё же дойдя до блокпоста, команда тут же напоролась на проверку от военных.

— Стоять! Кто такие? Быстро предъявили документы! — лысый сержант с парой рядовых юнцов наставили на ребят оружие.

Позади него дежурило ещё два десятка человек в черной военной форме. Чуть дальше виднелось начало палаточного городка военных.

— Я тебе твою пукалку сейчас в зад засуну, — взревел богатырь, еще не отошедший от боя. — У нас тут двое раненных…

— Костас, заткнись! — наполненный ментатом голос Элеоноры отозвался звоном в голове. Красновласка повернулась к солдатам. — Солдатики, вы направили стволы против четырёх магов и одной вторично-одарённой. Как думаете, хорошо вот так на нас оружие направлять?

Лысый сержант с недоверием покосился на миниган Костаса.

— Ага, поверили мы вам. Чего вы тут вообще забыли?

— У нас вообще самолет на город упал, — Элеонора ни капли не разозлилась. — Летели из Челябинска. Данные о рейсе и пассажирах можете проверить.

— Ну-да, ну-да! Складно чешешь, милочка, — сержант и не думал опускать оружие.

— Чего? — в голове магессы было столько сдерживаемой ярости, что лысый вояка сглотнул. — Как ты меня назвал?

Сержант не первый год служит. И жажду крови на поле боя чуять научился. Красновласка сейчас настолько зла, что готова убить за грубость. Прямо тут, на блокпосту. И никакая военная полиция потом не станет копать против группы явно не рядовых одарённых.

— Я говорю, данные ваши сейчас проверим, — лысый опустил оружие и указал на подчиненных. — У нас приказ от командования. Всех, кто выходит из Тумана, проверять, а потом доставлять в зону карантина.

В этот момент со стороны Тумана донесся звук мощного взрыва. Спустя несколько секунд ударная волна прошла сквозь пелену и тихонечко толкнула Костаса в спину. Тот оглянулся и за секунду всё понял.

Богатырь отпустил руку Эши и та уставилась на него удивленно.

— Ты идёшь лечиться, милая! Без возражений. Потом будешь меня ругать, — пехотинец торопливо забрал у Эши две последних обоймы и прицепил к клипсам на бедре.

Конструкция экзоскелетного доспеха предусматривала и такой вариант переноса запаса боеприпасов, но долго так не повоюешь.

— Эй, ты куда собрался? — Элеонора уставилась на парня.

— Кощей еще жив. Он где-то там, сражается за наши жизни, — борясь с непослушными клипсами, прогудел пехотинец. — Какой я ему друг, если бросаю в самый неподходящий момент.

Взглянув на стену Тумана, Элеонора нахмурилась.

— И ты готов рискнуть? Соваться в Туман без навигатора — это почти верное самоубийство.

Закрепив на бедре обоймы, Костас пошел к Туману. Богатырь не стал никого звать с собой.

— Он бы сделал так же, окажись я на его месте. И снова. И снова. И снова. Ты, милочка, не понимаешь, — голос богатыря наполнился горечью. — Не знаешь, насколько живучим может быть Кощей. Его с группой подростков однажды похитили. Ещё там, на Земле. Избивали, морили голодом. Много кто умер. Кощей тогда выжил, порвав зубами одного из похитителей. Потом вообще всех убил! Да чего уж там. Он из могилы вылез, когда его живьём похоронили. ОА он выжил. Выжил. Выжил. Выжил. Выжил…

Богатырь на ходу вскинул миниган.

— И ты думаешь, что Туман его удержит?

Из-за спины Элеоноры к Костасу с автоматом наперевес выбежала Драмина. Всё это время она была занята передачей тела Пантелея подоспевшей группе медиков. Так что чуток опоздала к началу спасательной операции.

Спустя ещё секунду мимо красновласки проковыляла внучка князя Юсупова. На благородной девице лица нет. Бурчит себе под нос что-то недовольное, но упрямо идет за богатырём. Феноменально странное поведение для благородных.

Элеонора на всякий случай обернулась, проверяя, нет ли там шагающего к туману бессознательного тела Пантелея. Но нет, этот пройдоха так и не очнулся. Шумно выдохнув, Элеонора зажмурилась, сама не веря в то, что собирается сделать.

«Ну Львица, ну гадина! Могла бы и предупредить насчёт Кощея».

Помахав на прощание парням с блокпоста, Элеонора побежала в сторону Костаса.

— Ребят, подождите меня! — в речи красновласки было столько радости, что она сама себе не верила. — Эй, ну чего вы! Маг-менталист третьего круга лишним точно не будет.

Приключение. По-своему это удивительное время, когда люди показывают себя такими, какие они есть на самом деле. Самоотверженным шефом, верным другом, гордой благородной или безбашенной взрослой теткой с дробовиком.

Драмина… эта девица не даст Кощею умереть до тех пор, пока хотя бы разок не проберётся в его постель.

* * *
Цезур Харабанди, по прозвищу «Око Лихолесья». Он всегда скрывал свои связи с Древними. Как маг жизни и ведун в одном лице, он дальше чем кто-либо из коллег зашёл в изучении вопроса жизни и смерти.

Первый круг целительства подарил Цезуру возможность исцелять малые раны. Второй — научил отращивать утерянные пальцы и лечить хронические болезни. На третьем, пусть и с совместными усилиями с супругой, Цезур стал восстанавливать утраченные конечности. Спустя семнадцать лет от момента поступления в Академию, Цезур приблизился к границе перехода на четвертый круг. Ему как раз исполнилось тридцать пять и коллеги из Башни считали его весьма одаренным магом.

[Ваше родство со Смертью увеличено. Текущая степень: начальное]

Однако вскоре случилось несчастье. Эпидемия чумы Зарефа! Цезура вместе со всем персоналом больницы оставили в заблокированном городе. Целитель каждый день видел и чувствовал, как жизнь покидает десятки тел его пациентов. И с каждой увиденной смертью Цезур всё сильнее терял веру в свой магический дар.

[Ваше родство со Смертью увеличено. Текущая степень: усиленное]

Последней каплей отчаяния стала смерть жены — Айлоры Харабанди. Она работала целителем-педиатром и сражалась с чумой даже после того, как сама ею заразилась. Умерла тихо, прямо в больнице, во время обхода своих маленьких пациентов.

В тот день у Цезура опустились руки. Он хотел умереть. Искренне хотел! Умереть, пройти за грань и вновь услышать голос любимой «Садись, милый. Ужин уже готов». Ощутить ее прикосновение…

[Ваше родство со Смертью увеличено. Текущая степень: начальное среднее]

Но смерть отказалась принимать жизнь Цезура. Даже напившись до беспамятства и приняв перед этим смертельную дозу снотворного, организм целителя отказывался умирать. Наоборот! В какой-то момент Цезур понял, что разлитая по городу энергия смерти усиливает тело и магию. Именно этот феномен не давал организму умереть. А те же заклинания первого круга стали в разы сильнее. Так в чумном городе появился целитель, лечащий своих пациентов энергией смерти. Пошедшие на поправку люди дали своему спасителю новое имя. Изменения оказались настолько сильными, что Система даже изменила ник Цезура с «Ока Лихолесья» на «Чумного Доктора».

[Ваше родство со Смертью увеличено. Текущая степень: среднее]

Когда эпидемия закончилась, Цезура вызвали в Башню магов, где наградили уникальной техникой Дворца Духа четвертого круга. Целитель принял награду, но при этом мыслями он был далеко за пределами Башни. Там, в чумном городе, где на улицах трупы лежали штабелями, он впервые услышал Шёпот.

Шёпот тех, кто умер…

Шёпот тех, кто знал ответы на все вопросы магии…

Древние! Существа, способные повелевать законами пространства и времени, жизни и смерти. Шёпот рассказал целителю о том, что Жизнь — есть временное состояние. Душа приходит в мир Тальзеура, обретает временную плоть, умирает и уходит из него, набравшись опыта.

«Хочешь найти душу погибшей любимой?..»

«Тогда… шагни за грань жизни, не потеряв рассудок. Стань слугой самой Смерти. Великий владыка измерений Древний Йог-Сотот расскажет, как всё это сделать.»

Шёпот научил видеть линии жизни и смерти. Видеть яркость чужих душ и чуять их родство с аспектами бытия. Так, сам Цезур изначально тяготел к Жизни, но связь эта была так слаба, что Система её даже не учитывала. Но теперь сама Смерть усиливала его.

Спустя десять лет сорокапятилетний Цезур Харабанди стоял на границе пятого круга магии. Переход с одного круга на другой являлся ключевым условием для становления слугой Смерти. Целителя с распростертыми объятиями приняли в больнице Благовещенска. Сотни пациентов ждали возможности встретиться со знаменитым «Чумным Доктором». Знаменитый целитель в последний день почему-то решил сменить точку назначения с Хабаровска на Благовещенск.

Стоило Цезуру войти в холл больницы, как на него набросилась толпа гомонящих докторов. Тысячи больных обрадовались новости, что знаменитый целитель приедет в их город. А Цезур… он тогда скромно улыбнулся…

… и устроил кровавую бойню.

Принесение в жертву сотни людей, чьи души сопереживают убийце, являлось ключевым требованием для призыва Тумана и перехода на пятый круг.

[Ваше родство со Смертью увеличено. Текущая степень: среднее-продвинутое]

Шёпот не обманул. Вместе с переходом на пятый круг магии Цезур сменил свою форму существования — с жизни на нежизнь. Йог-Сотот подарил бывшему целителю тело лича-кентавра с тремя летающими черепами-прислужниками.

Едва очнувшись после перерождения, Цезур устроил новую бойню. Ему противостоял отряд мелких одарённых сошек, откуда-то заранее знавших о его появлении в больнице. Но стоило личу закончить поглощать души, как он ощутил в Тумане другого жнеца. По тому, как стала двигаться энергия смерти, стало ясно, что у незваного гостя родство со смертью даже выше, чем у самого Цезура.

Очевидно, залетный жнец Смерти решил попировать на чужой территории. Слуги Йог-Сотота предпочитают не уживаться, а переварить «коллегу» в прямом смысле этого слова.

Догнать маленького жнеца оказалось не так сложно, как привыкнуть к новому телу. Четыре копыта — совсем не то же самое, что две человеческих ноги. Плюс отсутствие мышечной усталости и необходимости дышать. Три летающих черепа-прислужника по поведению напоминали голодных псов. Их всё время надо одергивать, а то увлекаются геноцидом едва поднявшихся зомби. Плюс костяные крылья, прикрывающие нижнюю часть лича-кентавра. Еще одна магическая защита, подаренная Йог-Сототом за десять лет верной службы.

* * *
Смехотворный бой! Добравшись до автозаправки, Цезур остановился у колонок и, наконец, ощутил силу жнеца, что прятался за углом здания. Само существование такого человека походило на оскорбление всех слуг Йог-Сотота. Нулевой уровень? Да, точно, нулевой!

При этом родство со смертью даже выше, чем у самого Цезура.

— Смехотворна жизнь твоя, о человече… Я чую, как жизнь покидает тебя.

В этот момент Кощей обрушил десятитонную цистерну с бензином на голову Цезура, проломив ею навес над заправкой. От мощного взрыва Цезур играючи прикрылся заклинанием силового щита. Спустя несколько секунд сквозь дым и пламя к кентавру метнулась фигура человека и по щиту тут же врезали кулаком с надетым на него кастетом.

— Смехотворна… — Цезур подавился словами.

От удара кастетом силовой щит рассекло надвое. На угрозу хозяину мгновенно отреагировали летающие черепа-прислужники. Один из них открыл пасть и направил струю пламени на назойливого человечишку. Второй швырнул ветряной диск, а третий применил что-то из арсенала контроллинга, свойственного прислужникам духовного типа.

Фигура Кощея ускорилась, уходя из-под контратаки, прямо в воздухе покрывшись какой-то черной вязкой субстанцией.

— Беги, прячься, страдай! Ибо это последние мгновения твоей жизни, насекомое! — Цезур завертел головой.

Вокруг царил сущий хаос. Горела заправка, взрывались припаркованные авто, гудели сигнализации от тысяч машин, задетых ударной волной. В воздухе невозможно было хоть что-то рассмотреть из-за столбов черного дыма. Но ни Цезур, ни прислужники, ни даже человечишка обычным зрением не пользовались. Они видели магию! Чуяли, словно запах, саму энергию смерти, что витала в Тумане.

Цезур завертел головой с удвоенной силой, почуяв неладное.

— Занятно, человече. Расширить границы возможностей физического тела через энергию смерти не каждому дано.

Миг, и человек появляется прямо перед Цезуром. Удар, удар, удар, удар. Кощей ускоряется, атакуя барьер едва ли не голыми руками. Фокусы «фантомных разрезов» то и дело оставляют в щите огромные дыры. Один из прислужников оказался проворнее собратьев и вцепился человеку в плечо… и тут же распался на две половинки.

Ощутив смерть души прислужника, Цезур невольно отпрянул, разрывая дистанцию. За двадцать лет целительства на самых разных полях боя он повидал многое. В том числе и храбрость, граничащую с безумием. Кощей намеренно подставился под атаку черепа-прислужника, чтобы вдарить по тому в упор заклинанием «Ампутатора». В дистанционном бою у него не было бы и шанса на победу.

Но будто одного этого было мало, человек за мгновение выставил перед собой щит Парфенона. Ни пасов руками, ни даже характерных жестов или слов-ключей. Просто миг, и он уже укрывается земляной преградой от атак двух оставшихся прислужников.

— Назад, чернь! — рявкнул лич своим верным псам, посылая в человека заклинание первого круга. — Палец губителя!

Но было уже поздно. Швырнув земляной щит вперед себя, Кощей играючи уклонился от заклинания. Затем словно фольгой обернул щитом Парфенона еще одного прислужника. Оттолкнувшись от получившейся кучи грязи и костей, человечек прыжком достал до третьего прислужника.

Маны… у человека не осталось маны. Цезур понял это, видя, как тот покрывает энергией смерти череп-прислужника. Это уже не атака, а акт отчаяния. Пробовать убить прислужника Цезура энергией смерти — всё равно, что пытаться утопить рыбу.

Но тут череп заорал! Заорал истошно, как может орать только насмерть напуганная нежить, стоящая в шаге от окончательной гибели. Прислужник звал Цезура на помощь. Звал зомби, звал хоть кого-нибудь! А человек тем временем вцепился руками в глазницы твари, и оттуда повалил черный дым. Кощей сжал энергию смерти до такой степени, что та стала сжигать саму душу прислужника.

Откуда-то из-за пределов парковки с горящими автомобилями по личу-кентавру ударила очередь из минигана. Бронебойные патроны высекали искры из костей, чья прочность не уступала крепчайшей стали.

— А-А-А-А-А! — заорал Костас, идя на противника с пулеметом наперевес. — Валим гада!

На появление очередных «насекомых» Цезур отреагировал, как полагается высшему существу смерти. Просто взмахнул рукой, и атака, способная умертвить целый квартал, рванула прямиком к богатырю.

В шаровидное заклинание Цезура прямо в полете ударил луч духовной энергии. Владелец магического жезла бил откуда-то из-за спины богатыря. Элеонора показалась всего на секунду и, разрушив заклинание лича, тут же снова стала невидимой. Тут же в Тумане раздались хлопки выстрелов из подствольного гранатомета. Драмина и Эша вступили в бой, атакуя лича с флангов.

Под выстрелы минигана лич-кентавр начал вертеть головой, ощутив что-то тревожное.

— Ещё! — Цезур завертел головой. — Ещё больше! Я чую вас, о те, кто обречен умереть… вас больше пяти.

Цезур топтался на месте, лениво посылая заклинания в букашку с пулеметом. Красновласая магесса, очевидно, маг контр-типа. Только такие, как она, могут столь ловко разрушать чужие заклинания в полете, прикрывая ряды штурмовиков. Цезур знал таких. Их воспитывают, словно псов, посылая в самые жестокие магические мясорубки! И то, что красновласка постоянно прячется на границе видимости, говорит о ее немалом опыте в этом деле.

Лич, взмахнув рукой, призвал себе новых прислужников, продолжая осматривать окрестности. Маленький жнец перестал его волновать. Без маны букашка совсем ослабла, хотя и продолжала разносить черепа, словно те сделаны из трухи. Интуиция лича благим матом кричала о том, что на него со всех сторон надвигается смертельная угроза.

— Армия, — наконец собрался с мыслями Цезур Харабанди. — Где моя вечно мертвая армия?!

Почему на зов убитого черепа-прислужника никто не пришел? Будто отвечая на незаданный вопрос лича, прямо перед ним появился человек… человек, от чьей мощи Туман Древних в панике стал расползаться в разные стороны.

Одно лишь появление незнакомца заставило потухнуть горящие машины. Воздух… нет, само пространство! Он взял под контроль всё прилегающее к заправке пространство. Пули Костаса застыли в воздухе, а сам богатырь оказался заперт в экзодоспехе. На робкий луч разрушения заклинания от Элеоноры мужчина даже не поморщился.

Взглянув сначала на застывшего в ступоре Цезура, незнакомец перевел взгляд на Кощея.

— Надо же, сразу два адепта смерти. Ну и кто из вас двоих в ответе за катастрофу в Благовещенске?

— Н-насек… — Цезур не успел договорить. Его нижняя челюсть рассыпалась прахом и все четыре копыта взорвались костяным крошевом.

— Тебе пока право голоса не давали, — незнакомец не стал даже оборачиваться к покалеченному личу.

Всё его внимание было приковано к Кощею. Тот тоже смотрел на него, будто узнал, хотя и впервые увидел.

— Какой чудный запах смерти. И такой знакомый! — от незнакомца повеяло жаждой крови такой мощи, что даже у стоящей вдали Элеоноры из рук выпал магический жезл. — От тебя, нулевка, разит запахом магии «Безграничного».

Кощей же не сдвинулся ни на шаг, продолжая смотреть на незнакомца.

* * *
Ж-ж-ж-жуть! Полуголый, покрытый татуировками мужик имел заострённые бычьи рога. Не бутафорские, а самые что ни на есть настоящие. Такой расы нет в Тальзеуре. Фраза про Саджи нисколько не удивила. Да и как она вообще могла удивить, после опознания Индексом. И ведь Индекс снова сработал там, где не работает Система.

Миоланец, Гхы Родин,???? уровень

Статус: 2 место в рейтинге силы Индекса, основатель организации «Бюро Катастроф»


Глава 13. Связи решают всё


Смотря на ник рогатого мужика, я только спустя несколько секунд понял, как же сильно нам повезло.

Миоланец, Гхы Родин,???? уровень

Статус: 2 место в рейтинге силы Индекса, основатель организации «Бюро Катастроф»

Плевать на то, какой он расы и его место в индексе силы. Уровень выше тысячного, это и так понятно. Важнее то, к какой организации Индекс его отнес — Бюро Катастроф.

Ученики Академий ходят по экспедициям в будущее, ища Ключи к причине катастрофы. Это одновременно и улики, и Ключи, необходимые для открытия подземелий. Если сыщики не успевают найти и разобраться с источником катастрофы, дело передается в Бюро Катастроф. Задача сотрудников Бюро — минимизировать ущерб от катастрофы в момент ее проявления. Проще говоря, Гхы Родин и его люди заранее знали о том, что в Благовещенске появится Туман.

Потратив секунду на раздумья, я немного расслабился. Всё тело зверски болит! Заемная темная сила, словно живой огонь, струится по изношенным энергоканалам.

— Почему… почему вы не появились раньше? — я охрип. — Вы же заранее знали о катастрофе?

Рогатый мужчина не стал ни хмыкать, ни улыбаться, ни пожимать плечами. И отвечать он тоже не стал. В этот краткий миг я ощутил смертельную опасность и понял важное:

«Родин говорит только тогда, когда хочет говорить. Ему никто не указ. Он отвечает на вопросы тех, кого посчитает хоть немного достойным».

Подумав немного, я переформулировал слова так, чтобы они не казались вопросом и ни ответ не уязвлял гордость одного из сильнейших.

— Ни «Безграничный», ни «Убийца Императоров» к моему появлению в этом богом проклятом городе не имеют никакого отношения, — указав рукой на замершего Костаса, я добавил. — У нас самолет упал. Прямо посреди города. Я как эту зверюгу почуял, так деру дал. А она за нами увязалась.

Рогоносец недовольно покосился на блеклое подобие лича-кентавра. Костяные руки, копыта и челюсть Гхы ему уже оторвал, но добивать не стал. Под взглядом Родина одно из костяных крыльев кентавра стало обрастать плотью. Владельца тела, да и вообще всех, кто это видел, такая магия ввергла в ужас.

Родин на волны эманаций ужаса, исходящих от кентавра, холодно усмехнулся.

— Не переживай, «Докторишка». Дознавателям ты расскажешь всё, включая и то, что сам вспомнить не в силах, — мужчина неторопливо повернулся ко мне. — В одном ты прав! Костлявая мошкара не стоит внимания «Убивца». А ты уровнем не вышел для решения таких… трудозатратных проблем.

— Сэр… в смысле, господин Родин… мы здесь больше двух часов…

— «Доктор» сменил город. Причем в самый-самый последний момент, — Гхы не выражал никаких эмоций. Даже его язык тела никак не изменился. Однако я сразу понял, что он сильно раздражен. — Бюро ждало этот костяной блуд в Хабаровске. Мои люди не знали ни имени источника проблемы, ни точного местоположения начала катастрофы. Только общее описание. Туман, зомби и полководец орды лич-кентавр с сильным родством со смертью. Однако Древние нас переиграли! Они сменили поле боя в последний момент.

Дослушав собеседника, я, наконец, понял общую картину событий. Господин Родин, с его контролем пространства, оказался единственным представителем Бюро, сумевшим быстро добраться из Хабаровска в Благовещенск. Будь это рядовой случай, и всё пошло бы по плану, делом лича занимались бы куда более низкоуровневые сотрудники Бюро. Нам с командой просто нереально сильно повезло, что на выручку кинулся сам Гхы Родин.

Одним небрежным движением руки рогоносец заставил Туман над городом полностью развеяться. Я ощутил, как сквозь астрал и материальное пространство синхронно пронеслись непонятные волны силы. Эманации магии духа, астрала, пространства и бог его знает чего еще. Огромное, прямо скажем, невообразимое могущество. Я со своим первым кругом магии не выдам и сотой доли процента от тех изменений, что Родин сотворил за секунду.

Глава Бюро окинул меня и лича недовольным взглядом.

— Твой ник даже запоминать не хочется. Забирай команду и вали отсюда, — рогатый повернулся к стоящей в стороне Элеоноре. — Ты! Да-да, ты! Как старшая по кругам и званию, или что у вас там, зайдешь в ближайший офис Бюро и напишешь отчет. Мне плевать, кто из вас главный. Спрошу с тебя, как с самой сильной.

Стоящая вдалеке красновласка покорно кивнула, торопливо убрав магический жезл себе за спину. Один лишь внешний вид главы Бюро Катастроф вызывал у нее сильнейший страх.

Уважительно поклонившись спасителю, я кое-как пошел к Костасу. Всё мое тело, как физическое, так и духовное, сейчас изнывает от боли. До больницы я сам не доберусь.

Глядя на мое состояние, Родин недовольно поморщился.

— Шкет, ты совсем с головой не дружишь?

— Да, вроде, дружу. А что не так-то?

Судя по бушующему словно цунами ментату у Рогатого, он сейчас испытывает сильнейшее раздражение. Родин даже руку к лицу приложил, пытаясь хоть так сдержаться.

— Шкет, для начала выведи из тела энергию смерти. Ты прямо-таки феерический идиот, раз всё ещё держишь ее в себе! Даже при твоём нехилом родстве с ней, эта сила тебя убивает. Такую дрянь надо держать во временных артефактах-хранилищах. А как доберешься до цивилизованных краев, почитай про катализаторы в магии.

Видимо, на этом запас терпения у Родина закончился и он довольно резко повернулся лицом к Элеоноре. Та в один миг побледнела.

— А ты проконтролируешь. И я тебя, деточка, не спрашиваю! Я говорю, что ты это сделаешь.

Красновласка коротко кивнула. Я не видел, что происходило дальше, так как закрыл глаза и представил, как эта черная вязкая субстанция покидает мое тело. М-мерзкое ощущение! С пальцев рук будто грязь стекает. Похожая гадость слезой вытекла из левого глаза, а потом чем-то похожим и из уха. По венам — из мышц и костей — сквозь поры кожи скопившаяся энергия смерти стала выходить наружу в виде густого черного облака силы.

Минуты сменяли друг друга, а я всё выводил и выводил эту дрянь из себя. А когда открыл глаза, понял, что всё ещё стою на сгоревшей автозаправке.

Заметив, что я пришел в себя, Родин криво усмехнулся.

— Теперь понятно, «Безграничный» на тебе свою метку оставил, — рогатый взглядом указал на конвульсирующее тело лича-кентавра. Тот обрастал мышцами, и процесс этот явно был болезненным. — Чтобы ты понимал, шкет: вместившийся в твоё тело объем энергии смерти убил бы даже такую некро-тварь, как эта. А у тебя не наблюдается ни намека на деградацию души. Ты будто грязной воды напился и теперь страдаешь от диареи. А не яда смертельного набрался. Всё, хватит с тебя. Вали уже!

Да, вот теперь нам точно стоит поскорее покинуть город. Однако, сделав всего один шаг, я потерял сознание от боли. Вот и догнали меня последствия применения заемной силы.

* * *
Судя по тряске, меня куда-то везли в машине. Я просыпался на доли секунды и снова проваливался в беспамятство, будто намертво завис где-то между жизнью и смертью. Запах нашатыря у носа заставил очнуться.

— Господин Кхан, вы меня слыши… — незнакомый голос.

Снова спасительная тьма. Тело будто опустили в котел с кипящим маслом. А я грешник, которому не суждено умереть в этом аду из вечной боли.

Жар и боль сменились едва заметным теплом. Мне стало чуть полегче, и теперь во снах снова появилась Марина. Моя любимая, моя нежная и неповторимая Мари. Я учуял и запах сирени, и едва заметные эманации охранных духов в ее браслетах. Робость ее первого прикосновения ко мне. Весь сон, держа руку у моей щеки, ведьма смотрела мне в глаза. Мы не сказали друг другу ни слова, но я чувствовал, как она поддерживает меня.

Снова вспышки света перед глазами.

— Вы меня слышите, господин Кхан? — новый незнакомый голос. От его владельца исходит то самое тепло, что приглушило боль.

— Док, как он? Поправится? Эй, чего молчишь! Поправится же, да? — голос богатыря. Грубый, дерганый, он явно давно не спал.

— Какой, к демонам, поправится? Вы его медкарту видели? Я понять не могу, как он не помер с семидесятипроцентным разрывом энергоканалов. А это! Вы это видите?! Кто додумался магической татуировкой привязать душу к телу?

Снова проваливаюсь в сон. Странный и откровенно пугающий сон. Я перестал чувствовать тело и будто растворился в океане вечного спокойствия. Затем пришло знакомое ощущение ладони Марины на щеке. Открываю глаза во сне и снова вижу её. Всё тот же запах сирени дразнит обоняние, но сознанию на это плевать. Я тону… тону в той нежности, что несет одно лишь прикосновение ее ладони к моей щеке.

«Где ты?»

«Там, где ты меня не найдешь, мой Кхан», — уста ведьмы тронула улыбка. — «По-другому ты бы не дал мне уйти».

«Ты меня знаешь, любимая. Я всё равно тебя найду».

Марина едва заметно наклоняется, будто кивает. Ни грамма сомнений, ни тени сожалений. Я чувствую, как счастливо бьется сердце в её груди. Она сказала и сделала ровно то, зачем пришла. Моя ведьма! Моя Марина Бринн! А потом она снова исчезла из моего сна.

Мгновением позже я очнулся в больнице.

* * *
На другом краю Континента, в комнате общежития, Марина Бринн открыла глаза. Юная ведьма тут же стерла дорожки от слез, дабы соседки по комнате не прознали о ее тайном свидании в астрале. Её Роберт. Да-да, её и ничей больше. Когда он завис между жизнью и смертью, Марина почувствовала это и через связывающую их нить магии пришла к нему на помощь. Сквозь астрал, сквозь черт его знает сколько регионов, она смогла дотянуться до души любимого. Не дать ей раствориться в астрале. Его тело дало сбой, но, как и прежде, разум остался не тронут. Полуживой-полумертвый Кощей.

От прозвища любимого на лице Марины показалась довольная улыбка. Кощей выживет! Она это чувствует сердцем. Теперь он может продолжить свой путь. А значит, и ей пора двигаться дальше.

* * *
Казаки — люди суровые. Они мало того, что живут за стенами Империи, так ещё и обособленно от всех. Они держат под своей охраной треть всех атомных электростанций расположенных вдоль границы. Своя больница, своя внутренняя полиция и даже «служба транспорта» у них своя.

Я от этой службы ядрёный запах навоза уже второй день чую. Вонь в палате такая, что кажется, будто медсестры маски носят не ради стерильности, а чтобы запах не чуять. А вот лупоглазый, горбатый и кривошеий целитель, сидящий напротив меня, видимо, давно лишился обоняния. На нем столько проклятий висит, что не всякое кладбище согласится принять такого гостя. Причём в живом или мёртвом виде, неважно.

Одеваясь в принесённую Костасом одежду, я, к своему удивлению, отметил, что не все эманации смерти из неё выветрились. Пуговицы и кастет стали чем-то вроде простеньких накопителей этой гадости.

— Хватит с меня больницы. Док, выписывай уже.

— Хе-хе, — сипло откашлявшись, горбун ответил. — Не маху. Мне батька Добрица потом за такого помощника холову открутит. Ты ж еле ходишь, хлопец! Тебя, вон, ветром сдувает.

Меня и впрямь покачнуло от непривычной нагрузки. С момента прибытия команды в станицу Каледино прошло уже пять дней. Два из них ещё входили в срок, данный нам казаками. И ещё три дополнительных дня собранный ими рейд ждал выздоровления Пантелея. Из-за травмы полученной при падении самолета несколько суток наш гадалка не приходил в себя. Мы с ним очнулись вчера вечером, но находились при этом в разной степени убитости. Его мутило от сотрясения мозга. А меня коробило от разрывов энергоканалов.

Как гадалка пришел в себя, атаман Добрица сразу продолжил подготовку рейда к выезду. Триста казаков! И это не считая двух сотен людей из группы поддержки, сопровождающих передовой отряд на машинах. Пантелея сразу утащили из больницы прямиком в дом родителей. А я, отлежавшись до утра, кое-как пришёл в себя. Физической боли нет, но ментальное тело и энергоканалы ещё не скоро восстановятся.

— Хе-хе, — горбун сплюнул густой комок слюны на пол палаты. — Хаварю же! Тебя сейчас любой сквозняк Внешки в мохилу сведёт. Куда ты собрался, хлопец!

— В рейд, — не слушая целителя, я одел походную жилетку, убрав в её карман кастет. — Поеду в машине, в команде сопровождения.

— Да зашэм тебе это надо? Ваша старшАя, вон, до сих пор бумажки в Бюро пишет. Бледнолицая тока вчера руку свою восстановила. Бестия ваша… ну эта… Драмира…

— Драмина.

— Да хоть сам господь! Так она в кабаке нашем мужикам морды бьёт. Дурная баба! Такая в рейде — это к беде.

Про богатыря горбун ничего не сказал, так как Костас всё свободное время проводил на стрельбище казаков. Атаман, как узнал, что в станицу приехал тяжёлый пехотинец, включил того в авангард штурмовой группы казаков на рейде. А для этого требуется слаженная работа. Вот Костаса и заставляют отрабатывать командное взаимодействие с тяжёлыми пехотинцами самих казаков. Таковых набралось всего четверо, и все настолько матерые, что богатырь о них отзывается как чуть ли не о Богах Войны.

С Элеонорой не всё понятно. Дело явно не в отчётах по Туману в Благовещенске. Драмина считает, что красновласка пытается откосить от рейда в пещеры Ордо и от нас тоже. Слишком много смертельно опасных ситуаций связано с нами. Элеонора — воин опытный. Просчитав ситуацию наперед, она нашла весьма элегантное решение. Сказать, что не сможет пойти в рейд, так как занята отчётами в Бюро Катастроф.

Вспомнив об Элеоноре, в очередной раз провёл сканирование своего ментата. Ах ты ж, горбатая сволочь! Да он на меня воздействует. Щёлкнув пальцами, создал фокус «Щелчка». Эта штука не атакует, но вызывает у магов дикое раздражение и, что важнее, сбивает концентрацию. Вот и горбун, потеряв концентрацию, перестал на меня воздействовать. Нахмурился, сволочь!

— И что это было? Ты, у….мник, зачем из меня ауру выкачиваешь? — чуть было не нахамил я целителю.

— А шо мне остаётся? Смотреть, как ты сдохнешь на рейде, а Добрица потом приедет и на кол меня посадит? Вы же хости станицы Каледино! А хостей надо беречь, даже если им мозгов не хватает. Вот ты умереть хочешь! А я не хочу. Вот и призываю тебя в палате остаться.

— Ты солгал. Я же ментат и тебя насквозь вижу. Так зачем?

Горбун недовольно махнул рукой и снова плюнул на пол палаты. И вот после этого они ещё удивляются, что у них пациенты из больницы сбегают?!

— Да Кхан с тобой!

— О, новое ругательство!

— Интересно было, понимаешь, — горбун смотрел не на меня, а куда-то в стену. — Ты же, считай, куском плоти и разума приехал. Про состояние ментального тела я вообще молчу. Такие пациенты долго не живут. Поверь моему опыту, мальчик. Я на Внешке всякого насмотрелся. А тут! Весь из себя порванный, но целый. Бохатырь мне руку сломал, когда я амулет с тебя снять пытался. Хаварит, это подарок от какой-то ведьмы. Хаварит, снять и ты умрёшь. Про татуху так же сказал. А хглядь, и вижу, шо тебе и впрямь худо становится. Ну я амулет на шею и вернул. А ты ещё через три дня хлаза открыл. Ну как так?

Горбун пожимает плечами, разведя при этом руки.

— Труп, но глаза открывает. Ты таки не сразу пришёл в себя. Взгляд есть, а сознания нет. А вечером ты хаварить начал. Марина-Марина-Марина-Марина. А потом очнулся. Мы с врачами старшими тебя проверили и понять не можем, как так. Пол души нет. Травмы такие, шо не во всяком гробу хоронить можно. А ну как восстанешь и людей жрать начнешь! А ты, зараза такая, сегодня очухался и говоришь «Ну, батьки, спасибо, я в рейд пошёл!» А мы с мужиками такие «Какова….?!» Куда ты собрался в таком состоянии!

— В рейд на пещеры Ордо, — я усмехнулся. — Богатырь, бортмеханик, предсказатель. Сразу три моих друга едут в авангарде. Думаете, я как командир их группы спрячусь за их спинами?

— Кханище! — судя по тону, целитель вложил в этого слово ёмкое трёхэтажное ругательство. — Я теперь таких самоубивцев, как ты, буду Кханищами называть.

Перед выходом из палаты я всё же поклонился целителю в благодарность за полученное лечение. За пять дней местные доктора подлатали тяжёлые травмы моих энергоканалов. На Внешке такое не редкость. Дайте месяц спокойной жизни, и я приду в норму.

— Благодарю за кров и заботу. За лечение хворей, за науку, за то, что волнуетесь.

— Да иди ты к чертястому Кхану! — горбун махнул на меня, сам отвернувшись. — Жив будешь, зайди потом. Понять хочу. Как ты не помер с таким… здоровьем.

— Любовь, — ответил я без заминки. — В самый тёмный час, когда надежды ждать было неоткуда, она не дала мне умереть.

Горбун молчал секунду, вторую, а потом выжидательно глянул на меня.

— Моя Марина, — улыбка не сходила с моего лица, — она спасла меня.

— Ведьмачий ты каблук! — горбун подхватил ближайшую к нему подушку и швырнул в меня. — Ему тут пять целителей поможали, а он бабу свою вспомнил.

Спустя минуту я уже был на главной улице станицы Каледино. Да это по сути большая деревня! А больница аккурат в центре находится. Главную площадь поселения — пыльный участок земли с раздолбанным асфальтом и покосившимися деревянными столбами — казаки традиционно используют как место сбора военных сил перед рейдом. Странный народ. Чем хуже у них условия, тем они собраннее. Вот и площадь в станице никто не ремонтирует, чтобы народ не забывал, что во Внешке живёт.

От пестрящих перед глазами ников на секунду стало дурно. Тут не полтысячи, да тут вся тысяча собралась! Уровни почти у всех выше сорокового, что сопоставимо с силой опытных рейдеров Внешки. На каждом казаке и его лошади видны артефакты ментальной защиты и простенького лечения. Сумки-хранилища, артефактные патроны, магическое холодное оружие, жезлы и посохи у магов. В одном из углов площади стая псов, каждый из которых размером с телёнка, рвала зубами на куски робо-собаку. Механического тузика с пулемётной турелью на спине не спасло даже вмешательство хозяина. Псы казаков, видимо, защищали своё право находиться подле ног хозяев.

Костас рассказывал про это искусственно выведенное зверьё. Псарги! Выглядят как алабаи, лают как алабаи, но это псы не для охраны, а для охоты в Диких Регионах. Однако сегодня казаки навесили на псаргов сумки с припасами. В пещерах Ордо ни машины, ни кони не пройдут. А вот эти зверюги с задачей справятся. У нас уровень увеличивается только за успешно защищенные Подземелья и экспедиции. А у псаргов он растет от убийства монстров во Внешке. Так что цифры от десятки и выше в строках с никами случайному прохожему могут многое сказать.

Передвижной лазарет, церковь на колёсах, три машины дальней связи, зенитные орудия на крышах машины из службы тыла. Господи, да тут, видимо, война намечается! Впервые вижу настолько богатый парк вооружения.

Ещё раз рассмотрев толпу, нашёл взглядом группу тяжёлых пехотинцев. Их было не пятеро, включая знакомую броню Костаса. А все двенадцать! Значит, к казакам атамана Добрицы откуда-то пришло подкрепление.

Повертев головой, кое-как смог найти группу местных командиров. Они собрались у какого-то местного магазина и о чем-то жарко спорят. А мне кровь из носу надо сейчас получить согласие атамана на моё участие в рейде. Самого Добрицу я вживую ещё ни разу не видел, но раз командование там, то и он тоже. Ну не может батька всех казаков Каледино тут не присутствовать.

Добравшись до магазина, натолкнулся на небольшое оцепление из солдат в форме Российской Армии. Они никого не подпускали к спорящим командирам. Сквозь их ряды увидел знакомую фигуру Пантелея. Парень активно жестикулировал, что-то доказывая низенькому суховатому старичку. У того взгляд, как у коршуна. С едой он не разговаривает. Судя по хмурому лицу гадалки, его мнения тут вообще не спрашивали.

— Пантелей! — я свистнул так, что у солдат в оцеплении уши заложило. Гадалка меня заметил. — Скажи, чтобы меня пропустили!

Ближайший ко мне вояка обернулся, ища возможные знаки от начальства. Ему махнул рукой один из мужиков, стоявших позади человека-коршуна. Странный кадр. Борода лопатой, взгляд тяжёлый, да и телосложение не меньше, чем у Костаса. Взгляд тут же зацепился за угольно-чёрную одежду, состоящую из десятков ремней, покрывающих руки, тело и ноги бойца. А он точно боец! Причём боец-ближник. Это сразу понятно по здоровенному… якорю у него за спиной. Не представляю как этой бандурой можно махать, но оружие явно убойное.

Одарённый, Круциан-Лебовски,??? уровень

Статус: 2794-е место в рейтинге силы Индекса, адмирал северного ледокольного флота Российской Империи

Возможно, кто-то из людей, подключённых к Индексу, скажет: «фу, 2794-е место!». Ага, вот только быть 2794-м человеком среди всех жителей Тальзеура — это словами не передать, насколько круто. Я же, как маг менталист, чую как минимум три магических элемента в его ауре. Ментат, пространство и, кажется… астрал? Странное и весьма редкое сочетание. Я бы даже сказал почти невозможное. Естественным образом с таким сочетанием попросту не рождаются.

Пройдя за оцепление, я, наконец, разглядел и человека-коршуна.

Человек, Добрица,?? уровень

Атаман окинул меня всё тем же оценивающим взглядом, каким препарировал Пантелея всё это время.

— Здрав будь, Кощеюшка. Ты чего из больницы вылез?

— Я пойду с вами в рейд. У нас был уговор.

— Ну, положим, что был, — Добрица задумчиво провёл рукой по тщательно выбритому подбородку. — А ты не помрёшь, часом? Горбач сказал, тебе ещё неделю лежать точно.

Я поморщился, ощутив попытку воздействия на мой ментат. Кто-то из командиров казаков попытался влезть мне в голову.

— Вам же нужен проводник по пещерам?

— Панька справится, — Добрица бросил недовольный взгляд на гадалку. — Он конечно… трусоват, но дело своё знает. Не один год с нами на рейды ходит.

— А инстинктивные знания о пещерных регионах у него есть? — судя по тишине, возникшей в рядах командиров, приезжавшие к нам казаки не донесли эту информацию до атамана. — А, так вы не в курсе? А я то думаю, чего за мной в больницу никто не пришёл.

Добрица прикрыл глаза, поморщился и затем с силой провёл по лицу руками.

— Скажи мне, парень. Какого рожна мои люди должны были поверить россказням нулёвки? Мальчик… ты себя в зеркало-то видел?

Мой кулак Добрица поймал у самой своей челюсти. Я его не боюсь! Теперь он это знает.

— Скажи, Добрица! Я давал повод усомниться в своих словах? Я сказал, что приедем через десять дней и мы приехали. Самолёт упал, мы чуть не сдохли в Тумане, но до вашей станицы добрались. Так какого рожна я должен тебе ещё что-то доказывать?!

Атаман замахнулся для оплеухи, что при его уровне гарантировало мне черепно-мозговую травму. А по другому никак. Добрица должен поддерживать статус среди командиров казаков. А я нарывался. Знаю, что действую, возможно, неправильно, но эти мужики привыкли на всё смотреть с позиции силы.

Пока атаман замахивался, я тоже не сачковал, обращаясь магией к земле под нашими ногами. Вот только рука Добрицы так и зависла в воздухе. Атаман ею дёрнул, но та не шелохнулась, словно попала в стальные тиски. А на зов моей магии в одно мгновение перестала откликаться земля.

Что за черт? Да я даже ментат перестал чувствовать.

— Кощей. Идёт, — коротко бросил лопатобородый адмирал.

— Уверены, Ваше….

— Уверен, — резко перебил его Круци, не давая вставить и слова. — Считай, что его… группа… пришла вместе со мной. Так есмь и так будет до конца рейда на Ордо.

Не надо иметь семи пядей во лбу, чтобы догадаться, кто развеял мою магию и остановил руку Добрицы. Круциан-Лебовски, адмирал северного ледокольного флота Российской Империи. Чем дольше я смотрю ему в глаза, тем больше давно позабытого страха всплывает у меня в подсознании.

Почему? Да потому что я уже видел такие глаза. У них с сестрой фамильное сходство. Специально в интервенте всю их семейку рассматривал. Да и черт с ними, с глазами. Тут какой бы длинной не была борода, воспитание рода Романовых за ней не спрячешь.


Глава 14. Родство


Адмирал Круциан-Лебовски и он же княжич Алексей Романов, единственный сын Императора Николая II. Брат той самой Анастасии Романовой, что дважды пыталась меня убить и один раз которой это даже удалось. Про княжича Романова известно немного. Сто десять лет назад именно его дар к межмировым перемещениям перенёс семью Романовых вместе с личной гвардией в мир Тальзеура. Случайно, разумеется. Следующие сто лет Алексей тихо жил в тени отца-императора, завоёвывая для Империи северные земли. Последние десять лет, пока Николай II болел, его сын правил вместо него, как регент.

Император Николай II вернулся на трон два года назад, в тот же самый день, когда я добрался-таки до Империи. С тех пор в информационном поле Интернета нет никаких упоминаний о судьбе княжича Романова. Два года тишины и неизвестности, будто кто-то намеренно скрывал о нем информацию. И вот Круциан-Лебовски оказывается здесь, в станице казаков в дальне-восточной части Российской Империи. Прямо скажем, почти невозможная встреча с семейством Романовых у меня снова состоялась.

Обведя взглядом командиров казаков, бородач Круциан со смехом произнёс::

— Мужики, а пойдемте в дом! Тяпнем на дорожку, салом с перцем закусим, да баб своих пощупаем. Чай, не скоро домой вернёмся.

Судя по едва заметному приказному тону, княжич не спрашивал мнения казаков. Он им мягко приказывал, предлагая обсудить в доме нечто такое, что посторонним знать не положено.

Добрица, как и я, намёк просек сразу.

— Вы идите, мужики, — атаман махнул рукой, указывая на дом. — Я сейчас своим бойцам ЦУ раздам и подойду.

— Добре, — княжич кивнул, сделал шаг в сторону дома, но остановился и указал пальцем на меня. — Проводник. Поедешь с нами в головном дозоре.

От столь явного намёка на расположенность княжича к моей персоне Добрица недовольно поморщился. Когда двери в дом закрылись за командирами, атаман с кислой миной на лице повернулся к нам.

— Молодёжь, рейды к Дальней Границе дело непредсказуемое, — глава казаков повернулся ко мне. — Панька, калач битый, не раз с нами в самое пекло лез. А вот про тебя, Кощей, я ничего черта не знаю. На кой ляд мне брать залётного проводника?

Атаман махнул куда-то в сторону Внешних от Империи земель.

— Там черт ногу сломит опасности считать. Дерьма в сортире и то не так много! — Добрица недовольно сплюнул под ноги. — Орды Заражённых, внезапные нападения Хранителей и Смотрителей, один раз даже мистический призрачный дракон прилетел. Здоровенная злобная тварюга, на которую ничего кроме артефактных пуль не действовало! Тогда из рейда в четверть тысячи мужиков, вернулся только десяток полудурков с едва живым командиром. А уж что нас ждёт в самом регионе Ордо, даже представлять не хочется.

Добрица развернулся и ничего более не говоря, ушёл в сторону толпы гомонящих на площади казаков.

— Шеф, не злись на него. Батька за людей переживает, — Пантелей как-то совсем уж поникшим голосом добавил. — Внешка, ну, она странная. Вот сейчас спокойно, а потом бац, и землетрясение. А потом бац, и наступает ночь посреди дня, да такая, что ни лун, ни звёзд не видно. Тут же какое дело. Чем больше людей пытаются границу дикого региона пересечь, тем сильнее мир им сопротивляется. А нас тут…

Гадалка кивнул на гомонящую площадь.

— Сначала полтыщи было. А теперь, вон, эти пришли, — парень взглядом указал на дом, куда вошли командиры. — А их ещё семь сотен рыл, да ещё и без тылового прикрытия. Вот батька всех наших и собирает, чтобы всю эту ораву аж до Дальней границы протащить. А это шестьсот километров, шеф! По Внешке! Да ещё и огромной толпой в автопоездах!

Пока гадалка рассказывал о казаках, которые попросту не могли отказать княжичу, я тихо офигевал от происходящего. Батька! Так значит Пантелей — сын Добрицы, атамана казаков. И ведь всю дорогу молчал, гад. Мог бы хоть намекнуть, что с его побегом в Академию Магии всё не так просто, как кажется. Гадалка ведь давно знал о рейде на Ордо.

— За отца переживаешь? — спросил я прямо.

— Нет. За всех наших, — Пантелей опустил взгляд. — Я же тут родился, вырос и на вот этой самой площади мяч гонял. К Горбуну в сад за яблоками лазил. А теперь вижу… шеф, я с того дня как в Академию поступил каждую ночь во снах вижу, как все мы умираем в Ордо. Сначала батька, потом его круг. Меня берегут до последнего, но сон…

— Заканчивается твоей смертью, — закончил я за друга.

Проклятие онейромантов — тех, кто видит будущее сквозь сны, — состоит как раз в том, что они всегда видят во снах наиболее вероятный вариант развития событий в обозримом будущем. Чем выше ранг способности, тем сильнее дар и выше вероятность сбывания предсказания. Обычные гадалки, будь то способность, завязанная на карты или потроха животных, не дадут даже десятой доли от сведений из предсказаний Пантелея. У тех же слепых провидцев — а они поголовно слепые — видения случайны, как по времени, так и по содержанию. Так что дар Пантелея для казаков — это самая что ни на есть палочка-выручалочка. Да, он видит только своё будущее! Но видит каждую ночь и именно по этой причине казаки его и таскают во Внешку.

— Какой у тебя ранг способности? — я спрашивал про онейромантию и гадалка сразу это понял.

— Ч… четвёртый. Ты только это… никому не говори. Сам понимаешь.

Понимаю, черт возьми! Господи, как в такой захолустной дыре вообще родился кто-то аж с четвёртым рангом способности. Четвёртым, Карл! Даже со всеми моими достижениями — весьма выдающимися, между прочим — у моей способности «Читателя» был всего пятый ранг. А тут четвёртый, и я уверен, что у Пантелея нет никаких достижений. Да ещё и редкая способность предсказательного типа.

От новости о ранге способности Пантелея, моя вера в собственную уникальность дала знатную трещину.

— Знаешь, Пан, я понять не могу, почему тебя из Академии раньше не выкрали.

— Да куда уж раньше, шеф! — тут уже сам Пантелей возмутился. — Утро второго дня, а они уже ко мне в дверь ломятся.

— Черт, с этим неудачным похищением. Скажи, к чему команде готовиться? Что там было в твоих снах?

Пантелей посмотрел на меня как-то загадочно.

— Не знаю, шеф. До сегодняшнего дня тебя не было в снах о рейде на Ордо. За последние пять дней я видел четыре сна. Все записи батьке передавал, — гадалка взглядом указал на соседний двор, где занимались сборами тяжёлые пехотинцы. — Костас почти всегда снился. Он сильный боец. В половине случаев за ним шла Эша в одежде борт-механика. Про остальных мало… снов. Драмину один раз видел в строю казаков у входа в пещеры Ордо.

— А Элеонора? — странно, что антимага от Академии во снах не было.

— Не видел, — Пантелей нахмурился. — Странно, а ведь я точно её ни разу не видел. Батька, да такого опытного антимага пропустил? Хотя… ну да, точно! Она же представилась преподавателем Академии, а не опытным боевиком.

Ничего не говоря, гадалка метнулся сначала к площади вслед за батькой, но уже стоя у калитки развернулся и побежал в дом. Ну да, логично! Если кто-то и может требовать от Элеоноры идти с нами на бойню, то этот человек должен быть кем-то помогущественнее, чем глава казаков.

Не прошло и минуты, как из дома торопливо вышел один из командиров, входящих в свиту княжича. Спустя ещё полминуты вышел и сам Пантелей, довольно посмеиваясь. Из-за открытой двери донёсся довольный мужицкий хохот.

— Ох и курва! — услышал я голос княжича, прежде чем дверь закрылась.

Пантелей, видя моё непонимание, не смог сдержать улыбки.

— Шеф, она ещё при пересечении границы на посту чужим именем представилась.

— Подожди. Как это чужим?

— А вот так! — гадалка снова довольно заулыбался. — У неё два настоящих паспорта. Командиры её по базе данных проверили. По первому, она Элеонора Рогова, глава кафедры магии духа в Академии «Трёх Императоров». А по второму…

Гадалка замялся и посмотрел на дверь в дом.

— В общем, красновласка из военных. Ну-у-у, из тех самых военных, о которых никогда не говорят, но вызывают, когда надо усмирить мага-преступника.

Военная полиция? Или спецотряд по подавлению магических угроз? Скорее всего второе. Уж больно ловко красновласка разносила мощные заклинания лича-кентавра. Без её поддержки в том бою на заправке мы бы и полминуты не продержались.

В очередной раз о чем-то задумавшись, Панька снова глянул на меня как-то загадочно.

— Тебя, шеф, во снах точно не было. Как так? Мой дар…

— … Никогда не ошибается, — закончил за друга. — Марина, моя девушка-ведьма, сказала, что такое бывает, когда судьба человека связана с Древними. Я что-то вроде хаотического фактора в любом предсказании. Друзей, врагов, чудовищ, не важно. То, с чем я взаимодействую, перестаёт быть предопределённым.

Пантелей нахмурился.

— Но там, в экспедиции от Академии…

— А что не так? Ты увидел свою судьбу и нашёл Ключи от Подземелий, — я кивнул, продолжая улыбаться. — Но дальше был наш бой! Понимаешь? Наш бой с самой судьбой. Не тот, что ты увидел в пророчестве, а тот, в который мы вступили по собственному желанию.

Пока мы с гадалкой болтали у дома командиров, у меня перед глазами внезапно выскочило новое системное сообщение.

[Ваше родство со Смертью увеличено. Текущая степень: высокое-продвинутое]

Странно, почему сообщение пришло только сейчас?! Бой же пять дней назад случился. И что это вообще значит?! Высокое-продвинутое, это много или мало? Надо поискать в сети информацию, пока доступ ещё есть.

* * *
Засев за ноутбук Пантелея, я стал целенаправленно искать информацию о катализаторах магии, упомянутых Гхы Родином. Существо, обладающее невообразимым могуществом, не станет попусту трепать языком. Горбач мне в больнице все уши прожужжал о том, как глава Бюро Катастроф одним движением руки «откатил» изменения, вызванные Туманом Древних. Зомби, не достигшие десятого уровня и первой трансформации, вновь стали живыми и здоровыми людьми. Как я понял из объяснений целителя, способности Родина к «откату событий» похожи на то, что вытворяет Джон Голд, применяя «рекурсию». Только масштаб раз в сто поменьше, во столько же раз слабее и дальность отката событий не больше четырёх часов. Воздействие идёт только на органику. Если же у погибшего был разрушен сосуд души или сама душа распалась, то ему не поможет ни Джон Голд, ни Гхы Родин.

Сеть отчаянно сопротивлялась поиску, рассказывая о катализаторах слухами и полунамёками. Да быть такого не может! Элеонора тогда кивнула Родину, а значит, они действительно существуют. Повторный поиск через библиотеку на официальном сайте Академии «Трёх Императоров» выдал странное сообщение.

*** Доступ к информации ограничен. Введите идентификатор пользователя ***

[Кощей]

*** Идентификатор не найден ***

Попробовал ввести ник Костаса и Эши, как благородных. Эша так или иначе будущий артефактор и не может не знать о катализатора магии. Но и её нет в реестре библиотеки Академии. Даже пароль не попросили. Тут одно из двух. Или доступ даётся старшекурсникам или только преподавателям.

Закинув ноутбук Пантелея в свой рюкзак, краем глаза заметил на соседнем столе конвертер энергии, размером с коробку из-под молока. Эта штука преобразовывает очищенную ману одарённого в электричество. На боку виднелась полустёртая надпись «Крона-12».

Повертел аппарат в руках. Здоровенная бандура отставала от своих более современных собратьев лет на тридцать, если не больше. Ребра радиатора помяты, видны следы полевого ремонты, корпус в саже и чёрных каплях из-под масла. Клеммы проводов запаяны чуть ли не соплями вперемешку с синей изолентой. Жуткий архаизм! Но архаизм рабочий. Я читал в сети, что серию Крона делали специально для Внешки. В областях с повышенной плотностью маны, обычная микроэлектроника перестаёт работать. А вот эти ламповые мамонты способны создавать электричество даже в областях маны восьмого ранга! А это между прочим сорок процентов маны от максимального значения. В таких зонах отлично работают высокоранговые амулеты и способности. Та же онейромантия Пантелея, в условиях Приграничья работает лишь на первом ранге из-за недостатка плотности маны в кластере.

За осмотром Кроны меня и застал Пантелей. Гадалка глянул на ноутбук, убранный в рюкзак, и махнул рукой.

— Да бери, бери! Во Внешке электронное барахло чуть ли не за бутылку самогона заполучить можно.

— Только на время рейда, — Я указал на ноутбук, а потом на конвертер. — Эту штуку возьму с собой?

— Шеф, а оно тебе надо? Мы же на автопоездах туда поедем. В машинах под каждым сиденьем своя розетка имеется.

— Да, но мы же потом в пещеры полезем. Зарядить телефон, ноутбук… хотя ты прав. Чушь порю. Нам в пещерах не до отдыха будет. Внешка беспечности не прощает.

Сказал я, но конвертер в сумку всё-таки положил. Во время нашего с Бором путешествия такой пары, как ноутбук и конвертер к нему, сильно не хватало. А на ноуте, между прочим, хранится карта всех регионов Внешки, включая данные о возможной дате перезагрузки отдельно взятых регионов.

Собрав рюкзак, пошёл к тому дому, где видел Костаса. Где тяжёлый пехотинец, там и его бортмеханик. Эша, как я и предполагал, стояла на краю импровизированного полигона, напряжённо смотря на взмыленного тренировками богатыря. Казаки учили Костаса внутригрупповым командам и связкам при работе в двойках и тройках. Сразу видно, что готовятся к боям в условиях ограниченного стенами пещер пространства.

Светлоликая заметила меня ещё на подходе к техмастерской пехотинцев.

— Командир! — девушка подскочила с места и бросилась мне на шею. — Выжил, гад ты бессмертный!

— Тише-тише, милая, — принял я объятья девушки. — Если продолжишь меня так обнимать, Костас потом исправит недосмотр врачей. Вон буравит меня взглядом.

Богатырь, разумеется, даже и не смотрел в нашу сторону. Сержант гонял их тройку так, что диву даёшься такой подвижности и собранности. Они действовали, как единый организм, а не три отдельно взятых человека. Эша, переведя взгляд на богатыря, снова прилипла к нему взглядом.

На секунду я позавидовал столь сильной концентрации. Родись она магом, а не вторично одарённой, могла бы стать весьма сильной магессой. Воля и концентрация — одни из самых важных личных качеств для одарённых. А она тут, в тылу, смотрит, как держится «её» экзодоспех и оружие в руках Костаса.

Смотрю я на эту парочку и не знаю, кому из них повезло больше. Костасу, что нашёл себе столь преданного бортмеханика. Или Эше, что сумела в первый же день Академии найти наилучшее применение своей «особенности».

— Эш, я по делу пришёл.

— Ты всегда приходишь только по делу, шеф, — светлоликая улыбнулась, продолжая смотреть за Костасом. — Ни лжи, ни пустой болтовни, ни лишней бравады. Поэтому ты и наш командир.

— Мне надо знать о катализаторе магии.

Благородная нахмурилась, но взгляд от полигона не отвела.

— Элеонора?

— Она… филонит, — пожал я плечами. — Засела где-то в филиале Бюро Катастроф и не выходит на связь. А мы в опасный рейд идём, и любая крупица знаний может стать решающей.

Эша недовольно сжала зубы, видя как богатырь на повороте задел стволом доспех коллеги.

— Ну вот, опять ик-прицел сбит. Уже в пятый раз за сегодня, — девушка бросила на меня мимолётный взгляд. — Раз ты здесь, шеф, значит уже знаешь, что информация закрытая. Да, ты всё правильно продумал, обратившись ко мне. Родичи, как узнали о моей вторичной одарённости, сразу стали искать репетиторов-наставников. Те чуть ли не магическими учебниками вбивали мне в голову информацию и о материалах для артефактов, и о катализаторах магии, способных их усиливать. Я тебе всё расскажу, но сам понимаешь, информация будет поверхностной. Расспроси потом нашу вредняшку Элеонору.

Эша начала рассказ с фундаментальных основ известного нам мира. Есть шесть аспектов, на балансе которых держится всё мироздание Тальзеура — жизнь и смерть, порядок и хаос, боги и демоны.

И есть десять магических первоэлементов из которых состоит всё сущее — земля, вода, огонь, воздух, пространство, дух, жизнь, астрал, свет, тьма.

Так вот аспекты усиливают магические первоэлементы. Энергию аспектов для простоты понимания называют эссенцией сил мироздания, или просто эссенцией.

Бывает так, что человек рождается уже с повышенным родством с одним из аспектов. Тот же гигантизм, как у всей родни Костаса и подобных ему тяжёлых пехотинцев, это признак врождённого начального родства с аспектом жизни. У таких разумных монстров, как дриады, родство с жизнью ещё сильнее. Примерно начальный-продвинутый уровень.

— В Российской Империи, — голос Эши стал чуть тише. — Если сильно не повезёт можно встретить вампиров. Да и в других странах тоже. На поместье деда, что под новой столицей, недавно напала целая группа кровососов. Они выпили жизнь из охраны, надругались над сторожем и вынесли сейф, о котором никто не должен был знать. Знали твари, когда в доме никого сильного не будет.

— Погоди. Так вампиры существуют? — в сети о них писали, как о вымышленных существах.

— Ещё как существуют, шеф. У вампиров, — девушка на секунду притихла, услышав, как скрипнул сервопривод в экзодоспехе Костаса. — Примерно среднее родство с аспектом жизни. Активируя эту энергию внутри тела, вампиры раза в полтора-два раздвигают рамки своих физических возможностей. Сила, скорость, регенерация, всё за гранью воображения. Если попался одарённый кровосос, то дела совсем плохи. Среди нападавших на наше поместье был один такой. Его засняли камеры. Высокий, статный и, раздери его дьявол, он был силен. Отец рассказывал, что тварь добавила в заклинания «Вечного огня» энергию аспекта жизни, увеличив мощность магии в полтора-два раза. Дом потом двое суток горел прямо под брандспойтами пожарных.

Насколько я понял из рассказа Эши, сила усиления напрямую зависит от степени родства со стихией. На начальных этапах — как в случае богатырей — человек его вообще не замечает и не может им сознательно управлять. Считается, что развить связь с аспектом возможно, но крайне сложно и почти всегда сопряжено со смертельным риском.

Божественная энергия. Оказывается она тоже существует и есть в каждом жителе Тальзеура. Та самая божественная искра. Если человек истово верует, из искры может разгореться божественное пламя. Так пробуждается та самая святая сила, которой активно пользуются служители Инквизиции при официальной Церкви Тальзеура.

Про демоническую энергию доводилось слышать даже мне. Демоны появляются в Тальзеуре редко и эти события всегда несут за собой катастрофические последствия. Они приходят не из перезагрузившихся кластеров, а из какого-то смежного с Тальзуером мира. Ходят слухи, что Небесный Магистрат и Башня Магии, несколько раз отправлялись туда на Городе-Поезде и даже привезли с собой какие-то артефакты. Но это всё неподтверждённые слухи. Суть в том, что демоны существуют и их появление нельзя предсказать даже с помощью экспедиций Академии. Их можно смело отнести к одному из стихийных бедствий, встречающихся только в Тальзеуре.

Эша на секунду оторвала взгляд от богатыря и посмотрела мне прямо в глаза.

— Ты же с Земли, шеф?! Помнишь поездку на Городе-Поезде между миром Земли и Тальзеура?

— Такое не забыть, — от не самых приятных воспоминаний у меня мороз по коже пробежал. — Пустота, чуть ли не как в вакууме. Летающие каменные острова, континенты и твари, размером с этот самый континент.

Эша невесело усмехнулась

— Междумирье, это территории хаоса. Догадываешься, каким родством обладают там все без исключения твари?

Ответ очевиден — аспект хаоса.

Про родство с аспектом порядка, Эша ничего сказать не смогла. Он существует на уровне доказанной гипотезы, как противоположный от хаоса тип энергии.

Последний тип аспекта интересовал меня больше всего. Энергия смерти. Легко догадаться, что она есть везде, где есть хотя бы намёк на жизнь. Чем больше живых существ умерло в одном месте, тем больше энергии смерти выделяется. Её излучает мёртвая плоть погибших. Уровень существ также имеет большое значение. Чем оно было сильнее при жизни, тем больше энергии смерти начнёт выделяться после гибели. По этой причине, во время крупных войн в Тальзеуре принято сжигать трупы, а не устраивать братские могилы. Нет ни фамильных склепов, ни мавзолеев, ни массовых захоронений.

В Российской Империи врождённое родство с аспектом смерти встречается примерно в сто раз реже, чем родство с аспектом жизни. Приобретённое частенько появляется у гробовщиков, патологоанатомов, палачей и похоронных гримёров. Но и у них всё как правило ограничивается начальной степенью родства.

Есть несколько Древних, поклоняясь которым можно встать на путь аспекта смерти и развить своё родство с ним. Почти все маги некроманты имеют начальную-продвинутую связь со смертью. У магов-личей и переродившихся рыцарей смерти, уже средний уровень родства со смертью. Принцип простой. Чем больше нежить убивает, тем сильнее она становится.

Смысл вот в чем. Если есть родство с одним из аспектов, можно запасать немного такой энергии в теле, без вреда для последнего. Можно впитать и больше, но тогда последствия передозировки скорее всего убьют носителя. Это всё-таки энергия-катализатор, усиливающая тело и заклинания владельца.

Есть и внешние накопители энергии аспектов. Как правило, это вещи органического происхождения. Кости сильных животных, старая древесина, книги из кожи, терновый венок, защитные тотемы из дерева. В этом свете посох с черепом вместо навершия уже не кажется простой атрибутикой некроманта. Это артефакт с усилителем заклинаний через энергии жизни или смерти.

После разговора Эша расстегнула молнию комбинезона борт-механика и достала с шеи амулет.

Личное хранилище «Аргериус» (Ранг артефакта: 4-й)

Материал: истинное серебро || Тип: сосуд эссенции Жизни

Степень родства: начальное-продвинутое

Ёмкость: 23/ 122

Безделушка выглядела как имитация орбит планет в Солнечной Системе. Глядя на неё, Эша тихо произнесла.

— Ты должен знать, шеф… органические хранилища энергии аспектов, крайне хрупки. Часто и вовсе одноразовые. Их потому и используют чаще всего во время ритуальной магии. Система, как видишь, энергию аспектов эссенцией называет.

Девушка торопливо спрятала амулет, а я так и не успел спросить, зачем он ей вообще нужен. Вместо этого я задал другой вопрос.

— То есть маги-профи используют неорганические хранилища, типа твоего амулета?

— Верно, но не совсем, — девушка нахмурилась. Её ментат кричал о том, что она собирается рассказать то, о чем рассказывать не планировала. — Такие предметы… понимаешь… их собственное родство с аспектом растёт постепенно. Мой дед, великий князь Юсупов, сорок лет хранил внутри ствола тысячелетнего дуба этот амулет. Благодаря такому соседству у этого хранилища родство с жизнью аж начальное-продвинутое.

Другими словами, хорошее хранилища для энергии смерти можно найти в каком-нибудь старом склепе или очень старой могиле, сняв с тела мертвеца.

Светлоликая улыбнулась одними уголками губ.

— Шеф, теперь догадываешься, почему для хорошего мага так важен его посох?

— Посох делается из хранилища эссенций? Старый дуб, ядра из тел монстров…

Перед глазами пролетела сцена встречи с «Безграничным». В тот день Саджи забрал у меня ядро-источник, добытое из тела Удильщика. До сих пор помню его слова

«Лучше не обладать вещами, которые не способен защитить».

Только теперь, два года спустя, я понял смысл его слов. «Безграничный» забрал ядро, чтобы из-за него меня не убили маги, ищущие ценные ресурсы.

Поняв моё молчание по-своему, Эша добавила.

— Рано волнуешься, шеф. Посох — это требование для выпускника с пятого курса Академии.

— Слушай, Эш, а бывает оружие с усилением от эссенций?

Я достал из кармана жилетки кастет, пропитанный энергией смерти. Девушка хотела было его взять, но торопливо одёрнула руку и уставилась на меня так, словно впервые увидела.

— Д-да, бывает такое оружие… в сказках, — Пальчик светлоликой неуверенно указал на кастет. — Если сквозь предмет долго пропускать стихию, оно приобретает свойства стихийного магического оружия. Огненные мечи, алебарды ветра, топоры камнекрушители. Такое оружие не имеет ограничения по степени развития и по мощи превосходит работы мастеров-артефакторов. Ой, я наверное непонятно сказала. Я про старые-старые вещи, насытившиеся стихийной магией. Говорят, корона на голове королевы Британского союза как раз такой артефакт ментального типа.

Эша осторожно ткнула пальцем в кастет.

— И впрямь эссенция смерти. Такую силу ни с чем не перепутать, — она подняла взгляд на меня. — Скорее всего, кроме тебя, шеф, никто его спокойно в руки взять не сможет. Фонит так, что прикасаться страшно.

Я кивнул, понимая, наконец, что произошло.

— Там в Благовещенске, во время боя с личом, я через кастет выпускал заклинания ближнего боя.

Светлоликая нахмурилась.

— Понимаю. Видимо, исходящая из тебя эссенция смерти впиталась в металл. Или воздействие долгое или мощность высокая.

Если собрать воедино рассказ Эши, то выходит, что оружие, наделённое силой, родственной магу эссенции, это минимум, которым должен обладать сильный одаренный. В известной общественности истории Тальзеура, Саджи ещё ни разу не брал в руки свой посох. Что же, теперь понятно, почему Башня Магии его так сильно боится. А если такой посох или меч, помимо силы эссенции станет ещё и стихийным оружием, то все создаваемые им заклинания станут ещё мощнее. Убер плюшка, желаемая всеми одарёнными без исключения.

Ещё раз глянув на кастет, я только сейчас заметил изменения в описании.

Кастет «Костолом» (Ранг артефакта: 1-й)

Материал: закалённая сталь || Тип: оружие, сосуд эссенции смерти

Степень родства: начальное

Ёмкость: 8/ 28

Ну-с, вопрос с катализаторами можно считать закрытым. Осталось придумать способ пережить поход на пещеры Ордо.

* * *
Площадь станицы гудела, как потревоженный муравейник. Жены со слезами на глазах провожали в поход мужей и сыновей. Детвора с горящим взором выстроилась вдоль заборов, смотря как взрослые дядьки бряцают оружием вооружая машины автопоездов. На бортах нарисован одинаковый знак завода производителя «Чайка».

Массивный двухэтажный салон располагался на высоте пяти метров над землёй. На две трети этого расстояния возвышались ряды колёс автопоезда, закреплённых на хитрой подвеске. Я ни разу не знаток вездеходов, но даже мне понятно что эти монстры Имперского автопрома способны на многое. Они могут проходить реку в брод и спокойно переезжать через метровые валуны, не тревожа болтанкой пассажиров в салоне.

По углам кузова расположены кассетные установки «Эгида», сбивающие крупные быстро летящие объекты на подлёте. Убежавший к основным силам рейда Костас назвал это защитой от ракет и выстрелов из гранатомёта. Плюс по две четырёхствольные зенитные установки «Нарышкина» установлены сзади и спереди автопоезда. У этих монструозных пулемётов калибр 14,5 миллиметров и патроны длиной в ладонь взрослого человека. А если враг доберётся до колёс, то бишь в слепое пятно зениток, на первом этаже автопоезда открывают многочисленные бойницы и пассажиры поливают врага огнём из всех стволов.

Меня все эти детали волновали в первую очередь, так как своевольный княжич Романов отрядил мне место в головном дозоре. А это всего пяток таких вот автомонстров, едущих впереди основного конвоя. Если на пути появится орда Заражённых или другая серьёзная опасность, с ней сначала столкнёмся мы и только потом основные силы рейда казаков.

На правах пассажира, приглашённого Круцианом-Лебовски, я заткнул наглого водителя пытавшегося меня выгнать. Потом стал осматривать автопоезд изнутри и снаружи. Дело предстоит опасное. Надо понять, где и как я могу представлять наибольшую пользу для рейда. В кабине? Места под второго пилота, командира конвоя и связиста уже заняты. Сидеть в салоне тоже не вариант. Во-первых, сам коллектив охраны княжича не одобрит. Во-вторых, я в этот рейд не знакомиться с ними пришёл. Мне задницу Пантелея надо как-то спасти. А с его весьма туманных слов, мы в половине случаев даже до пещер региона Ордо не доезжаем.

Поднявшись на второй этаж автопоезда, нашёл лестницу на крышу. Стоило вылезти наружу, как в лицо тут же подул свежий ветер. Время уже клонило к полудню и солнце Тальзеура нещадно припекало. Оглядевшись по сторонам, ещё раз окинул толпу людей, собравшихся на рейд. Даже и не верится, что нас тут собралось аж полторы тысячи смертников. Ого! А ведь общая высота автопоезда около десяти метров. Тут, на крыше, отличная точка для обзора. Надо будет по возможности проводить время в дороге здесь, а не в салоне.

Пока оглядывался по сторонам, заметил, как к площади подкатила легковушка и из неё вышел недавно виденный командир в компании хмурой Элеоноры. Магесса зло хлопнула дверью, на что сопровождавший её военный лишь довольно расхохотался. Не получилось у красновласки откосить от рейда!

Элеонору прикомандировали к основным силам рейда, едущим в центре колонны. Там же находилась и группа тяжёлых пехотинцев Костаса. Драмина и Пантелей до прибытия в регион Ордо будут находиться при атамане казаков, тоже в центре строя колонны. Конные дозоры поедут по левому и правому флангу. Замыкать рейд будет такая же пятёрка бронированных автопоездов, как у нас.

Всё это я услышал сидя на крыше автопоезда княжича. Командиры из свиты Круциана довольно громко общались, а на слух я не жаловался. Пока было время, заглянул в свой внутренний мир. Раньше он выглядел как крохотный остров в океане чистой тьмы. Теперь же на нём появились горы, прибрежные камни и что-то похожее на пляж с чёрным песком. Духовный мир будто обрёл дополнительные краски. Вода уже не казалась такой тёмной, а три заклинания, летающие над островом, стали видны чётче.

Техника Дворца Душ «Тиамат» (семь слоёв)

Освоение: 21 / 100 || Градация техники: I-круг

Ранг: уникальная, иномировая || Категория: универсальная

Внедрённые заклинания: Стрелки (28/100), Щит Парфенона (28/100), Ампутатор (31/100)

Дополнительные бонусы техники: +4,4 % к запасу маны (из 22 % возможных), +0,14 ед / час к регенерации маны (из 0,7 ед / час возможных), + 3, 6 % к запасу ауры (из 18 % возможных), +5,6 % к ментату (из 28 % возможных).

После короткого боя в Благовещенске, прогресс в развитии самой техники Дворца Духа, вырос с двенадцати до двадцати одной единицы. Это очень-очень много! Запредельно много! Такое можно объяснить только тем, что Тиамат и сам обладал высоким родством с аспектом смерти.

В заклинаниях и прокачке бонусов прогресс почти не заметен. Но будем честны до конца — у меня и времени на прокачку толком не было. Пять дней на больничной койке провалялся! А ведь до возвращения в Академию, надо ещё как-то Костаса научить заклинаниями пользоваться. Задача… невыполнимая.

— Нам бы выжить, а там разберёмся, — пробормотал я себе под нос.

— Ну-да, ну-да, чья бы корова мычала, — из люка донёсся жизнерадостный голос Горбуна.

— Дядь, а ты-то куда полез? — я говорил эти слова, уже помогая старому целителю вылезти на крышу автопоезда. — Из тебя же песок сыпется, а ты в рейд на Ордо собрался?

Горбун тяжело отдышался. С его-то набором проклятий даже просто ходить пешком уже представляет проблему.

— Добрица велел… за тобой приглядеть. Говорит, не дай боже по дорохе помрёшь, а ему за тебя отвечать. Да и баба эта красновласая, сказала шо сама тебя прибьёт. А ты для этого живым вернуться должен, — целитель довольно мне подмигнул. — Да ладно, парень, не куксись. Я те не нянька.

Ещё раз приглядевшись к старому целителю, наконец, удосужился прочитать его ник. При этом глаз так и норовил не смотреть на это место. Что за черт?! У него что, способность типа отвода глаз?

Одарённый, Горбун, 51 уровень

Удивительно странный тип, этот Горбун. Он целитель, причём старый и весьма опытный, но тогда почему не снимает с себя тот ворох проклятий, что превратил его в калеку?! И ведь о таком не спросишь. Не принято. Это личное, как особенность у Эши или у меня.

Так, разговаривая ни о чем с Горбуном, мы и встретили начало рейда на Ордо. Первой с площади выехала наша пятёрка автопоездов. Спустя десять минут следом выдвинулись многочисленные основные силы рейда. И уже после них машины тылового дозора.

Какой бы совершенной не была подвеска автопоездов, на крыше всё равно получалась знатная болтанка. Горбун, не выдержав неудобств, ворча пополз обратно в уютный салон. А я смотрел на удаляющуюся стену границы Российской Империи. На душе скребутся кошки. А нет, не кошки. Это крысюк Мозес ползёт по моему плечу, тоже желая увидеть Империю со стороны.

— Не знаю, как тебе, мой хвостатый друг, но мне кажется, что мы сейчас отдаляемся от Марины.

Мозес пискнул что-то вроде «Не дрейфь, шеф, найдём её!». Крысюк повёл носом, уловив поблизости чей-то ментат, и тут же спрыгнул в мою тень. Надо как-то предупредить людей княжича, чтобы не трогали моего диковатого питомца.

На душе странное чувство. С одной стороны кажется, будто я отдаляюсь от Марины и нить, что нас связывает, натягивается все сильнее. С другой стороны, я точно знаю, что она в прошлом году ходила на шабаш ведьм в том самом регионе Ордо. А это зацепка! Может, там остались намёки на то, куда она могла деться.

Из люка показалась усатая морда одного из охранников княжича. Он ничего не говорил, просто смотрел на меня, ожидая, когда я сам пойму. Понял-понял, его светлость хочет поговорить.

Спустившись на первый этаж автопоезда застал довольно странную картину. Вся свита охраны и командиры остались на втором этаже. А тут Горбач устроил матч по армрестлингу с двухметровым княжичем. Целитель тужился, как мог, но рука его противника не сдвинулась ни на миллиметр. На лице сына императора виднелась едва заметная улыбка.

— Хватит с тебя, Егор Давидыч, — пророкотал Круциан. А я недоуменно перевёл взгляд на целителя. Эти двое явно давно знакомы. — Всё-всё, твоя взяла.

Княжич дал себя победить в поединке на руках. Наверное поэтому специально охрану отослал подальше. Целитель тяжело вдохнул, пробормотал что-то невнятное и пересел на соседнее кресло, уступая мне место.

Сын императора указал на сиденье перед собой.

— Садись, проводник. Знакомиться будем.

Бородатый двухметровый княжич вне всяких сомнений имел сильное родство с аспектом жизни.

— Здравствуйте… Ваше Величество, — видя лёгкое удивление в глазах могущественного собеседника, я добавил. — Вы похожи на сестру, Анастасию Романову.

О «голубе мира» как прозвали в народе Анастасию Романову, знает каждый гражданин Империи. Так что мои слова можно истолковать по разному. Мне же до сих пор неизвестно, как много княжич знает о событиях двухлетней давности.

— Глаза, значит, — князь усмехнулся. — Черт с ним. Скажи-ка мне, Кощей. Откуда у нулёвки взялись знания о пещерных регионах? Да ещё и появился ты ТА-А-А-К вовремя, что это прямо-таки невозможное совпадение.

Я с облегчением выдохнул. Уффф! Он не знает. Черт бы тебя побрал, княжич! Чего ты зараза вообще ко мне привязался.


Глава 15. Непредвиденный «Фактор»


Бывший «правитель» Российской Империи — княжич Алексей Романов — сидя в кресле автопоезда, смотрел на запинающегося от волнения Роберта Кхана. Он знал об этом парне всё. Имя соседки-ведьмы, позывной отца, ники и подноготную всех ближайших соседей по деревне. Знал о приобретенных на Земле инстинктивных знаниях о Древних. Знал и об охоте Культа Хастура. Перед княжичем сидел не Роберт Кхан, а «открытая книга», содержание которой Алексей знал лучше, чем тот, о ком она написана.

После возвращения Анастасии Романовой имперская служба безопасности провела масштабное расследование. Сразу выяснилась причастность к делу «Безграничного» и «Убийцы Императоров». В тот же день император Николай II лично поставил первый гриф секретности на дело Роберта Кхана. Второй гриф спустя неделю добавила Анастасия, запретив любое упоминание имени Роберта в событиях, связанных с ней и Городом-Поездом. Третий и последний гриф секретности поставил сам Алексей, сидящий сейчас перед парнем. Третий гриф закрыл личное дело Роберта Кхана даже для великих князей и имперской службы безопасности. Тогда, два года назад, у отошедшего от престола княжича Романова на то были свои причины.

И вот, жутко волнующийся Роберт Кхан волею судьбы встретился с княжичем лично. Сейчас сто двадцать лет опыта мага-менталиста внимательно наблюдали за тем, как парень юлит и пытается выкрутиться. Кхан не лгал. Говорил полуправду, описывал события двухлетней давности только с одной стороны, но не лгал. Он всячески избегал даже намека на то, что пережил падение вагона Города-Поезда и виделся с дочерью Императора. Видимо, как и Анастасия, сам Роберт старается скрыть свою причастность к тому инциденту.

Алексей начал беседу не наобум, а следовал методике допроса преступников магов-менталистов. Княжич, задав простой вопрос, внимательно следил, как меняется ментат Роберта в ситуации, где можно выкрутиться за счет недомолвок. Так сказать, снял показания нормы поведения ментата у преступника. Ложь бы Алексей сразу почувствовал и парень это знал. Теперь, когда «улики» для допроса собраны, можно задавать Роберту действительно важные вопросы.

— Забавно, — княжич смотрел на парня, и голос его в этот раз был холоден. — Настя мне поведала другую историю. Говорила, что ехал с ней в Поезде два года назад парень, которого хрен убьешь. Мол, он пережил падение вагона Поезда, три выстрела в голову и четыре в грудь. Якшался с Древними, ручкался с Зараженными и неведомым образом прошел от границы Континента до самой границы Империи.

Выражение лица Кощея никак не изменилось. Всё та же собранность и внешнее спокойствие. Ни изменений температуры тела, ни подскочившего давления. Контролируемый магической печатью гормональный фон заставлял психику Кощея работать не так, как у нормальных людей. Агрессия вместо страха. Действие вместо сочувствия. О чем-то таком писали целители в его закрытом личном деле.

Смотря на ментат Кощея, княжич довольно улыбнулся. Он попал в нужную точку! Парень, наплевав на разницу в сто с лишним уровней, уже продумывал возможные сценарии нападения.

Сын Императора пустил в свой ментат сдерживаемую агрессию.

— Даже и не думай, Кхан.

— А чего медлить? — Роберт нахмурился. Его ментат не переставал фонтанировать агрессией. — Ваша сестра мне три пули в голову пустила во время первого знакомства. А вы решили поиграть в шантаж, причем в одни ворота. Создаете себе удобную позицию в переговорах.

Сидевший рядом целитель тактично кашлянул в кулачок.

— Паря, ты это… со словами поаккуратней. Помни, кто перед тобой сидит.

— Человек. Просто человек, — Роберт и не думал успокаиваться. — Да и вообще, чего я с вами разговариваю? Идите вы к демонам со своей демонстрацией власти. Мы во Внешке, и тут не действуют правила Империи. Хотите уважения? Так ведите себя подобающе.

Роберт, не спрашивая разрешения, поднялся с места и крикнул в сторону кабины водителя.

— Эй, нагловатый водила! Останови машину. Я выхожу.

— Я тебя не отпускал, — княжич указал на сиденье. — Сядь на место.

Кощей посмотрел на сына Императора едва ли не с презрением.

— А я «Вашего» разрешения и не спрашиваю. Я лучше казакам задницу прикрою, чем буду вам помогать.

Из кабины выглянул удивленный водитель.

— Езжай дальше. Никаких остановок, — рявкнул Алексей.

Услышав это, парень нахмурился.

— Плевать. Спрыгну на ходу, лишь бы с вами в одной машине не ехать.

— Чего же ты ерничаешь?! Сказано тебе, сядь на место! — княжич повысил голос. — Нормально же общались.

Кощей от таких слов на секунду потерял дар речи.

— Ваше… — лицо парня скривилось, будто он лимон съел. — … Величество, а вас сейчас от самого себя не тошнит?

Видя, как Кощей поднимается по лестнице на второй этаж автопоезда, у княжича всё внутри перемешалось от злости. Остановить силой? Заставить сесть? И то и другое только подтвердит уже сказанные парнем слова.

Как и великие князья, Кощей только что отказался признавать власть княжича над собой. Ему было плевать на благородный статус собеседника и возможные последствия.

— Не понимаю, — Алексей сжал кулак, и ментат вокруг него сгустился. — Что я сделал не так?

Горбун, служивший связным со станицей казаков, невесело усмехнулся.

— Вот ты, Леша, в два раза постарше меня будешь. Да что там! Наш батько, — целитель кивнул в сторону конвоя казаков, — в сыновья тебе годится. Вот жил ты сто лет у себя во дворце. Люди с тобой ручкались, улыбались, а ты им на место их указывал. Ну конечно! Сын самого Николая II должен вести себя как сын правителя. Но вот сейчас он был прав!

Целитель указал на потолок монструозного автомобиля. Ментат Кощея ощущался где-то на крыше.

— Во Внешку со своим сводом правил не приходят. У нас так не принято! — горбун усмехнулся, видя непонимание на лице княжича. — Рейдеры — это не армия. Им нельзя приказывать. Они — интернационал, не принадлежащий ни к одному из государств. Да, они соблюдают правила Империи, но её гражданами они не являются. И так во всех странах.

Старый целитель кивнул головой на конвой казаков, едущий вслед за головным дозором.

— Мы, казаки, — тоже не армия. Не имей ты титула князя Романовых, батько Добрица тебя бы лесом послал, не давая смешивать свои войска с твоими. У вас свои цели, а у нас свои.

— Кхан, — нетерпеливо напомнил княжич о сути разговора.

— Внешка, — целитель спокойно пожал плечами. — У нас люду власть не навязывают. Наоборот, люд по заслугам сам выбирает за кем идти. Будущие рыцари и бароны, да даже батька твой, Николай, здесь свою стигму правителя получал. А ты, Лешка, пришел и сразу чего-то требуешь. Вот зачем ты на парня давить стал?

Теперь, после слов целителя, допущенная ошибка княжичу казалась очевидной. Отец-император говорил Алексею то же самое, но иными словами.

«Плох тот правитель, что навязывает свою власть. И хорош тот, которого народ сам себе выбирает и идет за ним».

Но и на вопрос Горбуна надо как-то ответить.

— Слышал про «Фактор Мойры»? — видя недоумение в глазах целителя, княжич усмехнулся. — Разумеется, не слышал. Такими вещами интересуются только люди с наглухо съехавшей крышей. Те, кто шагнул за уровень 100+. Опытный воин может предсказать движения противника на две-три секунды вперед. В «Доме Воителей» этот феномен называется боевым предвидением. Маги, идущие по пути духа, астрала и пространства…

Тут сын императора указал себе на грудь.

— … предчувствуют грядущие события. Гадалки и мастера путей видят будущее в контексте заданного вопроса. Слепцы-оракулы видят неминуемое. Тот юный онейромант казаков видит судьбу, связанную с ним самим.

Видя, как начинает хмурится Горбун, княжич добавил.

— Мойра была древнегреческой богиней судьбы. Здесь, у нас, в Тальзеуре, «фактором Мойры» принято называть людей, вещи или события, способные к демонам растоптать в пыль любое предсказание! — Алексей сжал пальцы в кулак так, что костяшки захрустели. — Роберт Кхан или Кощей, называй как хочешь, он живой «фактор Мойры». Даже Мастер Путей моей дорогой сестрицы не видит его. Он крохотный, пока еще совсем слабый фактор, воздействующий на события, связанные только с ним самим. Даже сейчас, сидя рядом с Кощеем, я не мог предвидеть, что он выкинет. Догадаться — да, мог. Но не «увидеть» грядущее. Два года назад Имперская Служба Безопасности посчитала, что именно из-за этой примечательной детали Кощея и отметили своими метками «Убийца» и «Безграничный». Он им зачем-то понадобился.

Горбун покачал головой.

— И ты решил его приручить? — целитель поднял руку, останавливая княжича. — Не спорь, пытался. Топорно, властно, с позиции силы. Я бы посмеялся, сиди передо мной не ты, а кто другой. Так зачем он тебе? Не просто же так ты эту бучу поднял.

Несколько секунд Алексей молчал, думая над ответом. Есть вещи, которые связному казаков не следует знать. Например то, что отошедшему от дел трона Круциану-Лебовски нужен проводник в диких арктических регионах. «Полюс Холода» — седьмое из тринадцати запретных мест в мире Тальзеура. И туда можно добраться только на ледоколах Российской Империи.

— Нужен, Егор Данилыч, — княжич кивнул своим мыслям. — Мне нужен «Фактор Мойры», причем им должен быть именно Кхан.

* * *
Второй день пути до пещер Ордо.

Конвой уже преодолел два региона Диких Земель, встретившись сначала с ордой Зараженных, а потом с мигающими кластерами, на которых перезагрузка происходит раз в несколько минут. Впервые я увидел то, что зовется Мертвым Регионом. Никаких тварей, никаких особых погодных условий. Просто один большой кусок нестабильного пространства.

Не заметь этой невидимой ловушки глазастый головной дозор, и казаки бы в считанные минуты погибли. Мы целые сутки петляли на автопоездах по лабиринту из стабильных и нестабильных кластеров. Первые потери начались именно в Мертвом Регионе. Фланговый конный дозор исчез во время перезагрузки кластера. Потом половину первой машины в головном дозоре тоже будто ножом срезали. Только спустя двадцать шесть часов конвой выехал в третий дальний регион Внешки. Тут-то Система и начала давить со всех сторон!

Я перебрался в автопоезд с Пантелеем, Элеонорой и Драминой. В нем же ехал и атаман Добрица со своими многочисленными помощниками. Гадалка раз в два часа закидывался зельем снотворного для быстрого погружения в глубокий сон. Смотрел свои вещие сны и потом, проснувшись, корректировал курс всего конвоя.

Вот и сейчас, едва открыв глаза, Пантелей тут же начал говорить об увиденном.

— Волна, батько! — парень указал рукой в сторону головного дозора. — Там даже не орда, а живое море Зараженных. И идет оно прямо на нас.

Будто вторя его словам, на крыше загрохотали зенитные орудия. Прямо на моих глазах водитель не спеша связался с ведомыми машинами и сказал, что автопоезда конвоя переходят в оборонительное клиновидное построение. Прорываться сквозь живое море Зараженных — дело гиблое.

Глаза у гадалки в ужасе расширились.

— Нет, батько! Наоборот, вели автопоездам гнать сквозь живое море. Никто не сможет устоять против такой орды.

Добрица нахмурился, смотря на сына.

— Так ты видел, как конвой встал на месте и мы все полягли?

— Да, батько.

Сомнения атамана понятны. Нет никакой гарантии, что идея поехать сквозь море Зараженных приведет нас к спасению.

Добрицу хмуро глянул на водителя.

— Отбой по обороне, Михась! — голос главы казаков звенел от напряжения. — Набираем скорость, построение Копье. Ширина три автопоезда. Вели машинам головного дозора сбросить скорость, присоединится к нам и встать во главе построения колонны. Их силовые щиты станут нашим острием.

Послышался гул двигателя, и машину стало трясти на неровностях дороги. Хитрая система подвески уже не справлялась с нагрузкой. Уловив опасность, я начал оглядываться. Чуйка проснулась, что-ли?! Повернулся к друзьям. Напрягшаяся Драмина молча вставляет сдвоенный барабан в свой любимый автомат Калашникова. Элеонора… красновласка, судя по взгляду, с большим удовольствием убьет меня, как только мы вернемся в Империю. Поискал взглядом гадалку. О, вот и он! Сидит на своей койке и кусает ногти.

Еще никогда я не видел Пантелея в настолько испуганном состоянии. С него в одну секунду слетела сонливость, вызванная недавним приемом снотворного. Руки трясутся, а ментат кричит от усиливающейся паники. Что же он такого ужасного увидел в своих вещих снах?

Добрица, глядя на состояние сына, тоже что-то понял и начал полушепотом выдавать команды помощникам. В следующую минуту к бойницам автопоездов прильнули все боеспособные пассажиры. Автоматы, пулеметы, способности Системы. К делу готовили всё, чем можно ударить по противнику. Десяток человек забрались на крышу автопоезда. Четверо заняли места стрелков за зенитными турелями.

Не прошло и пяти минут, как воздух в машине сгустился от напряжения. Никто не разговаривал, не считая атамана, раздающего конвою команды по рации. Слева и справа от нашего автопоезда на расстоянии каких-то пяти метров ехали еще два таких же колесных монстра. Салон затрясло от выезда колонны на бездорожье. Огромные колеса переезжали через метровые валуны и овраги.

— Копье завершено, батько! — крикнул водитель в салон. — Головной дозор включил сцепку силовых полей. Есть визуальный контакт с противником! Открываем огонь.

Надев комбинезон рейдеров, выданный отцом Пантелея, я поднялся на крышу мчащегося автопоезда. Прицепил себя карабином к одному из страховочных поручней и сел рядом со стрелками. Транспорт набрал скорость уже километров под сто и перешел на режим частичного автопилотирования. На метровых колдобинах стало подкидывать даже стрелков в креслах зениток. Теперь управление всей автоколонны завязано на магические артефакты и Ведущего — водителя и машину, что едет сейчас впереди всех остальных автопоездов. Острие Копья! Именно в нем сейчас и находится княжич Романов.

Со стороны головы колонны донесся почти синхронный рев трассирующих выстрелов. Стреляли из трех машин, а точнее из двенадцати зенитных установок в сорок восемь стволов. Княжич таким нехитрым образом указал точку прорыва сквозь живое море Зараженных. Как назло набежали тучи, с неба начал лить дождь. Но я всё же смог рассмотреть линию горизонта. Мда-а-а. Пантелей не просто так начал грызть ногти от волнения.

Слева и справа, куда только дотягивался взгляд, виднелась сплошная черная волна из тел. Ни единой прорехи в строю. Зараженные всех степеней уродств двигались к нам, словно жуткое живое цунами.

Сидевший рядом со мной казак сквозь шум выстрелов прокричал мне почти в ухо.

— Паря, там есть Элитники с уровнями 200+. Видишь вон те ходячие дома на ножках, — мужик указал в сторону Зараженных. — А, ну да, уровнем не вышел. В общем, я там даже парочку матерых Элитников приметил, а это 300+. Никогда в жизни такой оравы тварей в одном месте не видел. Да и Матерых во Внешке и Дальней Границе почти не встречается.

Киваю. Вот тебе и комитет по встрече, организованный Системой для полуторатысячного войска. В следующий миг загрохотали зенитные установки на автопоездах, едущих следом за головными машинами. Я почти сразу оглох! Несколько сотен крупнокалиберных стволов рвали тела Зараженных на части, не давая острию «Копья-колонны» увязнуть в живой силе противника.

Твари начали на ходу запрыгивать на колеса и подвеску автомобилей-гигантов. Абсолютное большинство из них наматывались на шины и колонна продолжала движение. Тех немногих Зараженных, что сумели забраться по рессорам на кузов, сидевшие на крышах казаки-стрелки сбивали автоматным огнем.

Спустя минуту мне в лицо ударили первые капли дождя, а потом сразу же кровь из разорванного пополам тела того самого казака-говоруна. Одна из тварей Зараженных, походившая на помесь лошади и трехголового цербера, сумела-таки прорваться на крышу сквозь шквальный автоматный огонь. Не посчитав меня достойной добычей, тварь довольно урча набросилась на ближайшего стрелка. Пули рикошетили от её костяной брони.

Не долго думая, я перекатом приблизился к отвлекшейся твари и в упор сквозь кастет ударил в шею Ампутатором. Зверюга неуклюже дернулась, завалилась на бок, а потом кубарем слетела с крыши автопоезда.

— Раненый! — проорал один из выживших казаков, и люк в салон тут же открылся, готовясь принять тело пострадавшего.

В этот миг почти одновременно два боковых автопоезда колонны сошли с курса и тут же увязли в живом море Зараженных. Я успел разглядеть только огромный силуэт какой-то совсем уж запредельной Элиты, врезавшейся в борт первой машины. Во вторую с неба ударила молния.

Не прошло и половины минуты, как дыры в автоколонне заполнились идущими следом машинами. Даже сквозь грохот зенитных орудий я расслышал, как с неба еще несколько раз ударили молнии. Неутомимая стихия Тальзеура била по автопоездам, как по высоким объектам в живом море Зараженных.

Грохот!

Грохот!

Молнии забили так часто, что я перестал слышать выстрелы зенитных орудий. Большая часть машин продолжала свой ход, даже получив в корпус несколько попаданий. Я пригляделся к орде тварей и успел заметить, что элитники стелятся у самой земли, продолжая двигаться куда-то в сторону Империи.

Где-то в небе промелькнул длинный светящийся силуэт, похожий на огромную змею. Один из казаков положил мне руку на плечо, привлекая внимание.

— Дракон. Мистический, — прочитал я по губам. — Опасность. Магия. Сильная!

Змеевидный дракон спустился поближе к земле, и я, наконец, разглядел, насколько крупна эта зверюга. Метров тридцать длиной, если не больше! Шириной как пара легковушек и весь светится холодным светом. Мифический монстр пронесся над колонной, схлопотав пару шальных попаданий молнии и несколько очередей из зениток… но не напал. Повелитель неба унесся в том же направлении, что элитники Зараженных.

Десять минут, двадцать минут, тридцать минут. Я всё больше понимал, почему Пантелей так боялся идти в пещеры Ордо. Это не рейд, а какое-то безумие, даже по меркам Диких Регионов. Даже в Поясе Пожирателей за первым горным хребтом я не видел орды, достигающей размером хотя бы десятой доли этой. Стволы зениток раскалились докрасна. Капли дождя тут же испарялись, падая на них. Из десяти казаков, охранявших крышу автопоезда, на ногах остались только трое. Две пушки вышли из строя и ещё у одной заклинило сразу половину стволов. Судя по тому, что боеприпасы с повреждённых зениток стали перетаскивать к уцелевшим, с патронами тоже дела плохи.

Я вдруг осознал, что перестал слышать звуки выстрелов, и в следующую секунду меня чувствительно подбросило на ухабе дороги. Едва не упал с крыши, но сработал карабин страховки.

В следующий миг по ушам ударил птичий клекот запредельной мощи. Звук ввинчивался в мозг, заставляя упасть на колени. И это при том, что у меня высокая ментальная сопротивляемость. Я обернулся и увидел, что половина казаков валяется на крыше, схватившись за голову. Пара уцелевших зениток начала бить трассерами в небо.

Когда взгляд сфокусировался, я, наконец, смог рассмотреть напавшую на колонну мега-тварь.

Хранитель, Рух «Электрос»,??? уровень

Статус: мифический монстр, хранитель региона, агрессивен, напуган

Ого! Индекс добавил описания со строкой статуса. Теперь я, кажется, знаю, кто контролирует поголовье матерой элиты у Зараженных. Вот этот самый Рух! Да как вообще эта махина может летать? Высотой больше дракона, а про размах крыльев я предпочту не заикаться. Рух, наверное, и дракона сожрет. Вдобавок этот король птиц вбирает в себя грозовые молнии и бьет ими по силовому щиту головных машин автоколонны. Видимо, Зараженные бежали прочь от парящего в небе Руха.

Между моей машиной и головой колонны, где был княжич Романов, был всего один автомобиль. Так что мне не составило труда увидеть, как Круацин-Лебовски выбрался на крышу автопоезда с монструозным якорным оружием.

Адмирал северного флота чуть пригнулся и взмахнул оружием в сторону Руха, посылая в того ледяную глыбу в форме лезвия косы. Быстрая атака по моим меркам! Но недостаточно быстрая для Руха

Птаха, размером с дом, уклонилась от атаки на целый корпус. Вторая, третья, четвертая атака. Княжич стабильно промахивался, а Рух продолжал клекотать, осыпая весь конвой молниями. Часть автомобилей, не выдерживая урона, выпадали из движущейся колонны.

Спустившись в салон автопоезда, я подошел к Добрице. За время боя атаман весь побагровел от сдерживаемых эмоций. Не теряя времени, я сразу перешел к делу.

— У меня есть инстинктивные знания о воздушных регионах, — я поднял руку, останавливая гнев Добрицы. — Атаман, у вас всё равно нет выбора, кроме как поверить. Просто знайте, что я вижу, куда уклонится Рух еще до атаки княжича. Зверь движется по атмосферным потокам. Вы их не чувствуете, а я чувствую. Эта тварь предугадывает движения Круциана. Она пытается нас всех измотать. Когда у него закончится мана, нам всем конец. Вы же сами знаете, что это монстр далеко не двухсотого уровня. Рух — это нечто разумное и явно запредельное.

Добрица несколько секунд молча на меня смотрел. В воцарившейся в салоне тишине я услышал, как скрипнуло сиденье повернувшегося к нам водителя.

— Времени мало, — атаман как-то по доброму глянул на сидевшего неподалеку Пантелея. — Поверю тебе разок. Шо предлагаешь?

— Пусть кто-то в машине Круциана поднимется на крышу и поднесёт рацию к уху княжича. Я скажу, куда и когда бить.

Мы с главой казаков оба понимали, что потребуется в лучшем случае две или три пристрелочные атаки, чтобы мы с Круцианом поняли как взаимодействовать. У последнего к этому моменту может попросту закончиться мана.

Сев в кабине в кресло второго пилота, я стал внимательно следить за Круцианом и парящим в небе Рухом. Над головной тройкой автопоездов силовой щит почти погас, перейдя в импульсный режим. Я видел, как около княжича появляется один из охранников и прикладывает к его уху рацию.

— Да! — прохрипела рация в моих руках.

— Я буду говорить, куда уклонится Рух, — сказал я сквозь треск помех.

— Кощей, ты что ли? Какого хрена?

— Потом поболтаем. Представь, что атакуешь и Рух отреагирует. Он предвидит будущее на несколько секунд. Я скажу куда именно он станет уклоняться. Твоя задача — скорректировать атаку в последний момент.

Несколько секунд княжич неподвижно стоял на крыше мчащегося автопоезда. Его помощник терпеливо держал рацию у самого уха. Небесный гигант дернулся в небе и я тут же гаркнул в рацию.

— Тормозит! Отстанет на два корпуса от прежнего курса.

Рух и впрямь взмахнул крыльями, тормозя. В этот же миг озверевший от промахов князь попал ледяным серпом мифическому монстру точно в клюв. Хранитель заверещал, и теперь в его голосе слышались нотки боли.

Не медля не секунды, я тут же добавил в радио эфир.

— Пикирует. Сейчас! Прямо на тебя, княжич.

— Хьяяяяя!

Круциан с натугой взмахнул своим оружием-якорем, выпуская в сторону противника совсем уж монструозных размеров ледяной серп. Таким можно было бы разрубить насколько автопоездов разом. Атака угодила Руху в сочленение крыла с телом, и гигантская птица, пролетев мимо конвоя, пропахала мордой землю.

Не прошло и нескольких секунд, как Рух поднялся на лапы и взмыл в небо. Хранитель региона ещё раз окинул колонну взглядом и с недовольным клекотом полетел прочь. Странно. Он же Хранитель. А они так просто не отстают.

— Есть, приехали! — наш водила, заметив мой взгляд, указал рукой на виднеющиеся вдали холмы. — Вон они, пещеры Ордо!

Вдали и впрямь виднелись холмы с огромными зевами пещер. В такие спокойно влезет линкор, не говоря уже об автопоездах. Я перевел взгляд выше, смотря на то, что витает над пещерным регионом. Грозовые тучи тут соседствовали с чем-то иным. Совершенно чуждым этому миру.

Красные… красные и до боли знакомые облака. Такие я видел только когда попадал в Чистилище.

Увидев их, Добрица выругался так емко и грязно, что даже Пантелей от удивления пришел наконец в себя. Вторя ему, в рации прозвучал усталый голос княжича.

— Это Красный Дождь, Кощей, — Круциан усмехнулся. — Только он мог вызвать настолько массовое бегство монстров.


Глава 16. Следы путешественников


Залитые Красным Дождём автопоезда казаков, въехали под один из огромных каменных сводов. Весь двухсоткилометровый регион усеян тысячами подобных проходов. Одни завалены, другие используются гигантскими тварями, как логова или даже гнезда.

От покорёженных машин валил пар. Всего десять минут назад по ним бил молниями мифический Рух. Стволы уцелевших зениток светились красным от перегрева. Первыми наружу вышли маги воды в костюмах химзащиты. Обратившись к своей стихии, они сплели коллективное заклинание четвёртого круга «Стена иссушения». Прозрачная вязкая преграда, толщиной в добрый метр, перегородила пещеру от пола до потолка. Она не давала влаге снаружи проникать сквозь неё. Автопоезда неторопливо стали проезжать сквозь стену иссушения, избавляясь от влаги, принесённой красным дождём. На одну только процедуру дезинфекции ушло два с половиной часа.

Следующий этап — проверка целителями всех участников рейда. На тысячу двести тридцать выживших участников рейда, пришлось всего четыре одарённых нужной направленности.

Сидя у костра, сооружённого под сводом пещеры, Добрица покачал головой. На лице уже немолодого мужчины за последний час прибавилось новых морщин.

Подошедший Горбач присел у костра командиров.

— Двести семь человек погибло, батько. Четыре десятка тяжелораненых и ещё столько же с лёгкими травмами. Переломы, укусы, рваные раны, по мелочи, в общем. — целитель указал рукой на палаточный лазарет устроенный под сводом пещер. — Лёгких за сутки на ноги поставлю. С тяжёлыми непонятно. Пятеро не выживут. Махно с сыном, бабка Енифида и двое из солдат Алексеевых. Кто в сознании, завещание составляют. Остальных наших порвало так, шо пока до станицы не доедем, помочь им не смогём.

На долю солдат княжича тоже пришлись потери. Больше сотни человек убиты или пропали без вести. Теперь, когда мы добрались до пещер Ордо, можно, наконец, задать главный вопрос.

— Атаман, — Услышав меня Добрица посмурнел. — Может уже скажешь, зачем вы залезли к демонам в самую задницу? Там, снаружи, Красный Дождь. Это даже не смерть, а нечто похуже. Даже Система не хотела нас сюда впускать.

Марина рассказывала о дожде, называемым в кругу ведьм «божьими слезами». Красный Дождь — это не просто патоген, пожирающий все признаки органики, имеющие хотя бы намёк на ауру, он пожирает даже духов, призраков и разрушает астрал до первобытного состояния. Бактерии, падающие на землю из красных облаков, поедают всё живое или бывшие таковым. Потом плодятся и с испарениями влаги поднимаются обратно в небо. Таким образом Красный Дождь это мигрирующая короткоживущая природная катастрофа, убивающая всё, что попадается ей на пути.

Бактерии и полубессмертную гидру сожрут, если дать им время. Коррозийный эффект у них столь мощный, что за час под Крастным Дождем легковой автомобиль исчезает. Спасают от него самые древние и примитивные методы — надёжная каменная преграда и огонь, убирающий влагу. Тем самым люди лишают бактерии среды для размножения. Ещё помогает глухая прорезиненная защита. Такие костюмы во Внешке носят только совсем уж отбитые на голову сталкеры-экстремалы. Да и то, только в том случае, если лезут в кластер с ядерным топливом или арсеналом.

Всего в мире Тальзеура известно двенадцать катаклизмов, представляющих угрозу для всего живого в целом регионе. Тот миловидный Красный Дождь на улице занимает всего лишь седьмое место в рейтинге их опасности. У Тумана Древних — двенадцатое.

Добрица, не отвечая, перевёл взгляд на фигуру княжича. Тот сидел сейчас с нами за одним костром и всё это время молчал. Черты лица у него заострились, кожа на руках покрылась старческими пятнами. Видимо, в бою сломался один из омолаживающих амулетов.

— Залежи истинного серебра, — голос княжича звенел от напряжения, — знаешь, как они образуются?

В голове всколыхнулись воспоминания о разговорах с Мариной. Я тогда только учился говорить, вспоминая, как устроен мир за пределами дома. На примере своих самодельных артефактов ведьма объяснила, что нити из истинного серебра выполняют роль энергоканалов внутри артефактов. Чем выше проба истинного серебра, тем выше пропускная способность очищенной маны. Артефакторы-ремесленники внедряют истинное серебро в заготовку через заранее просверленные каналы, создавая энергокаркас.

Ведьмы же используют другой подход. Обычно они применяют тонкую проволоку из истинного серебра для всяких там магических ожерелий, браслетов и плетённых колец. Для Марины эти вещицы служили расходным материалом в ритуальной магии. Да, дорого! Но так даже неодарённая Марина могла творить магию. Как я теперь понимаю, предметы типа косточек диких животных, перья, шерсть и кровь, это хранилища частичек эссенции. Она использовала их для усиления магии.

Я раньше не задавался вопросом, откуда вообще берётся истинное серебро. Знал только, что в Российской Империи есть всего три сверхглубокие шахты, где его добывают. Все три места считаются стратегически важными объектами.

Княжич недовольно огляделся, поднял с пола первый попавшийся камешек и с усмешкой произнёс.

— Сто двадцать лет правящие семьи в разных странах исследуют Тальзеур. Умники напридумывали полсотни теорий о происхождении истинного серебра, но ни одна из них не бьётся с действительностью. В ста случаях из ста, залежи находят на старых стабильных кластерах. Чем старее регион, тем выше шанс найти истинное серебро.

Тут до меня начало доходить. Я видел на ноутбуке Пантелея карту Внешки и Дальней. На ней было упоминание, что регион получает своё название только в случае полной стабильности. Пещеры Ордо! Полностью стабильный регион, кровавая история которого известна в Империи вот уже сто двадцать лет. Именно сюда в 1915 году перенеслась семья Николая II вместе с императорской гвардией. Проще говоря, Российская Империя, в нынешнем её виде, зародилась именно здесь.

Добрица посмотрел на меня и будто прочитал мысли.

— Нет, Кощей. Ордо не стабилен. Даже название этому региону придумали идиоты, ни разу не заходившие в сами пещеры. Там, на поверхности, и впрямь ничего не меняется, — атаман взглядом указал на потолок и сразу же опустил взгляд на костёр. — Проблема в самих пещерах. Кластеры под землёй не перезагружаются, а меняются местами. Ордо — это трёхмерный лабиринт, разделённый на три яруса. Мы сейчас на верхнем.

Атаман перевёл взгляд княжича, передавая слово. Видимо, есть данные об Ордо, о которых отец Пантелея без разрешения сверху рассказывать не имеет право.

— Здесь самые узкие проходы, — княжич указал рукой на высокий свод пещеры, под которым легко уместились автопоезда конвоя. — Как правильно сказал атаман, мы сейчас на верхнем ярусе Ордо. Георазведка и сталкеры собрали немало данных об этих пещерах. Где-то на глубине пяти километров есть проходы, ведущие на средний ярус.

У меня от удивления брови поднялись.

— Не обольщайся, Кощей. Карты пещер нет, — княжич усмехнулся. — Достоверных данных минимум. До среднего яруса Ордо добралось всего пять команд из двухсот отправленных. И только одна команда решилась на него спустится. Тот рейд проходил семьдесят три года назад. Все сведения о Среднем получены из дневников участников той экспедиции.

Лицо атамана чуть расслабилось после боя и он с какой-то затаённой ностальгией произнёс.

— «Пещеры вдвое выше, монстры сильнее и разнообразнее. Мы с Бьянкой нашли источники воды, еды. Эстер пропал на день и, вернувшись, сказал, что обнаружил следы наших предшественников. Старые изгрызенные человеческие кости».

На лице Добрицы проступила еле заметная улыбка.

— Эти строки написал в дневнике Макар Кочубеев, мой дед и прадед Паньки.

Вот тебе и новости. О таком я даже не слышал.

— Казаки занимались георазведкой для Империи?

— Мы всем занимались, Кощей, — атаман подкинул дров в костёр. — Команда деда Макара составила весьма чёткое описание Среднего яруса. Спустя десять лет научный совет Империи пришёл к выводу, что Ордо представляет из себя пещерную экосистему, со своими источниками воды, флоры и фауны. Регион стабилен, но не в привычном для Тальзеура понимании. Я упоминал ранее, что кластеры тут постоянно меняются местами.

— Тогда как команда вашего деда выбралась потом из пещер?

Добрица кивнул на спящего неподалёку сына.

— У деда был дар «Поиск Пути», малость похожий на «Онейромантию» Паньки. В экспедициях дед Макар находил дорогу, даже там где её никто не видел. Его команда вернулась на поверхность с рюкзаками, забитыми под завязку истинным серебром. Десять лет спустя научники придумали такой термин, как «орудинение». Каменная порода, под воздействием потоков высокоплотной маны и частиц ауры, постепенно преобразуется в залежи истинного серебра.

Атаман еле заметно глянул на княжича, и тот кивнул.

— В дневниках экспедиции, дед написал далеко не всё. Поиск пути, — отец Пантелея снизил голос едва ли не до шёпота. — Способность показала, что под Средним ярусом есть ещё один ярус. К тому моменту экспедиция уже три недели шаталась по ярусам и потеряла двух участников из пяти. Макар принял решение возвращаться на поверхность. На обратном пути они захватили образцы породы и открыли для людей азурит, абеноловую руду и камни марценита.

Не видя от меня никакой реакции, атаман перевёл взгляд на княжича. Тот добавил.

— Азурит — магический сверхпроводник с нулевой сопротивляемостью к ауре и мане. Пятый ранг качества в базе ресурсов Системы. Кощей, тебе любой артефактор скажет, что азурит в десятки раз лучше истинного серебра. И это правда. Все самые лучшее магические приборы, даже не в Империи, а во всем мире, делаются с азуритом.

Со слов Княжича выходит, что из абенола изготавливают оружие для «Тринадцати Копий Империи». Шестой ранг в базе ресурсов Системы. А марценит… назовём это плутонием в условиях магических реалий Тальзеура. Под Москвой сейчас строится первая маго-электрическая станция, питаемая стержнями из обогащённого марценита. Когда его добыча наладится, атомные электростанции навсегда останутся в прошлом. Марценит не фонит радиацией, но выпускает огромное количество энергии при взаимодействии с водой. Затем паровые турбины и роторные генераторы вырабатывают электричество.

Несколько секунд мы молча сидели у костра. Не хотелось ничего говорить. И так понятно, что Ордо — это кладезь всех мыслимых ископаемых ресурсов. Очевидно, что казаки устроили рейд, собираясь раздербанить местную природную сокровищницу. В этом весь их казачий дух! Налёты, добыча, вернуться домой с хабаром. Участие в планах Пантелея тоже очевидно. Но тут на голову казакам свалился Круациан-Лебовски с войском, не уступающим по численности их собственному рейду.

— Что-то ещё? Другие цели есть? — я посмотрел на притихшего атамана, а потом на княжича. — Я не лгал вам обоим рассказывая о наличии у меня инстинктивных знаний о пещерных регионах. Тупики, ловушки, опасные места. Я могу их найти, если они имеют природное происхождение.

Добрица ответил первым, продолжая смотреть на игру пламени костра.

— Средний ярус. Мы пришли за тем, что Макар Кочубеев успел найти со своей командой, но не смог вынести на поверхность.

— Типа старое сокровище? — я усмехнулся.

— Нет, не сокровище. Там припрятан огромный запас марценита. Такой, что увезти можно будет только на автопоезде. Если довезём его до Империи, Император Николай II наконец сможет провернуть энергетическую революцию. Понимаешь что это значит, Кощей? — Пристальный взгляд атамана уставился на меня. — Российская Империя перестанет зависеть от расположенных во Внешке клановых атомных электростанций. Казаки охраняют треть из них, но даже эта треть не целиком принадлежит Империи. Вся наша с тобой страна сидит на энергетической игле.

Теперь понятно, кто спонсировал настолько дорогой и многочисленный рейд на Дальнюю границу. Императорский Дом! Я перевёл взгляд на княжича. Тот ощутил моё внимание, но намеренно не торопился отвечать. Да вы издеваетесь?! Почему снова из него полезла эта благородная спесь?

— Как все хорошо складывается! — сказал я, вновь переводя взгляд на Добрицу. — Княжичу, видите, ничего не нужно. Так что мы с вашими людьми доберёмся до марценита, а потом сразу домой.

— Кощей! Не дерзи! — ментат Круциана вскипел от ярости.

— Да с радостью! Вы только начните вести себя не согласно социальному статусу, а согласно ситуации. Я! Вам! Оказываю услугу. А не вы мне. Никто за опасность и этот рейд мне не платит. Я помогаю даже не казакам, а своему другу Пантелею. Нужен проводник? Так скажите уже наконец куда вас надо привести. Мы уже в Ордо. Дальше куда?

Княжич зло глянул на меня, но будто о чем-то вспомнив тут же сдулся. Очевидно, что я ему нужен куда больше, чем он мне.

— Вниз. — Круциан указал на не заваленный проход. — Мне и моим людям надо попасть на Нижний ярус региона Ордо. Не спрашивай зачем. У казаков свои задачи. У меня свои. Учти… проводник! Моё дело столь же важное, как и доставка куска марценита до границы Империи. Как член Императорского Дома Российской Империи, я даю тебе, Кощей, слово, что и твои люди получат награду. В случае успеха, разумеется.

— Договорились, — я не сдержал улыбки. Плевать на награду! Важно, что этот тип перестал что-то требовать, ничего не давая взамен. — Теперь мы с вами точно найдём общий язык.

* * *
Согласно плану, составленному ещё в станице, казаки разделили свои силы на три части. Первая, названная группой «Тыл», осталась у автопоездов обустроив вокруг них лагерь. Выход на поверхность наглухо перекрыли маги земли, не давая бактериям Красного Дождя проникнуть внутрь. Если сведения из моих инстинктивных знаний верны, то губительные для всего живого облака провисят над Ордо ещё неделю. Тяжело раненых казаков оставили в палаточном лазарете у машин. Запасов еды и топлива у тыловиков хватит на месяц. Рейд с самого начала планировалось делать на такой срок. За недостаток воздуха тоже переживать не стоит. Система пещер огромна, и в ней дуют постоянные ветра, образующиеся из-за перепада температур.

Вторую часть людей, участвующих в рейде, назвали «Куш». Их повёл за собой отдохнувший сутки Добрица. Горбун сдержал слово, вернув в строй всех легкораненых бойцов. На лающих псаргов нацепили мешки и сумки, отправив в хвост колонны.

Третью группу, названную просто «Ордо», возглавил лично княжич Романов. В неё вошли только те люди, что пришли с ним самим. Шестьсот семнадцать человек! И кого только среди них нет! Больше сорока одарённых и ещё столько же вторично одарённых. Остальные — тяжёлые пехотинцы, ведуны, мастера дальнего и сверхближнего боя. Матерые солдаты, угрюмые парни в форме морфлота и даже пара десятков некрасивых женщин, взятых с собой явно не для разврата, а чтобы кормить всю эту ораву. То ли у княжича вкус на дам плохой, то ли он специально брал настолько неприглядных зрелых девиц.

В этот раз я пошёл в головном дозоре. Ни Добрица, ни Круциан не высказались против. Со мной пошла личная охрана княжича и пара тяжёлых пехотинцев казаков. Оба лидера понимали насколько ценным сейчас является их проводник по пещерам Ордо. Я вёл всю колонну вперёд, внимательно изучая пол и стены. Нужные знания сами собой появлялись в моей голове.

Стены пещеры светились от голубоватого мха, растущего даже на потолке. Он заменял местным обитателям солнечный свет и позволял хоть как-то ориентироваться в этом странном месте.

На первом же перекрёстке, увидев валуны высотой с ребёнка, я резко остановился. Охрана, сделав шаг, без какого-либо приказа открыла огонь по валунам. Даже говорить ничего не пришлось.

Диковинные монстры с невероятно сильно замедленным метаболизмом маскировались под камни. Я обратил на них внимание только потому, что интуиция настойчиво твердила «здесь этих булыжников быть не должно». И только когда мимикрирующие тела тварей начали прошивать пули из миниганов тяжёлых пехотинцев, Система соизволила произвести опознание.

Пещерный монстр, Камнеликий оглоед, 22 уровень

Пехотинцы прекратили огонь, не сводя стволов с тел мёртвых тварей. Один из охранников коротко по рации отчитался о происшествии, пока его коллега проверял обстановку на наличие других источников опасности. Меня вперёд никто пропускать не стал. Я проводник, а не тактик в этой боевой операции.

Двинулись дальше и сразу за поворотом обнаружили ловушку природного типа. Под полом находилась крупная полость, уходящая на десятки метров вниз. Карстовый провал! Пройди по этому месту обычный человек и ничего не произойдёт. А вот если сунется машина или тяжёлый пехотинец, ловушка сработает. Обошли опасное место по полукругу, разметив границы опасной зоны.

Так час за часом мы с черепашьей скоростью продвигались вперёд. Всё шло нормально ровно до того момента, пока проход перед нами резко не изменился.

Охранник княжича с ником Окур снял с плеча рацию. Усатый, подтянутый, с умным взглядом.

— Адмирал, мы дошли до границы наземного стабильного кластера. Вижу границу первого динамического региона. Делаем для вас отметки на стенах.

Я обернулся. Княжич знает что-то об особенностях Ордо, но со мной почему-то не захотел поделиться деталями. Окур взгляд истолковал по-своему.

— У нас есть сведения из дневника семьи Кочубеевых, — прогудел охранник, присланный Круцианом. — Кластеры верхнего яруса Ордо меняются местами, каждые шесть или двенадцать часов. Даже если окажемся в них в момент телепортации, не умрём. Но нас перенесёт черт знает куда. И вот это уже будет бо-о-ольшой проблемой!

Я кивнул, соглашаясь, но всё же добавил.

— На будущее, предупреждайте, если у вас есть подобные сведения.

Окур шутливо отсалютовал, не давая прямого ответа. Оно и понятно. Над ним властен только княжич. Я на всякий случай достал из кармана подаренный отцом компас и запомнил, куда указывают две его стрелки. Даже если меня занесёт черт-те куда, с этой штукой я смогу найти дорогу домой.

В новом кластере, дойдя до первого же большого открытого помещения, я остановился. Впереди располагалась овальная мега-пещера длинной в добрый километр, если не больше. На высоте нескольких сотен метров клубились белые фосфоресцирующие облака микроорганизмов. Внизу, на дне мега-пещеры, находился своеобразный подземный биом со своей флорой и фауной. Огромные грибы, растения, холмы из мха и старый добрый папоротник, но размером с трёхэтажный дом. Если спустимся вниз, почувствуем себя героями книги «Гулливер в стране великанов». Главное не попасться в жвала местной фауны. Весь биом обслуживается колонией термитов. Если зрение меня не обманывает, каждое такое насекомое размерами не уступает взрослому самцу псаргов.

Окур и его люди собрались уже спускаться, но я схватил его за рукав.

— Нельзя туда идти! Это барабанная пещера, — указав кивком на странную поверхность биома, попросил связиста глянуть в местное небо. — Земля передаёт вибрацию на потолок. Оттуда на головы непрошенных гостей сваливаются сталактиты. Я про каменные сосульки, если не понятно. Тут можно пройти только небольшой группой, не создавая на полу сильных вибраций.

Атаман был прав в своём описании Ордо. Тут каждый кластер это микробиом со своей пищевой цепочкой. Видимо, в процессе непрерывной эволюции, термиты остановились на размере собаки из-за ограниченной кормовой базы. А большое количество конечностей позволяет не создавать в пещере опасных вибраций.

Усатый связист глянул ещё раз на пол, затем на потолок и только после этого повернулся ко мне.

— Нам точно сюда?

— Да, в этом я уверен. В центре этого биома есть спуск на более низкий уровень пещер. — Подумав немного, я наконец нашёл подходящую аналогию. — Этот биом, что-то вроде желудка. Проход в центре извилистый и ведёт глубоко вниз, как кишечник у человека. Не знаю насколько далеко он простирается, но уверен, что весь рейд сможет там пройти.

Окур несколько секунд пристально смотрел на меня.

— Не поверил бы ни единому слову, не пиши Макар Кочубеев тоже самое. — Связист усмехнулся. — Парень, ты сейчас его слова чуть ли не слово в слово повторил. Признавайся, небось как-то прочитал его дневник?

— Да идите вы к демонам с такими подозрениями! Делать что будем? Можно вернуться на развилку и пойти другим путём. Там тоже нет тупика.

— Нет, — Окур указал себе за спину. — Нам точно сюда. Пока есть возможность двигаться по зацепкам Кочубеева, будем этим пользоваться.

Ну что сказать? Я снова недооценил подготовку казаков к рейду. Они подтащили ко входу в биом небольшие миномёты. Закинули в ствол снаряд и тот, вылетев наружу с хлопком, устремился прямиком к невидимому потолку. Раздался взрыв! Один, другой, и вот уже с неба сыплется дождь из сталактитов. Термиты, почуяв неладное, вылезли из холма-термитника и безошибочно ринулись в нашу сторону. Но Добрица не торопился вступать в ближний бой, продолжая расстреливать потолок пещеры.

Когда термитам до нас оставалось уже рукой подать, казаки-подрывники отступили обратно в проход…. За линию тяжёлых пехотинцев, взявших стволы на изготовку. Треть всех запасов в сумках лающих псаргов, это патроны для миниганов и ремкомлекты для их брони.

Когда стало понятно, что волну термитов не остановить, пехотинцы сноровисто перекрыли проход невысокой стеной из камня, сотворённой с помощью магии земли. Отошли назад и стали убивать насекомых, лезущих поверх стены. Так, потихоньку отступая, казаки в итоге перебили всех насекомых.

Пара часов ушло на то, чтобы зачистить до конца биом и найти путь вниз. Дневники Макара Кочубеева подтверждали то, что я там увидел и почувствовал. Стоило рейду продолжить путь, как все сразу ощутили встречный поток свежего ветра. Воздух поднимался откуда-то снизу.

Знания об особенностях кластеров в Ордо, навязывали нам определённый ритм продвижения. Не больше четырёх часов сна во время привалов, после чего бойцы поднимаются на ноги и продолжают путь. За час до телепортации кластера, Система проводила оповещение, но это знание всё равно, что мёртвому припарка. Можно конечно вернуться назад, до предыдущего кластера, дождаться там смены локации и продолжить путь. Но если идёшь вперёд, то это сплошная неизвестность. Кластеры могут быть как километр в длину, так и все двадцать! Поди, успей за этот час добраться до его конца.

На очередном привале, я, позёвывая, залез в ноутбук внося заметки по своим приключениям в давно открытый файл. Если верить встроенным в него часам, мы скитаемся по Ордо уже четвёртый день. Ах да, заметки! Чуть о них не забыл.

— Барабанная пещера, низкий рейтинг опасности.

— Затопленный домен. Средний рейтинг опасности.

— Руины. Неизвестно откуда они и к какой цивилизации относятся. Высокий рейтинг опасности.

— Залы поющих. Средний.

— Лабиринт призраков. Средний.

Итого сорок одна заметка за четыре дня. Сложнее всего пришлось в кластере руин. Ни я, ни княжич, ни повидавший во Внешке всякого Добрица не смогли сказать, к какой вообще цивилизации относятся эти руины. Если к Земной, то у них технологии скакнули лет на сто вперёд и они в итоге все равно кому-то проиграли. Иначе руины были бы целыми, а не в виде кусков домов и гор обломков. Почуявшие добычу казаки потеряли двадцать два человека за считанные минуты! Вот человек зашёл в пустой дом и…. исчез. Ни импульса смерти, ни видимого противника, вообще ничего. Люди исчезали без следа, отчего Добрица не сразу заметил неладное.

Руины в итоге мы обошли через затопленный домен. Эта сеть пещер служила чем-то вроде гидрозатвора, не дающего воздушным потокам из одной группы кластера влиять на соседние. Нам всем пришлось нырнуть и проплыть с десяток метров, чтобы снова вдохнуть воздуха.

В залах поющих ветер, гуляющий меж каменных столбов, создавал имитацию заунывного воя. Проблемы доставил не сам вой, а гигантские летучие мыши, обосновавшиеся под самым потолком. В целом складывалась странная ситуация. Чем глубже мы спускались в пещеры Ордо, тем более аномально крупными становились местные обитатели. Во всяком случае ни я, ни обалдевший Костас ещё никогда не слышали о летучей мыши размером с корову. А уж когда кухарки начали сцеживать с них молоко, я уже не знал, чему удивляться.

Вот сидим мы сейчас на привале, а я в ауте! У меня в руках стакан молока, добытый в пещерах из молочных желёз мёртвых летучих мышей. Элеонора, утащив Драмину в сторонку, стала шептаться, предлагая выкупить у неё стакан странного молока. Упоминала что-то об уникальной целебной силе и продлении молодости. Ментат красновласки кричал о намеренной лжи. Она решила таки косвенно мне отомстить за принудительное участие в рейде.

Я перевёл взгляд на уголок пещеры отведённый под пехотинцев. Сами вояки сейчас спали. А их бортмеханики, включая светлоликую, чистили их оружие и экзоскелетные доспехи. Усталая чумазая Эша за четыре дня пути ни разу не жаловалась на неудобства. Спала, как и все мы, по четыре часа, беря еду из котелка бортмехаников. Эти помешанные на механизмах люди даже во время рейда старались держаться подальше ото всех.

Не заметив, как провалился в сон, прямо за ноутбуком, проснулся от тычка в бок. Пантелей с отцом зачем-то подошли. От ментата атамана веяло едва сдерживаемой радостью.

— Панька сон видел. Говорит, завтра уже найдём закладку деда.

— Понятно, — спросонья, я несколько раз с силой сжал веки, пытаясь собраться с мыслями. — А меня-то зачем разбудили? Нам ещё два часа спать.

Гадалка стал нетерпеливо переминаться с ноги на ногу.

— Ну, тут такое дело. Батьку и людей его, наверх проводить надо будет. К машинам. — Парень указал себе на грудь. — Я с Круцианом останусь.

То есть мне эту казачью кодлу ещё и обратно проводить надо? А Пантелея оставляют с княжичем, как запасного проводника? Если с нами что-то случится, гадалка потом найдёт им путь обратно на поверхность. Раз так, значит и сам Круциан в курсе сна Пантелея.

Спуск на Средний ярус мы нашли спустя семнадцать часов. Странный овальный проем, ведущий вниз, оказался вдвое больше, чем все ранее пройденные пещеры. Когда мы подошли к арке вплотную, атаман вдруг сорвался с места и подбежал к одной из стен прохода.

— Вот оно! Видите, вот оно! — Добрица махнул рукой казакам. — Мужики, гляньте! Тут на стене мой дед свой автограф оставил.

На стене и впрямь виднелась едва заметная выцветшая надпись.

«Здесь побывала казачья команда „Арсай“ из станицы Каледино, близь Российской Империи. 27 января 1957 года. Макар Кочубеев, Алиса Вандерхиген, Лука Убейкопытин.»

Атаман на радостях даже несколько фотографий рядом с ней сделал. Даже плёночный фотоаппарат для этого дела специально припас.

Средний ярус Ордо отличался от верхнего, как небо и земля. Куда ни глянь, везде виднелись огромные гранитные колонны, поддерживающие свод. Дует сильный ветер, и в воздухе отчётливо чувствуется запах серы.

Внимание! Вы попали в локацию с плотностью маны 5-го уровня

[Плотность магофона: до 25 % от максимума]

Описание: в данной области могут быть активны способности и артефакты вплоть до 5-го ранга силы

Шедший со мной в головном дозоре Окур, осмотрев местность, наконец, решил кое-чем поделиться.

— В дневнике дошедшей до сюда экспедиции говорится странное. Добрица повидал всякого, но даже он начал думать, будто у его деда крыша поехала. Мол, Средний ярус — это пространственный лабиринт. Внешне похожие кластеры меняются раз в три часа. В ярусе от трёх до десяти подобных уровней. Да и много другого из написанного кажется бредом.

Связист указал на открывшиеся взгляду подземные просторы. Тут обитали тысячи монстров. Я своими глазами увидел сражающихся динозавров и хищных кроликов. Ближайший к нам тяжёлый пехотинец открыл огонь по летящему к нам птеродактилю. И таких уровней в ярусе десять штук? Как Кочубеев-старший тут вообще умудрился выжить?

Окур указал рукой на свод прохода за нашими спинами.

— Проходы между ярусами, это единственные стабильные тут кластеры. Адмирал велел разбить тут лагерь и отдать тебе этот компас.

В мою ладонь лёг компас знакомой конфигурации с двумя стрелками.

— Первая стрелка — это север. А вторая?

— На адмирала, — Окур не стал называть княжича по имени. — Если нас разбросает по пространственному лабиринту, ты всегда сможешь найти… господина. Выведи его наружу. Я верю, что среди всех, кто тут собрался, только тебе такое под силу.

На эти слова я пожал плечами, отвечая связисту той же монетой, что и он мне. Мол, ничего не обещаю, но ты сам установил между нами такие отношения.

Когда рейд начал разбивать полноценный лагерь, разведка, обходящая стабильный кластер, обнаружила следы предшественников, упомянутые в дневнике Кочубеева. Запыхавшиеся казаки с шальными глазами подбежали к атаману и стали указывать руками куда-то на севере.

— Батько, ты… ты не поверишь! Там… видеть надо.

У говорившего был 54-й уровень! На вид, лет под пятьдесят если не больше. Что ещё его могло тут удивить после падающих с неба динозавров?

В пяти минутах ходьбы от лагеря, мы увидели то, что вызвало столь сильное удивление у разведчиков.

— Дедо не врал. Здоров он на голову был, — прошептал ошарашенный Добрица и тут же перекрестился. — Прямо как в дневнике. Один в один.

У вертикальной каменной стены, уходящей под самый потолок яруса, возвышался каменный трон с сидящим на нем гигантским нечеловеческим скелетом. В ржавой и опутанной лианами шпале рядом, угадывался меч из доисторической эпохи. Погибший сидел в позе мыслителя, облокотившись рукой на подлокотник. Череп походил на людской, но с тремя парами глазниц. Острые зубы хищника, длинные узловатые пальцы и огромный рост. Добрица при своих двух метрах, не дотягивал ему даже до колена.

Княжич со свитой пришёл последним. Ему по статусу не положено бегать, как угорелому. Но увиденный скелет гиганта пронял даже его.

— Шефенец… здесь? — сказал Круциан, явно узнав кому принадлежат останки. — Но как это возможно?

Заметив мой взгляд, княжич покачал головой.

— Не здесь и не сейчас. Задашь свои вопросы, когда вернёмся в Империю.

Пока Добрица делал фотографии таинственной находки, Круциан, ни на кого не обращая внимания, подошёл к каменному трону и, отодвинув лианы, прочитал нацарапанную кем-то надпись.

«Ксандер Ли „Прометей“. В память о днях, когда я искал ответы на вопросы о Хрониках Акаши.»

Ментат княжича вспыхнул, словно спичка, будто он увидел нечто куда более важное, чем скелет гиганта.

Чуть ниже была ещё одна надпись, нанесённая другим почерком.

«Здесь побывал Гилберт Бейтс. Задумайтесь, Пробуждённые. Какими проблемами живут люди, шагнувшие за сотый уровень? Раз вы читаете эти строки, значит уже близки к ответу».

Княжич завороженно глядел то на одну, то на другую надпись. Он явно знал, кто такие Ксандер Ли и Гилберт Бейтс. Явно люди экстраординарные, раз сумели добраться до Среднего яруса Ордо.

Справа раздались радостные возгласы казаков. Десяток мужиков рубил саблями лианы, высвобождая из-под них глыбу минерала фиолетового цвета. Каменюка переливалась всеми цветами радуги и имела размеры прицепа фуры. Даже форма похожая. Система подтвердила, что это тот самый марценит, о котором говорил Добрица.

Сам атаман казаков впал в едва ли не священный трепет от увиденного. Трон, скелет, да еще и искомый кусок твердого топлива. Рейд станичников достиг своей цели.

Дело осталось за малым — доставить добычу в Империю и начать энергетическую революцию.


Глава 17. Кровь и пепел


Шел семнадцатый день.

Первые двое суток ушли на раскалывание глыбы мельхиора, найденной на Среднем Ярусе Ордо ещё Макаром Кочубеевым, дедом нынешнего атамана казаков. Потом началась сортировка ценного минерала по сумкам авантюристов. Эта магическая экипировка снижает объем и вес хранимых вещей. Без подобных приспособлений сложно было бы дотащить добычу до поверхности. А путь предстоял сложный.

Следующие двое суток казаки разграбляли залежи ценных ресурсов, найденные недалеко от зоны стабильного кластера. Истинное серебро, абенол, азурит и другие полезные ископаемые. Руду прямо на месте стали перерабатывать и обогащать. Никто не хотел тащить на поверхность пустую породу. Ценность представлял только сам металл, найденный на Среднем Ярусе.

Казаки выжали из ситуации всё, что могли. Три четверти запасов еды и патронов сняли со спин псаргов, нагрузив в сумки абенол, азурит и редкие для Тальзеура природные смолы. Последнее разведчики принесли из ближайшего подземного леса.

Станичники не брезговали выбрасывать поклажу из личных мешков, набивая всё, что можно, драгоценным хабаром. Почему? Да потому, что чайная ложка, сделанная из истинного серебра — а это всего-то 25 грамм — по стоимости близка к трёхмесячной зарплате гражданина Империи. Сто имперских рублей за грамм! Ну или двести евро, если считать по меркам мира Земли. То есть чайная ложечка из истинного серебра стоит примерно 5000 евро.

В общем бойцы Добрицы навьючили на себя всё, что смогли. Им пришлось бросить оборудование для обогащения руды, тем самым освобождая ещё немного места. Эту ораву в шесть сотен голов я за семь дней довёл до ждавшей нас группы «Тыл». Как я и думал, подъем на поверхность занял больше времени чем спуск.

Казаки жадными глазами глядели на атамана, всем своим видом намекая, что не прочь ещё раз спуститься за хабаром. Но Добрица сумел сдержать свору безбашенных станичников. Он чуял, когда надо остановиться. Холодно и резко он заставил заткнуться всех несогласных с его решением. Паре мужиков атаман сломал челюсть, запретив целителям лечить раны смутьянов. Отец Пантелея сделал всё от него зависящее, дабы не потерять контроль над ситуацией.

Загрузившись в автопоезда, казаки направились в Империю, не дожидаясь Круциана. Решение было оправданным. К этому моменту у станичников почти закончились запасы провианта.

В компании двадцати отобранных Добрицей казаков я снова проложил путь на Средний ярус. Сначала попался «не тот» путь. Ещё два дня мы плутали, пока, наконец, не вышли к нужному проходу. Так прошли последние семнадцать дней.

Пока меня не было, Драмина, Эша и Пантелей помогали нашему богатырю овладеть собственной магией. Таков был его уговор с ректором. Но то ли Костас не очень способный ученик, то ли без моего ментального воздействия эффективность обучения падает до средней нормы. В общем, за прошедшие две недели наш тяжёлый пехотинец ничему толком не научился. Стихию огня и ауру чует, но своим ментатом владеет отвратительно! А без этого нюанса заклинания будут срываться в десяти случаях из десяти.

На правах единственного надёжного проводника по пещерам я попросил у Круциана тридцать шесть часов на восстановление. Всё-таки с момента выезда из Империи прошло уже двадцать семь дней. Мы уже двое суток, как вышли за пределы месяца, данного нам Львицей. А раз так, то торопиться уже нет смысла. Небольшой отдых никому из нас не повредит.

После повторного спуска на Средний ярус, я понял, что с моим организмом творится что-то неладное. Система не выдавала новых сообщений. Другие участники рейда за собой никаких изменений не заметили.

Сидя на койке в палатке, я задумался. Что со мной сейчас вообще происходит? Чувства, мысли и эмоции стали протекать не так, как обычно.

— Не помешаю? — у входа в палатку показалась фигура Горбуна.

Этого старого целителя атаман оставил присматривать за Пантелеем. Не дожидаясь ответа, старый Горбун кряхтя подошёл и сел напротив меня.

— Давай, рассказывай, хлопец, шо беспокоит твою голову?

— С чего вы взяли, что меня что-то беспокоит?

Собеседник тяжело вздохнул.

— Давай без дураков, а? Люди в лагере шепчутся. Мол, вопросы странные задаёшь. О самочувствии их. О новых сообщениях от Системы. А раз спрашиваешь, значит есть повод. Так шо давай, рассказывай.

Я не успел было открыть рот, как в палатку вошли ещё двое. Залитый кровью монстров княжич и мой старый друг Костас. Адмирал оглядел казарму и вскочивших с коек бойцов. Жестом указал «на выход».

Одетый в броню Костас подошёл к койке. Адмирал, ничего не говоря, сел рядом с Горбуном.

И всё это в полнейшей тишине.

Целитель смотрит на меня. Княжич напряжён и тоже чего-то ждёт. Сбоку, сквозь сопла забрала, шумно дышит Костас.

— Рассказывай, — не выдержал адмирал. — Что там с тобой происходит?

— Не знаю, как это назвать, — честно признался я, глядя на нахмурившегося княжича. — Я будто начал замечать то, что всегда было под носом, но я на это не реагировал. У Горбуна есть веснушки на лице. Волосы у него рыжие, а не чёрные, как у остальных казаков. Костас второй день прихрамывает на левую ногу, а Эша это видит, но намеренно не поправляет. Она обижена на него. Драмина…

Целитель остановил меня, выставив перед собой руку.

— Роберт, мы спросили, шо с тобой происходит? А не то, шо ты нам сейчас выдал.

Я весь напрягся. Не привык говорить о том, что чувствую сердцем.

— Удивление, страх, воодушевление, потрясение. Да, пожалуй, больше всего потрясения, — подняв глаза, увидел удивлённые глаза собеседников. Я обратился к сбитому с толку княжичу. — Но разве я не вёл себя странно всё это время, господин Романов? Вы — сын Императора, правителя всей Российской Империи. У вас уровень перевалил за сотый. Вы — адмирал. Вы — командующий рейдом в шестьсот человек. А я… кто я? Нулёвка, эмигрант с Земли, студент-первокурсник и смел разговаривать с вами порой без должного уважения. Разве это не странно? Разве так должен вести себя нормальный человек?

Я кивнул в сторону Костаса и виднеющегося за ним выхода из палатки.

— Вчера, когда вернулся на Средний ярус, задумался о том, что творю какую-то лютую дичь! Я влез в дела на порядок, а то и два порядка, выше моих собственных сил. Нулёвка? В рейде? Да ещё и забравшийся на Дальнюю Границу? Мы в Ордо, на глубине 5500 метров, в царстве монстров, которых не встретишь на поверхности. Тут твари настолько лютые, что меня, нулёвку, тут даже укус насекомого может убить.

Смотрю на свои руки, сжимаю их в кулак и разжимаю. Ощущения другие! Совсем не те, что на Верхнем ярусе.

— Я будто начал чувствовать мир и своё место в нем.

Пока я говорил, взволнованный целитель навешивал на меня несколько разных диагностических заклинаний. Княжич всем своим видом показывал, что ждет медицинского заключения от Горбача.

— Уфф, запутанный случай. Шош жизнь тебя так корёжит, Кощеюшка?! — целитель стер со лба проступивший пот и повернулся к княжичу. — Ну, а если…

Княжич покачала головой.

— На пальцах, Егор Данилыч. Говори так, чтобы понял и я, пациент и тот благородный.

— Ну, ежели на пальцах, то… — целитель почесал голову. — Жить будет. У Роберта же половины души нет. Нарушен энерго-информационный обмен между душой, сознанием и головой. Не хватает 55 % свободных начал, идущих от души. Но там не всё так просто. Печать магическая, та, шо на хруди, она как бы перенаправляет свободные начала от не слишком важных отделов мозга к тем, шо нужны для повседневной жизни. Это шо бы Роберт не заикался, не пускал слюни и был нормальным. Ну, как нормальным? У сего пациента начисто отбито чувство страха.

— Ты хотел сказать было отбито? — сразу уточнил княжич.

Целитель усмехнулся и покачал головой.

— Нет, Леша… то есть, ваше благородие, — поправился целитель, бросив быстрый взгляд на стоящего поблизости Костаса. — У Роберта какая-то странная… я бы сказал до глубин ада пугающая техника Дворца Души. Я не знаю, шо это такое. Оно тёмное, страшное, нечеловеческое. Оно держит его душу, как хравитация, не давая распасться на части. Эта техника заполнила недостающий кусок души, чем-то… даже не знаю, как сказать. Пусть будет его же мёртвым куском души. И теперь эта мёртвая часть, под воздействием плотной маны на Среднем, начала…

Горбач притих.

— Не регенерировать, но шо то в этом роде. Пока ещё мелкие отростки новых свободных начал Роберту мозги на место ставят. Вот он и…

— Становится нормальным, — Сказал княжич и перевёл взгляд на меня. — Хотя в нем столько дури, что никакая травма не удержит.

Горбач, подумав секунду, согласно кивнул и добавил.

— Ваше благородие, я не могу сказать точно, шо с Робертом будет по мере спуска. Тут, на Среднем, уже пятый уровень плотности маны. А ниже он точно будет выше. Мана растёт, активность техники Дворца духа у него тоже растёт. Свободные начала восстанавливаются, пускай и медленно. Мозхи у парня могут не выдержать. А мы с вами уже дохадываемся, шо наши опасности только начинаются.

Так вот что. Моё самочувствие стало меняться из-за техники Дворца Духа «Тиамат». Значит, в больнице, после событий в Благовещенске, мои догадки были верны и Тиамат действительно как-то связан с аспектом Смерти. Только этой деталью я могу для себя объяснить тот факт, что душа начала восстанавливаться.

На лицо сама собой наползла улыбка. Я выздоравливаю! Черт возьми, это самая хорошая новость со времён моего прибытия к границе Российской Империи. Пока я думал о своём, сидевший рядом княжич не бездействовал.

Адмирал, покопавшись в прикреплённой к поясу личной сумке авантюриста, достал из неё пару белых флаконов. Каждый по форме и размеру походил на грушевидную советскую лампочку.

— У нас с тобой уговор, — пророкотал княжич, пристально глядя мне в глаза. Я ощутил на себе ауру могущества человека, перевалившего за сотый уровень. Ж-жуть! Аж сердце защемило от страха. — Ты, Кощей, доведёшь меня и моих людей до дна Ордо. Даже находись там сама Преисподняя, я… нет, мы с тобой спустимся на самое её дно. А потом меня и всех моих людей ты выведешь обратно на поверхность. Я обещал тебе награду, сопоставимую с уровнем сложности. Так вот, парень, забери награду сейчас. Ничего ценнее тебе во всем Тальзеуре никто не даст.

Взгляд сам собой сфокусировался на флаконах-лампочках. Внутри плескалось что-то блестящее и, кажется, оно ещё шевелилось.

Кровь «Священного зверя» (Ранг зелья-ингредиента: 7-й)

Описание: магическая псевдо-эссенция, добываемая из тел некоторых мифических существ. Навсегда замещает часть крови владельца.

Материал флакона: закалённое магическое стекло || Содержимое: особый фермент, выделенный из крови мифического существа.

Эффекты: навсегда увеличивает объем маны на 6 единиц, регенерацию на 0,7 ед / час.

Срок годности: 1 час 27 минут

Ёмкость: 298/ 300 мл

Лимит на потребление: 0 / 4837 мл

Мне даже слышать о подобных вещах не приходилось! Да за такую плату можно было нанять всё тех же казаков для небольшой войны во Внешке.

— Кровь — продукт скоропортящийся. Так что пей прямо сейчас, при мне, — кивнул князь на флаконы. — Мы тут с мужиками на китайского цинлиня наткнулись. Мифическая тварь, ростом с дерево. Кровь с него. Её прямо на охоте принято употреблять. А я как знал! Чуял, что пригодится. Ты не на резерв смотри, а на регенерацию маны. Если удастся повысить её показатель, у тебя вырастет родство с маной. А значит, и повышение её плотности в окружающем пространстве перестанет на тебя так сильно влиять. Раз уж на то пошло, выздоравливай.

Адмирал жёстко глянул на меня.

— Знай и другое, Кощей. Если рейд из-за тебя завалится, быстрой смерти не жди. Из Ордо ты живым не выйдешь.

— Понимаю. Плата, соразмерная риску и сложности, — я кивнул и протянул княжичу руку. — Сделка!

— Сделка! — ответил Круциан на рукопожатие, после чего встал с койки. — Отдыхай. Завтра поведёшь рейд к ближайшему проходу на нижние уровни. В лагере у прохода на Средний останется только дежурная группа.

Перед тем, как лечь спать, я морщась от отвращения выпил оба флакона. Запас и регенерация маны резко поползли вверх.

* * *
На Среднем ярусе искать путь оказалось одновременно проще и сложнее. Проще, потому что весь этаж яруса представлял собой одно большое открытое пространство. Потолок держится на огромных каменных колоннах. Фауна сильно смешана — тут есть и динозавры, и кролики, и мифические монстры — но всё их многообразие находится в состоянии хрупкого баланса.

Время от времени я забирался на колонны и осматривался. Такой метод разведки оказался в разы удобнее слепых поисков по местным лесам. Как и предупреждал нас наш предшественник, Макар Кочубеев, весь известный этаж Среднего яруса представлял из себя пространственный лабиринт. Однако кластеры с проходами, ведущими на Верхний ярус и более низкие этажи Среднего, оказались стабильны.

На путь до ближайшего спуска на второй этаж Среднего ушло двенадцать часов. Да и то, только из-за необходимости постоянно сражаться с монстрами.

Не задерживаясь ни на час на втором этаже, Круциан повёл бойцов на штурм третьего. Через тридцать семь часов непрерывных боев неутомимый адмирал решил-таки сжалиться над подчиненными. Мы разбили лагерь на стабильном кластере четвёртого уровня.

* * *
79 часов с момента выхода из лагеря.

Мы достигли спуска с седьмого на восьмой ярус. Приглашённые адмиралом кухарки всё чаще используют в рационе мясо местных животных и уменьшают долю припасённых круп. На вопрос о причине такого решения, княжич усмехнулся.

— Неправильный вопрос, Кощей, — адмирал кивнул в сторону своих бойцов. — Лучше задумайся, почему они об этом не спрашивают. Но ты — наш проводник и разговор у нас с тобой серьёзный. Как думаешь, сколько дней займёт наш поход?

— Понятия не имею. Ни вы, ни я, не знаем сколько ещё этажей осталось.

— Верно, — княжич ухмыльнулся. — В долгом плавании моряки никогда точно не знают, сколько им ещё плыть. Офицеры и командир на корабле следят за обстановкой круглосуточно. Мы запасаем еду в трюмах, чтобы наши люди не померли от голода. Следим за психологическим самочувствием команды. Ты думаешь, я баб с собой просто так взял?

Тяжело вздохнув, княжич указал на кухарок.

— Они все дамы не первой свежести. Не поверишь, Кощей, но когда слух о моем рейде пошёл, заявки на должность кухарки в Романов-на-Муроме чуть ли не перепродаваться начали. Весь город на уши встал!

— Вы там им орден пообещали, что ли?

— Орден? Давно такой ереси не слышал! — Круциан по-стариковски хохотнул. — Нет, не орден. Просто мужики в рейде под конец третьей недели перестают быть разборчивыми в юбках. Им любая подойдёт. Так что бабы в моем полку — что-то вроде живого успокоительного. Вон, глядь на нашего горбатого знакомого! Он уже уши навострил и второй день к старшей кухарке подходы ищет.

Целитель и впрямь, проходя мимо котлов с готовящейся едой, хлопнул по заднице одну из кухарок. Боже! В такие моменты я жалею, что стал магом-менталистом. Да это же какой-то спектакль! Дамы дружно глянули на Горбуна, на выбранную им кряжистую женщину, затем поворчали все вместе и вернулись к своим обязанностям. Но раз скалками не погнали, значит, получено одобрение от «коллектива женской солидарности». Горбун, старый развратник, лыбится! Тоже ситуацию просчитал.

* * *
107 часов с момента выхода из лагеря.

Девять часов назад, мы вышли на десятый этаж Среднего яруса. Как и во многие разы до этого, княжич велел сразу искать проход вниз. Идущие с нами геологи сбились со счета от количества найденных ресурсов. Помимо истинного серебра, марценита, абеноловых руд и азурита, в стабильных кластерах находились всё более и более редкие ископаемые.

Геологи показали мне, где на поверхность выходит жила «Слез Ши», материала аж девятого ранга! «Вода Кайро» — жидкость восьмого ранга, используемая для хранения электроэнергии. Судя по описанию от системы, является супер-конденсатором. И ещё много подобных им находок. Как и говорили казаки, это место являлось природной сокровищницей Тальзеура.

Но Круциана не волновали находки членов геологической экспедиции. Он упрямо вёл своих людей ещё дальше! Ещё глубже! Туда, куда ещё, возможно, никогда не ступала нога человека.

* * *
122 часа с момента выхода из лагеря.

Мы нашли спуск со Среднего яруса на тот, что располагался под ним. Поскольку реальная глубина Ордо до сих пор никому не известна, мы дали открытому ярусу название Нижний.

Опасения Круциана и Добрицы подтвердились. Ширина и высота пещер снова увеличилась вдвое. А увеличение объёма доступного для жизни пространства, вкупе с повышением плотности маны и более развитой биосферой, приводило к гигантификации местных обитателей флоры и фауны.

На Нижнем ярусе отметка глубиномера опустилась за двенадцать тысяч метров ниже уровня моря. Плотность маны выросла до 8-го уровня. Однако мы не встретили за всё время пребывания в Ордо ни одного Источника маны. Её было так много, что одарённые пользовались заклинанием на Среднем ярусе при каждом столкновении с монстрами.

Однако ситуация на Нижнем отличалась от того, что рейду пришлось видеть на Среднем. Да, тут были огромные просторы. Всё те же каменные столбы с, казалось бы, случайным расположением. Дальномер в шлеме Костаса показал, что до потолка пятьсот семьдесят метров. В воздухе повышенное содержание серы и углекислого газа. Но хуже всего то, что первый же этаж Нижнего яруса оказался лавовым биомом. На месте лесов со Среднего яруса теперь растекались озера магмы, фонящие нестерпимым жаром.

Оглядев эту адскую пастораль, княжич зло сплюнул под ноги. Плевок начал испаряться ещё в воздухе.

— Теперь понимаешь, почему экономили провиант? — Адмирал посмотрел по сторонам. Куда ни глянь, везде виднелись огненные озёра. — Я только слышал о подобных местах. Магматические кластеры! На весь Тальзеур не больше десятка стабильных зон с ними. Если верить слухам, в них обитают монстры-эндемики. Давление не застывающей лавы заставило их пойти по эволюционному пути максимальной приспособляемости. Саламандры, огнехвостые собаки, вечно горящие деревья, красный мох и Тальзеур знает что ещё. В общем, нечисть, какую на поверхности никогда не встретишь.

Рядом мелькнула фигура Элеоноры. Наш штатный анти-маг, явно не просто так решила показаться княжичу на глаза.

— Адмирал, вашим людям стоит опасаться магических животных, — красновласка вскинула руку в воинском приветствии.

— Поясни, — требовательно прогудел Круциан, оборачиваясь. — Какого именно зверья?

— Огненные… назовём их духами. Или духовной формой жизни, — Элеонора нахмурилась, пытаясь что-то вспомнить. — Это создания, лишённые физической плоти. Представьте себе собаку без плоти и крови, но способную продолжать жить в форме астральной проекции. Они могут загрызть человека, временно придавая своему телу свойства материального объекта. Их пищей является не плоть, а духовное тело и разум добычи.

— И откуда вам все это известно, госпожа Рогова? — княжич смотрел на девушку с подозрением.

— Я по службе уже бывала в магматическом кластере, — Элеонора, нарушая устав, отвела взгляд от временного командира. — Здесь точно водится духовная форма жизни. Вы… вы тоже ментат и скоро научитесь их чувствовать. Я прошу лишь о том, чтобы ваши бойцы во время боя с бестелесными тварями использовали защитные амулеты. Пехоту без защиты в бой не пускать. Использовать только зачарованное оружие.

Нифига себе! Даже мне стало понятно, насколько же опасными являются эти твари. Их не берут обычные пули и сталь. А для человека, пусть даже и с высоким уровнем, их атаки представляют огромную опасность. Теперь понятно, почему ещё там, на площади станицы, на участниках рейда было так много артефактов. Адмирал, даже не зная условий поля боя в Ордо, предусматривал вариант возможной встречи с тварями духовного типа.

Княжич нахмурился и ещё раз окинул своё войско. Шестьсот человек пошли за ним в этот пылающий ад.

— Вот что, Рогова! Назначаю тебя командующим второй роты. Приказ о смене командира сейчас передам офицерскому составу. На тебе авангард. Раз уж ты опытная, да и в званиях не обижена, покажешь моим людям, как сражаться с этими чёртовыми духами! Да, я чую неладное. Нас тут кто-то выслеживает через верхние слои астрала.

Судя по поведению этих двух матерых вояк, они оба уже знают о возможных силах тварей. Да, точно! Писали что-то подобное в учебниках Академии. Я много чего читал, пока мы всей командой готовясь к испытанию Львицы и восстанавливали ману у Источников.

В Тальзеуре магическими монстрами называют тварей, научившихся применять фокусы. Видимо, Круциан и Элеонора почуяли, как кто-то применил фокус «кольца поиска» неподалёку от стоянки рейда.

* * *
170 часов с момента выхода из лагеря.

Сколь бы ни был велик и силен адмирал северного флота, его бойцы по прежнему оставались обычными людьми. На первом этаже Нижнего яруса мы потеряли семнадцать отлично подготовленных солдат. Они сражались, как бешенные львы и плевать, что это звучит как неудачная метафора. Когда духовные твари прорывали строй, дело доходило до рукопашной. В ход шли фамильные ножи, сабли офицеров Империи и я даже видел фляжку Горбача, вбитую в череп духовного волка по самую крышку. Мы сражались, мы рвали противника зубами и даже зачарованными кольцами, надетыми на пальцы. Все артефакты, до каких удалось дотянуться, использовались в бою.

Спуск с первого на второй этаж Нижнего яруса я нашёл у одного из лавовых озёр. В пасти черепа змеи титанических размеров! Я заворожено смотрел на клыки неведомого монстра и вдруг понял, что уже видел подобное создание раньше.

Рядом со мной уставшие бойцы рейда неторопливо входили в арку прохода между этажами. Когда спустимся, будет привал, и одна только эта мысль придавала им силы.

Княжич подошёл ко мне сзади почти бесшумно. Как командир он до последнего прикрывал тыл своих солдат.

— Кощей, ты чего замер? — спросил адмирал, встав рядом со мной.

Теперь мы оба смотрели на череп змея. В открытую пасть въехали бы даже пять автопоездов, поставленных друг на друга. Половина скелета этой твари лежала в исходящей жаром лаве. Однако даже спустя сотни, а может и тысячи лет кости не разрушились.

— Я уверен, господин адмирал, — после того разговора в лагере, я стал уважительно относительно к княжичу. — Уверен в том, что уже видел змею таких размеров.

Круциан покачал головой.

— Ты не мог её видеть, парень. За последние сто лет, я повидал много разных тварей. Самые крупные из монстров…

— Но я видел, господин адмирал! — я перебил княжича по старой привычке, и тот нахмурился. — Прощу прощения за грубость, но я правда её видел. При поступлении в Академию, на вступительном испытании я умер и оказался в каком-то странном мире. Там всё было красным. Небо, земля, здания. И точно такая же змея обвила там два небоскрёба разом. Кто-то разрубил ей голову пополам.

Княжич напряжённо молчал, даже не смотря в мою сторону. Я огляделся, проверяя, не слышат ли наш разговор посторонние.

— Так вот, в том красном мире я обратился к интерфейсу Системы и тот не сработал. Тогда я обратился к Индексу и он назвал то место Хрониками Акаши. Там ещё было написано…

— Я знаю, что там было написано. Не надо. Не произноси этого вслух, — сын императора напряжённо потёр переносицу. Я давно заметил за ним эту привычку. — Можешь показать мне сообщения от Индекса?

Ещё раз глянув на ник княжича, перевёл взгляд на статус. Как я понял, строка статуса — это уже функционал пользователей Индекса. Через него пользователи сети опознают друг друга. И через него же люди могут обмениваться сообщениями, полученными от Индекса. Никаких чатов и голосовых звонков функционал не предусматривает.

Я переслал княжичу сообщение.

Доступ к Хроникам Акаши заблокирован.

Причины: несоответствие пользователя физическим и ментальным требованиям. Низкий Континентальный уровень доступа. Отсутствие принадлежности к профильной организации (Ассоциация Охотников).

Прочтя его, старый адмирал медленно покачал головой. Его сильно удивило увиденное.

— Господи, Кощей…. Нет, не рассказывай. Я не хочу знать, что ты такого натворил, чтобы после смерти опуститься аж до такого уровня Хроник. Кого я, черт возьми, взял под своё крыло?

* * *
221 часов с момента выхода из лагеря. Сдох ноутбук Пантелея и конвертер энергии. Делаю записи в дневник от руки.

Магматический кластер, вместе с повышением уровня плотности маны, стал накладывать на бойцов рейда дополнительные ограничения. Почти все отказались от верхней одежды. Жар от вездесущей лавы шел такой, что волосы потрескивали. У половины парней опалены брови. Пантелею, с его слабым здоровьем, выдали респиратор, запретив снимать его даже на время сна.

Первый уровень Нижнего нас закалил. Второй — сходу проверил закалку прочности массовым нападением духовных тварей. Спустившись, наконец, с третьего на четвёртый, я впервые искренне поверил, что мы не в Тальзеуре, а забрались в самый настоящий ад.

Внимание! Вы попали в локацию с плотностью маны 9-го уровня [Плотность магофона: до 45 % от максимума]

Описание: в данной области могут быть активны способности, артефакты и призванные существа вплоть до 9-го ранга силы

Пламенный ад! Здесь, на четвёртом уровне Нижнего, мы встретили самых что ни на есть демонов. Обитателей мира Инферно, затаившихся в одном из потаённых уголков Тальзеура. В вылезающих из лавовых озёр чертятах не было ничего знакомого. Это была другая форма жизни, чем-то схожая с духовными тварями. Скачущие туда-сюда козлоногие бесы, противно блеяли и считали себя охотниками на людей. Несмотря на первую встречу с разумными противниками, этот этаж оказался одним из самых лёгких за последние десять дней. В дело, наконец, смогли вступить тяжёлые пехотинцы, прореживая очередями стаю могущественных тварей из мира Инферно.

Эша была права. В демонах нет ничего даже отдалённо похожего на человеческое. Видя, как они пожирают тела павших, я не мог понять, как их цивилизация не выродилась. Оказавшаяся неподалёку Элеонора, окинув меня взглядом, быстро выкрикнула. Бой продолжался.

— Не смей тут подохнуть! Ты мне ещё за эту подставу с рейдом не ответил. Как вернёмся в Академию… арррр! — красновласка развеяла фаербол, созданный одним из демонов. — Я тебе таких проблем устрою, что ты у меня до конца дней в элирах ходить будешь. Чего рот разинул?

— Да я просто не ожидал в пещерах демонов встретить.

Элеонора взмахом магического жезла отправила в ряды противника заклинание, похожее на ментальную гранату. От взрывной волны демоны попадали на землю и их тут же накрыл огонь из разных калибров.

— В-в-выродки! — процедила сквозь зубы красновласка. — Это не инферналы, Кощей, а их выродки! Те, кто оказался слишком слаб для мира Инферно и решил сбежать в эти карманные мирки Ордо. Чёртов регион! Демоновы пещеры! Чтоб вас Инквизиция всех на кол пересажала.

Эшу ранило рикошетом в правую руку. Светлоликая вколов себе обезболивающее продолжила помогать команде бортмехаников. Я понимал, почему она приняла такое решение. Целители пока перегружены работой по тяжелым травмам. Все мы сражались, как могли. Лечили, стреляли, чинили, развеивали заклинания… и вели рейд вперёд.

* * *
248 часов с момента выхода из лагеря. Общие потери 47 обычных солдат, половина команды бортмехаников, два тяжелых пехотинца. Три десятка тяжелораненых. Продолжаем спускаться в ад.

Спустившись на пятый этаж Нижнего яруса, я отчётливо понял фразу Круциана о его желании спуститься на самое дно пещер Ордо. Не знаю почему, но я был абсолютно точно уверен, что этот этаж и ярус последние. Ниже нас нет никаких природных пещер. Глубиномер на компасе показал отметку в девятнадцать тысяч метров ниже уровня моря. В воздухе стоит адский жар и смрад серы, исходящий от лавовых озёр.

Внимание! Вы попали в локацию с плотностью маны 10-го уровня [Плотность магофона: до 50 % от максимума]

Описание: в данной области могут быть активны способности, артефакты и призванные существа вплоть до 10-го ранга силы

Никогда, ни в одной книге я не слышал об уровне плотности маны, превышающим нынешний показатель. Маны вокруг так много, что её чувствуют даже неодарённые участники рейда. Запасы еды и воды насыщаются магической силой чуть ли не на межклеточном уровне. Энергия повсюду! В камнях, в тварях, в залежах неведомых руд и минералов, открываемых командой геологоразведки.

Во всей этой нелепой адской обстановке, у меня впервые за десять дней пути не было понимания, куда двигаться дальше. Рейд встал в формации временного лагеря, явно готовясь к последнему рывку. Даже если не найдём желаемого, придётся возвращаться, так как у нас заканчиваются запасы еды и воды. Последнее, стало не так давно особенно актуальным.

Бойцы в лагере суетливо забирались в спальные мешки. Их командир подошёл ко мне. Княжич выглядел хоть и жутко уставшим, но довольным собой. В одном из боев демоны ему начисто спалили бороду. Так что теперь я мог видеть черты лица старца. Адмиралу ведь уже за сто двадцать лет перевалило.

— До этого дня, — начал княжич, — я просил команду из Академии не рассказывать тебе о том, насколько невероятно дело, на которое ты подписался. Ты же ничего не понимаешь, Кощей. Мы добрались до Ордо несмотря на море зомби, встречу с мифическими монстрами и Красный Дождь. Спустились на дно одного из самых опасных регионов Тальзеура. Нашли добычу, которая поменяет расклад сил в Империи на следующие пятнадцать лет. Но моя цель… нет, НАША цель, превосходит всё это. Я желаю ещё большего, Кощей.

Княжич посмотрел на меня.

— Где-то здесь, на самом дне Ордо, находится место сокрытое от глаз посторонних. Нечто такое, что только люди вроде тебя могут его найти. Я говорю о носителях инстинктивных знаний. Ни кто там встретится, ни что там находится, мне неведомо. Но мне… НАМ нужно туда попасть. Даже для тебя это важно, ведь ты связан с тайной Индекса.

Я равнодушно пожал плечами. Сокровища? Открытия? Пусть забирают всё себе. Я пришёл в регион Ордо в поисках следов Марины. Ну и еще желая помочь Пантелею. Всё прочее меня мало интересует.

— Прозвучит странно, но могу я в этот раз сам назначить плату за свои услуги проводника?

Княжич кивнул внимательно глядя на меня. Улыбка не сходила с его губ.

— Я ищу девушку. Марину Бринн. Она пропала в середине лета и я никак не могу найти её следы. Помню, как в прошлом году она посещала шабаш ведьм, где-то в Ордо. Моей ценой будет информация о том, где она сейчас находится. У вас есть люди, связи, ресурсы. А у меня этого нет.

Брови адмирала поползли вверх.

— Женщина? — княжич притих на несколько секунд. — Ты мог попросить денег, статуса барона или ещё пару фиалов с кровью священных зверей. И бог свидетель, я бы нашёл и отдал бы их без сожалений. Но найти твою женщину? Ты серьёзно?

— Она важнее, чем какой-то там фиал крови священных зверей.

Сын императора потрясённо покачал головой.

— Кощей, она же ведьма!

— Она МОЯ ведьма, господин адмирал, — ответил я твердо. — Никому другому в моем сердце нет места. А она никогда не примет другого мужчину.

Руки мы друг другу всё-таки пожали — еще одна сделка с княжичем заключена.



Глава 18. Тот, кто смотрит как на дерь…


301 час с момента выхода из лагеря.

Больше двух суток мы бродили меж пышущих жаром лавовых озер и каменных столбов, непрерывно сражаясь со стаями уродливых демонов. Они противно верещали, передвигаясь по стенам, прыгали с потолка и вылезали даже из фонтанирующих магмой гейзеров. Почти все участники рейда надели респираторы и противогазы. Части бойцов пришлось остаться у входа на девятый этаж. Потрепанные, израненные, истощенные, они уже не могли больше выдерживать того жара, что стоял в воздухе. От избытка маны воздух местами искрился и гудел. Слышались раскаты грома где-то вдалеке. Если кто-то мне скажет, что подземных гроз не бывает, я предложу ему спустится сюда. В ад, что скрывается на самом дне региона Ордо.

Пока шли бои, с моим организмом творилось какое-то хтоническое безумие. Впитываемые моим телом эманаций смерти из плоти тварей непрерывно накапливались и усиливали заклинания. Мана регенерировала с бешенной скоростью. Я за час восполнял резко увеличившийся резерв и участвовал в каждом сражении. «Щиты Парфенона», «Стрелки», «Ампутатор», фокусные Щелчки для выискивания тварей-невидимок. Мы бились днем и ночью, ни разу не отдохнув за двое суток. Казалось, все демоны ада пришли за нашими головами.

Команда элиров из Академии в условиях реальных боевых действий непрерывно прогрессировала в своем магическом мастерстве. Лучше всего дела шли у Костаса. Здесь, в огненном аду, он со своей огненной магией вытворял такие фортели, что диву даешься. «Жидкое пламя», «Копье Игни», «Плазменный щит» — он освоил все три доступных ему заклинания.

Драмина неожиданно стала едва ли не самым ценным участником рейда. Ее водная магия слабо действовала на демонов, но заклинание «Энтропийного тумана» позволяло Дочери Моисея собирать воду даже из сухого воздуха Нижнего Яруса. А еды и воды у нас становилось всё меньше и меньше. Тела обитателей Нижнего оказались не только ядовитыми, но и непригодными в пищу. У них иная биохимия плоти и крови.

Из-за потери половины команды бортмехаников, подлеченная Эша взяла на себя обязанности уже не подмастерья, а полноценного бортмеханика. Мы с ней почти не общались. Эша всё время была занята ремонтом брони и оружия тяжелых пехотинцев. Их миниганы по-прежнему оставались главной ударной силой Круциана.

Сам адмирал участвовал в боях на передовой, как неутомимая боевая машина. Его диковинное оружие в виде якоря, выпускало не только ледяные серпы, но и лезвия из магии пространства и духа. Насколько я понял, он бьет магическими Фокусами сквозь якорь, используя его как резонатор для направленных атак.

Спустя двое суток боя, мы, кажется, нашли то, что искали всё это время. Когда рейд шел мимо очередной каменной колонны, я ощутил в ней что-то неправильное. Инстинктивное знание настойчиво кричало:

«Подозрительно! Ее не должно тут быть».

Если приглядеться то, то до ближайших колонн обычное для Нижнего расстояние. Ничего странного не видно. Вокруг всё те же лавовые озера и стаи прячущихся в них демонов. Под потолком зависли крикуны, ожидающие подходящего момента для атаки. Однако поблизости нет ни чертей, ни духовных тварей. Так что группам слабых монстров мы не по зубам и они не нападают.

Попросив адмирала скомандовать привал, я сам под охраной пошел осматривать каменный столб. Снаружи не видно ничего странного. Всё тот же красный светящийся мох, камни и выступы драгоценных минералов. Выше, у самого верха, видны гнезда летунов. Мы немало таких разорили, собирая яйца для рейда. Еды уже давно не хватает.

Ничего подозрительного. Этот столб кажется настолько обычным, что даже как-то не верится. Встав у места, где интуиция кричала громче всего, я приложил руку, ощупывая камень.

И рука провалилась внутрь…

Подтверждено подключение пользователя к Индексу

Формация «Седьмая печать» — деактивирована

Время до переноса кластера локации: 11 часов, 59 минут, 57…56…55 секунда

Мир перед глазами стремительно изменялся. Пространство стало стремительно растягиваться и моих охранников за мгновение разнесло на сотни метров друг от друга. Тут же началась стрельба! Демоны, почуяв отбившуюся от группы добычу, ринулись в бой. Солдаты отреагировали мгновенно. За десять дней спуска на дно ада, мы столько раз подвергались нападению, что нас уже не удивить внезапной атакой.

Одного бойца потеряли, двух ранило, но всех остальных бойцов удалось спасти. Круциан нетерпеливо подошел ко входу в формацию. Метрах в ста впереди виднелся каменный купол с множеством проходов, ведущих внутрь. Его со всех сторон окружали каменные колонны, сотни раз виденные нами за последние десять дней.

— Нашли, — тихо пробурчал княжич, смотря на купол. — Ты даже представить себе не можешь, сколько людей до нас пыталось отыскать это место. Одни погибли на подходе к Ордо. Другие потерялись в пещерах. Третьих поглотил пространственный лабиринт. Четвёртых не было, Кощей. Как действующий член Ассоциации Охотников, я точно знаю, что до Нижнего яруса Ордо еще никто и никогда не добирался. Да и что толку?!

Княжич усмехнулся.

— Никто, кроме пользователя Индекса, наделенного нужными инстинктивными знаниями, не смог бы найти формацию печати Континента.

Рейд достиг конечной точки маршрута. Встав у входа в купол, усталые бойцы начали готовиться к бою. Группа разведчиков ушла вперед, оценивая ситуацию. В это время Круциан произнес вдохновенную речь «о великом деле для Российской Империи». Упомянул о медалях для отличившихся и обязательных денежных выплатах. Солдаты, после его слов, впервые на моей памяти начали принимать боевые стимуляторы. Ускорение реакции, силы и выносливости на каких-то считанных три часа. Со слов Горбуна, откат в виде сильного ослабления, растянется на трое суток.

Видя, как тяжелые пехотинцы заряжают в миниганы обоймы с артефактными патронами, я вдруг понял, что княжич ставит всё на кон в предстоящем бою. Мы шли сюда по пещерам целых полтора месяца, проливая реки крови… Всё, ради того смертельного боя, что нам сейчас предстоит.

Ко мне подошел Костас. Вся его силовая броня засияла от активации катализаторов, временно усиливающих владельца доспеха.

— Шеф… нет, друг мой, — благородный присел на одно колено так, чтобы наши глаза были на одном уровне. — Нас там ждет мясорубка. Пантелей запуган адмиралом. Ему запретили даже говорить об этом, но гадалка одним взглядом дал понять, что скорее всего нас там всех убьют. Тебя, меня, Драмину, Паньку, вообще всех.

Богатырь усмехнулся.

— Не смей умирать, Роберт. Если станет совсем худо, беги, — благородный выглядел встревоженным. — Я же пообещал, что хотя бы раз спасу твою шкуру. В общем, если что — беги. Я прикрою твой отход.

Я медленно покачал головой. На душе возникло странное ощущение.

— Никогда, — в горле мгновенно пересохло. — Что бы не случилось, я никогда не сдамся, Костас. Я уже умирал… несколько раз.

Поймав взгляд друга, я до хруста сжал кулаки. Даже вспоминать о тех временах не хочется.

— Ты не знал, да? Я не пережил то падение вагона Города-Поезда. Умер, оказался в Чистилище и выбрался из него, очнувшись в морге свежего городского кластера. Потом княжна Романова всадила мне в голову три пули. Не без чужой помощи, но я тогда снова выбрался из Чистилища. Так что если у кого сегодня и есть шансы выбраться с того света, то это у меня. Лучше думай о том, как самому выжить.

Не знаю, что творилось в голове Константина Нагорных. Не отвечая, он поднялся на ноги, окинул меня встревоженным взглядом и ушел к группе тяжелых пехотинцев. Верно. Пусть думает о бое, а не о том, как отдать долг жизни и смерти.

Выслушав разведчиков, Круциан в последний раз проинспектировал войска на предмет их максимальной боеготовности.

— Наш последний враг, дракарокс неизвестного уровня и силы могущества, — не уловив намеков на понимание ситуации в глазах солдат, адмирал чуть напрягся. — Это подвид земляных драконов. Редкие и чрезвычайно сильные твари из категории мифических существ. За последние сто лет их встречали трижды. Они разумны, хитры, опасны, владеют магией, но не имеют способностей Системы. Молекулярная регенерация, неограниченный запас маны, два сердца, один основной и один вспомогательный мозг на спине. Если не владеете мощнейшими атаками в ближнем бою, даже и не думайте к нему приближаться. Бейте всем, что есть, с безопасной дистанции.

Сотня накаченных стимуляторами бойцов под командованием Элеоноры вошла внутрь купола с востока. Вторая и третья роты, возглавляемые уже безусым Окуром, зашли с запада. Четвертая и пятая роты зайдут через два прохода с севера. А шестая ударная сотня самых лучших бойцов княжича нападает на противника через южный проход. Меня и закованного в броню Костаса временно включили в состав свиты княжича. Снаружи в лагере остались только кухарки и тяжелораненые бойцы.

Едва мы вошли под свод каменного купола, как перед нами предстал единоличный правитель региона Ордо. Со стороны казалось, будто он мирно спит на идеально круглом каменном постаменте.

Хранитель, Демонический Дракарокс «Ульфхеднар»,??? уровень

Статус: условно мертвое существо, одержимо Шивой, [нет доступа], [нет доступа], [нет доступа], [нет доступа], [нет доступа], [нет доступа]…

И так аж семнадцать упоминаний «нет доступа». Что это вообще за чудовище? Условно-мертвое, но одержимое?

Стоявший неподалеку княжич почти беззвучно прошептал.

— Ну и тварь. 431-й уровень…

* * *
Синхронно заработали гранатометы солдат и пулеметы в руках тяжелых пехотинцев. Сверкнули заклинания магов и бойцы бросились на подскочившего на ноги дракона. Бескрылый шестилапый уродец вскочил и закрутился на месте, мгновенно оценивая обступивших его со всех сторон врагов. Я почувствовал, как он ставит ментальные метки, льющиеся от него во все стороны, словно дождь. Те, кого коснулась эта дрянь, стали стремительно терять ману.

Сам дракарокс, открыв пасть, начал заливать солдат волнами жидкого пламени. Воздух над ним задрожал от запредельного жара. Магофон кипел от выливающейся наружу мощи. Треть просторного зала под куполом мгновенно оказалась залита огнем. Там, куда он попадал, камень раскалялся и начинал течь, словно вода.

В этот неуловимо краткий момент у одной из лап огромной твари возникла фигура княжича. Взмахнув своим мечом-якорем, он разрубил две лапы до костей. Черная кровь хлынула наружу, но кровотечение, даже не успев начаться, тут же остановилось. А рана начала затягиваться прямо на глазах. Дракон, крутанувшись на месте, хвостом прибил фигуру княжича к земле. Развернулся, схватил Романова лапой и со всей дури ударил о землю.

Грохот! Камень в месте удара пошел трещинами.

Грохот! Выбитый щебень подпрыгнул над полом.

Грохот! Тело адмирала впечатало в землю на полметра.

Дракон бил княжича, вкладывая в каждый удар столько дикой силы, что окажись там сейчас танк, его бы в лепешку расплющило. Но Круциан как-то выживал под прессингом смертельных атак. Всё его тело светилось изнутри и лапа твари почти сразу начала дымиться.

Хранитель заорал от боли и в следующий миг вцепился зубами в голову ненавистного человечишки. Но зубы встретил все тот же кокон сверхпрочного силового щита. Всё это время тело твари терзали пулеметные очереди и ринувшиеся на поле боя солдаты. Они любой ценой желали спасти своего адмирала.

Отбросив тело Круциана, чудовище снова открыло пасть, но уже готовое заклинание оказалось развеяно красноволосой девушкой. Элеонора тут же спряталась за спинами обычных солдат.

Дракон яростно взревел, глядя на красновласку! Дураку понятно, что пока она жива, никакая магия дальнего действия не будет работать. Подняв голову к потолку купола, могучий Хранитель произнес заклинание на языке драконов. От вырвавшейся наружу мощи стены заходили ходуном. Люди падали на землю, не в силах устоять. А затем в воздухе вокруг тела Хранителя появились десятки слоев мягкой защиты. Пули пехотинцев стали вязнуть в измененном магией пространстве. И только бойцы ближнего боя смогли продолжать бой.

Элеонора бессильно выпускала заряды из магического жезла, снимая слои мягкого щита один за другим. Круциан снова попался под лапу матерой твари, и та била его о землю с такой мощью, что раскаленный камень пошел трещинами. С потолка начали сыпаться куски купола.

Оглянувшись, Элеонора поняла очевидное. Рейд безоговорочно проиграл Хранителю сражение. Половина бойцов уже мертва, а тварь регенерирует на глазах любые несмертельные травмы. Единственный, кто возможно и смог бы убить дракона, сейчас прижат к полу бьющей в него струей голубого пламени. Когда убьют княжича, всё будет кончено. И красновласка стала отступать к ближайшему проходу. Ей еще рано умирать.

Но тут взгляд антимага зацепился за фигурку парня, лихо взбирающегося на огромную лапу дракона. Сила и магофон, создаваемые телом Кощея, были слишком малы на фоне того магического безумия, что творилось под куполом. А ментат парня будто исчез. Растворился, словно его никогда и не было. Нечто подобное Элеонора уже видела в Академии. Студентка Урсула Ле-Куин пользовалась похожей техникой сокрытия ментата.

Внезапно дракон остановился, перестав поливать огнем прижатого к полу княжича. Хранитель нервно заозирался, почуяв что-то неладное. Пули бойцов продолжали вязнуть в мягком силовом щите, а добравшийся до спины Кощей замер, прильнув всем телом к чешуе мифического чудовища. Даже Элеонора перестала дышать, ощутив скользнувший по ней взгляд дракона. Бездна! Бездна в могуществе разделяла красновласку и это неведомое чудовище. Дракон видел в ней не более, чем назойливую муху, не удостоив внимания. Взгляд хозяина региона быстро заметался по проходам, по валяющимся повсюду трупам и столбам дыма. Что-то сильно беспокоило могучего дракарокса. Он ленивым пинком отправил княжича в полет на полсотни метров, впечатав его в стену купола.

Наконец, морда дракона уставилась на… матерую крысу. Здоровенный крысюк с опаленной шкурой, встав на задние лапы, сейчас пристально глядел на демонического дракона. Глядел, как на дерьмо! Настолько унизительно, насколько вообще может смотреть красноглазое непонятное нечто, не распознающееся Системой. Это диковинное животное не обращало внимания на хаос, царящий на поле боя. Не смотрело на поднимающегося на ноги княжича. Весь ментат Мозеса кричал о том, каким полнейшим дерьмом он считает стоящую перед ним ящерицу-переростка. Элеонора и сама не понимала, как почувствовала ментальное послание крысюка-самоубийцы.

Хранитель оскорбленно взревел! Набрав полную грудь воздуха, послал в сторону крысюка волну угольно-черного пламени. Эта субстанция не горела, а пожирала саму материю. Прошла всего секунда и под куполом вообще не осталось воздуха. Однако Мозес нырнул в тень ближайшего трупа и бесследно исчез еще до того, как атака Хранителя накрыла это место.

Удостоверившись, что наглой букашки больше нет, дракон развернулся к поднявшемуся на ноги княжичу. Силовой кокон вокруг адмирала мигнул напоследок и погас. Всё, теперь бой точно проигран. Элеонора ощутила приближение собственной смерти. Фамильное чутье Роговых, не раз спасало ей жизнь.

«Надо бежать отсюда!»

Взгляд антимагички зацепился за твердый взгляд княжича. Сын самого Императора, подняв над собой якорь, смотрел не на нее, и даже не на идущего к нему исцелившегося дракона. А на фигуру парня, ползущего по хребту твари.

Демонический дракон собирался сожрать живучего человечишку. Весь его бьющий наружу ментат кричал о хищных намерениях. Когда до княжича оставались считанные метры, Кощей, добравшись до шеи твари, впервые выпустил наружу свой ментат. Всего на мгновение он дал Хранителю себя ощутить и тут же в упор выдал разом три заклинания Ампутатора.

Разница в уровнях могущества была так велика, что никакое заклинание первого круга не смогло бы даже поцарапать шкуру дракона. Но не в случае Ампутатора! Эта магия воздействовала на ментальное тело, а не на материю. Пройдя сквозь чешую, полу-медицинское заклинание перерубило две трети энергоканалов. Но Хранитель остался жив!

Мифическое чудовище просто сбилось с шага, всего на секунду потеряв контроль над телом и магией. Секунду! Которую Круциан-Лебовски ждал с занесенным наготове якорем. Удар пространственного лезвия рассек шею дракона по диагонали, отделив голову от тела. Однако даже это не убило Хранителя!

Открыв пасть, мифическая тварь произнесла еще одно заклинание. Её разрубленное тело начало выпускать наружу угольно-черную ауру, пожирающую свет и ману вокруг.

Еще один взмах оружия Круциана и череп дракарокса разносится в клочья. Княжич не стал больше рисковать, вложив все остатки маны в заклинание пространственного взрыва.

Хранитель печати мертв.

* * *
Бросив оружие на пол, Костас бежал к туше мертвого дракона. К бездыханному телу Кощея уже подошел Горбач и еле стоящий на ногах княжич. Целитель был весь изранен, но жив. А вот его пациент, главный герой смертельного боя, не подавал больше признаков жизни. Сердце не бьется, ауры и ментата нет. От черной ауры дракона плоть сгорела до костей.

— Татуировка! — заорал Костас, даже не добежав до места боя. — Восстановите татуировку!

Горбач поднялся на ноги, смотря на то что осталось от Кощея.

— Тут уже ничем не поможешь, — целитель перевел взгляд на подбежавшего богатыря.

— Да, говорю же вам! Восстановите татуировку. И кулон. — Костас заозирался по сторонам. — Кулон! Найдите кулон Кощея.

Княжич устало посмотрел на бушующего пехотинца.

— Молодой человек…

— Нет! Даже и не думай этого произносить, — Костас ткнул пальцем в адмирала. — Не вздумай! Татуировка. Восстановите. Чертову. Татуировку у него на сердце. Плевать на руки, ноги или голову. Татуировка! Восстановите ее.

Костас, как завороженный, повторял одни и те же слова. Почуяв чей-то пристальный взгляд, княжич обернулся. Та самая крыса, что изменила ход боя, стояла в десятке метров от него. Стояла, смотрела и взгляд ее был настолько пронизывающим, что сын императора ощутил, как по спине забегали мурашки животного ужаса.

Крыса его оценивала.

Наблюдала за тем, как Круциан себя поведет.

И как опытный маг-менталист, княжич вдруг ощутил, что в глазах этого странного создания, он стремительно падает на уровень того же дерьма, что и лежащий неподалеку дракон. Под ногами у крысы был тот самый кулон Кощея.

— Татуировка! Восстановите татуировку! — Костас тряс Горбача и явно находился не в себе.

— Да, какая, к щерту, татуировка?! Ты, увалень, объем поврежденных тканей на теле видал? — целитель указал на обугленный труп. — Тут махия седьмого круга, и то, вряд ли справится! А у меня всего-то пятый.

Подбежавшая к полю боя Эша сняла с шеи амулет и, не задумываясь, протянула к целителю.

— Возьмите! В нем есть немного эссенции жизни, — светлоликая тоже выглядела так, словно находится в трансе. — Это должно помочь. Восстановите татуировку!

У почуявшего неладное Горбача задергался глаз. Обернувшись к княжичу в поисках поддержки, получил лишь утвердительный кивок. Хрень тут какая-то творится. Ибо Круциан поднимал с пола амулет Кощея и явно тоже вступил в этот клуб безумцев.

Горбач открыл рот и сразу закрыл, боясь говорить правду. Но потом все же сказал.

— Шош с вами такое?! Даже с усилением от эссенции жизни, я не восстановлю ТАКИЕ повреждения.

— Эссенция — эссенция — эссенция! — богатырь взглядом обшаривал поле боя, что-то ища. — Тут должна быть где-то эссенция.

Глаз Горбуна стал дергаться еще сильнее. Ну как же? Так ведь всегда и бывает. На поле боя, откуда не возьмись, берется хранилище с эссенцией, о которой и говорить-то толком нельзя. Такие вещи ведь везде валяются.

Но тут богатырь поднял с земли какой-то черный кастет — тот жег ему руку, но Костас не обращал на это внимания. Всё с тем же завороженным взглядом пехотинец вложил странный предмет в ладонь ошарашенного целителя.

— Эссенция! — богатырь указал пальцем на кастет. — Восстановите татуировку.

— Да. Восстановите. Татуировку, — поддакнула стоящая рядом Эша, начав при этом быстро моргать.

Горбун обратил внимание на стоящую неподалеку Драмину. Девушка держала в руках автомат и взгляд у нее был недобрый. Она не говорила. Ей и не надо было говорить, что она сделает с Горбуном, откажи тот в просьбе команде Кощея.

Элеонора переводила взгляд с одного студента на другого, не понимая, что тут вообще происходит.

— Х-хорошо. Шоб вам углей в трусы насовали. Я пос… попытаюсь восстановить эту щертову татуировку, — Горбун склонился над телом Кощея. — Но я ничего не харантирую. Мне ище никохда не приходилось применять две противоположные эссенции сразу! Хосподи боже, да зачем вам вообще восстанавливать татуировку… на теле этого трупа. Тут же дураку понятно, шо шансов нет.

— Егор Данилыч, делай, что сказано, — круциан подошел сзади и положил амулет на грудь парня.

Стоявший неподалеку Пантелей хмурился и будто боролся с чем-то в своей голове. Что-то явно шло совсем не так, как было в увиденном им сне.

Когда Горбун активировал заклинание «Великое исцеление», мощь двух противоположных эссенций забила во все стороны запредельными энергетическими волнами. Магофон пошел рябью, воздух заискрился.

— Аа-а-а-а-а-а! Да шо за сатаниста вы с собой привели?! — заорал целитель, кое-как удерживая контроль над заклинанием.

От трупа дракона к лежащему на груди Кощея кастету, потянулся видимый глазу ручеек угольно-черной энергии. При этом плоть мифической твари стремительно старела и иссушалась прямо на глазах. Не прошло и минуты, как в этом энергетическом шторме от дракона остался один лишь скелет.

Тело Кощея стремительно восстанавливало форму. Заклинание «Великого Исцеления», нарастило кости, мышцы, новую кожу, восстановило запас крови и даже изодранное в клочье духовное тело одаренного. Последним восстановилась грудь и сложный рисунок магической татуировки.

Княжич обернулся, почуяв знакомый пристальный взгляд, но Мозеса уже нигде не было. Целитель же, закончив свою работу, упал на землю, потеряв сознание. Заклинание, сопоставимое с мощью седьмого круга, вытянуло из него все магические и ментальные силы.

Глядя на Кощея Круциан грязно выругался! Емко, сложно, как умеют только моряки, не один год прослужившие во флоте. И первые 5 минут ругательства не повторялись.

Одаренный, Кощей, 37 уровень

Статус: хранитель ключа от 7-й печати Континента, без сознания, душа отсутствует





Конец

Продолжение следует


* * *

Справочник по членам команды (дата 01/09/2029)


1. Драмина (Афина Косогорская) — 10 уровень, 27 лет, стрелок. Первое образование, медик. Хочет удачно выйти замуж. Способности: моисей, рентген Маг-элементы: вода Особенности: нет

2. Ардент (Альберт Сафронов) — 23 уровень, 24 года, сержант запаса имперской гвардии. После двух лет обязательной службы и пары по контракту, был направлен штабом на обучение в Академию Магии, для должности мага-офицера. Способности: воздушный зонт, гибкость материи Маг-элементы: земля Особенности: нет

3. Пантелей (Пантелей Кочубеев) –10 уровень, 23 года, получил кликуху Гадалка. Из-за дара онейромантии (вещие сны) крайне плохо спит. Купирует приступы кошмаров изрядной дозой лекарств. Взят под надзор Драминой. Сбежал из дома, чтобы учиться в Академии. Способности: мыслесвязь, онейромантия Маг-элементы: пространство Особенности: нет

4. Таракс (Георгио Геловани) — 10 уровень, 36 лет, химик из опального грузинской рода. Родился и вырос во Внешке. Притащил с собой в академию самогонный аппарат. Стал одарённым случайно. Во время боя на Внешке провалился в логово Хранителя Региона. Команда погибла, а он выжил. Потому его грузинский род сейчас и в опале. Ищет способ восстановить честь фамилии рода. Способности: искра, точка кипения Маг-элементы: астрал Особенности: нет

5. Люци (Люциус Воронцовски) — 16 уровень, 24 года, балагур команды. Спокойно относится к тому, что его иногда называют бастардом. Умудрился приехать в Академию на украденном мотоцикле. Нет никаких личных вещей. Из родителей только мама, работающая бухгалтером в химчистке. Не считая школы, нигде не учился. Работал помощником воспитателя в детдоме. С радостью оттуда свинтил, пробудившись в 24 года. Крайне-крайне поздно, но зато с магическим элементом света. Есть аллергия на красный перец. Способности: вакуум, огнестойкость Маг-элементы: свет Особенности: нет

6. Ганс (Густав Вишневский) — 18 уровень, 25 лет, человек-радиоприёмник. Родился и вырос во Внешке. Работал бегуном, расставляющим заряды взрывчатки для команды охотников. Мать не знает, а отец у него пьяница. Пробудился четыре года назад. Бегал от военного призыва. Попался копам на мелкой краже и пошёл в Академию, чтобы не сесть в тюрьму. С собой белокурый принёс только серебряный портсигар и фотографию в нем. Это единственная память Ганса о неизвестной ему матери. Способности: земляной щит, акустическое преобразование Маг-элементы: воздух Особенности: нет

7. Эрдо (Эдан Доброжевич) — 10 уровень, 22 года, модник, поляк и потомственный военный. Не смотря на то что Эрдо парень и предпочитает женщин, сам любит носить женские платья. Чуть не подрался из-за этого с Драминой. Использовал пробуждение и свою одарённость, как повод покинуть дом строгого отца, Милоша Доброжевича, майора в армии Российской Империи. С детства учился владеть рапирой, мечом и ножом. Стрельба — средне. Личные вещи отец сжёг, запретив тащить «такое» в Академию. Способности: чутье энергии смерти, телекинез Маг-элементы: огонь Особенности: нет

8. Нури (Шанти Надкарни) — 10 уровень, 22 года. Индианка и кашевар команды. Родилась в семье потомственного счетовода. Дом Надкари относится к процветающим во Внешке. Отец и мать ведут бухгалтерию одного из филиалов Гильдии. Отправлена отцом в военную Академию. Тот устал бороться с дочерью, потерявшей всякие рамки приличия. Патологическая лгунья и манипулятор. Личных вещей родители в дорогу не дали, сказав, чтоб без заработанного приданного домой не возвращалась. Есть ещё три брата и четыре сестры. Способности: читатель, нейтрализация токсинов Маг-элементы: пространство Особенности: нет

9. Эша’Ди’фон (Екатерина Юсупова) — 11 уровень, 18 лет, благородная. Блондинка со светлой кожей. Сходу получила второе прозвище Светлоликая. Вторичная одарённость. Поступала в Академию на общих условиях. Отправлена в военную Академию своим пра-пра-пра-пра дедушкой. А это между прочим, великий князь Михаил Юсупов. Отправлена, дабы одарённые братья и сестры не заклевали до смерти «гадкого утёнка». Несмотря на юный возраст, относит себя к категории мастер-механиков для маг-мобилей. Личные вещи — универсальный набор механика. Способности: адаптивная выносливость Маг-элементы: отсутствуют Особенности: разбирается в механизмах

10. Карл (Кирилл Бондаренко) — 7 уровень, 19 лет, эрудит. Безбожно картавит! Хрупкое телосложение, плохое зрение, слабое здоровье. Родился в бедной семье лесников. Почти всю жизнь прожил в лесу. Пробудился в шестнадцать лет. Два года ждал возможности поступить, но накануне поступления сильно заболел и три месяца не мог встать с постели. Имеет право раз в неделю покидать Академию для прохождения медицинского обследования. Болезнь — врожденная травма ментального тела. Из личных вещей — набор лекарств, семейный топор и венок засушенных цветов (память о доме). Способности: водное дыхание, направленный магнетизм Маг-элементы: воздух Особенности: нет

11. Леди (Анастасия Карамелькина) — 7 уровень, 19 лет, пышка-хохотушка. Любит пофлиртовать с мужской половиной команды. Печёт вкусные пироги. Воспитывалась матерью одиночкой и полжизни провела на кухне барона Шувалова. Отослана матерью в Академию, чтобы у дочери появился шанс на светлое будущее. Личные вещи — всё то немногое, что сумела скопить ей мать-кухарка. Способности: чутье растения, слух мыши Маг-элементы: вода Особенности: нет

12. Кощей (Роберт Кхан), 0-й уровень, 26 лет, шеф и главный злыдень команды. Любитель подраться. За членов своей команды кому угодно в глотку вцепится. Романтик, авантюрист и живая заноза в заднице у смерти. Родился на Земле, перебрался с семьёй в Тальзеур. Плохо стреляет, не владеет холодным оружием. Личные вещи — кастет, компас исследователя, трилогия книг «Хризалида» о Саджи «Безграничном». Пошёл учится в Академию, дабы не попасть под призыв в армию. Ищет свою девушку, Марину Бринн. Где она находится, неизвестно. Способности: отсутствуют. Маг-элементы: дух, земля. Особенности: чутье источников энергии смерти, расширенная гипнопедия



Над книгой работали.

1. 😂 Джон Голд — автор рецептов тортиков с марихуаной.

2. 😊 Slavaro — Вася Пупкин — главный поглотитель тортиков.

3. 😎 Андрей Безденежных — терминатор T5000 из кондитерского цеха. Временами перемещается в будущее, исчезая для всех окружающих.

4. 🤪 LaScelta (Дмитрий Левченко) — Мастер-кондитер словесной детализации

5. 😇 Антон Сокольский — сомелье при кондитерской. Пьет за всю команду сразу.

6. 🤗 Костя Никитин — Хранитель склада продовольствия. Воюет с сомелье за право настаивать вино на галлюциногенных грибах.

7. 😳 Deus — «Говорят, даже Бог смеется, когда у вора ворует другой вор.» Так, ему больше не наливать.

8. 👽 Akasha — повешен на доске почета нашей кондитерской за внимательность к мелочам))

9. 🥳 KPS — по-прежнему полирует корешок книги

10. 🤡 Владимиро Доля — дегустатор, оратор, декламатор и главный критик кухни.

11. 😬 Михаил Фрольцов — курьер, оставляет закладки с тортиками в песочницах. Очень опасный тип! Его укусы заражают грамотностью.

12. Михаил Приходько (Маккароша) — монстр из холодильника!

13. 😝 Георгий Прибылов (Geloner) — главный по пироженкам.

14. 😱 Books Fun (Андрей Рыбальченко) — доктор 👍 Откачивает НеРо после тортиков с марихуаной.

15. 😊 Артём «neffoxxx» Куцкий — жрец бога кулинарии. Вешает на всех нас баффы.

16. 🌞 miromira — декоративных дел мастер. Заканчивает работу после того, как остальная команда проходится по тексту.

17. Ypo6opoc — непорочный дух Мозеса, что смотрит на чужие тексты, как на дерь…

18. 🤠 Андрей Лексиков — адмирал, бороздящий моря сетевой литературы. Брутальный, бородатый… контрабандист тортов с марихуаной.



Оглавление

  • Глава 1. Два любящих сердца
  • Глава 2. Право на будущее
  • Глава 3. Важность команды
  • Глава 4. Дитя пороха
  • Глава 5. Точка невозврата
  • Глава 6. Ценнее рейтинга
  • Глава 7. Преступление и наказание
  • Глава 8. Забытые следы
  • Глава 9. Тот кто видит на шаг дальше
  • Глава 10. Магические органы чувств
  • Глава 11. Цок-цок-цок
  • Глава 12. Кентавр и Кавалерия
  • Глава 13. Связи решают всё
  • Глава 14. Родство
  • Глава 15. Непредвиденный «Фактор»
  • Глава 16. Следы путешественников
  • Глава 17. Кровь и пепел
  • Глава 18. Тот, кто смотрит как на дерь…
  • Справочник по членам команды (дата 01/09/2029)